M64 | caractéristiques

Caractéristiques

La distance entre cette galaxie et notre galaxie, la Voie lactée, n'est pas très bien déterminée, elle est généralement estimée à 17 millions d'années-lumière, différentes sources donnant des valeurs variant de 12 à 44 millions d'années-lumière. Cette imprécision est notamment due au fait qu'aucune céphéide n'a été découverte dans cette galaxie, ces étoiles variables étant l'un des outils principaux pour la détermination des distances extragalactiques.

L'apparence très particulière de M64 est due à la présence d'un immense nuage interstellaire opaque, qui masque les étoiles situées en arrière-plan. Des observations récentes ont montré que le gaz et les étoiles situés dans les régions extérieures de la galaxie (dont le rayon s'étend jusqu'à 40 000 années-lumière) tournaient dans le sens inverse de ceux situés dans la région centrale (avec un rayon de 3000 années-lumière). Cette rotation inverse engendre des « frottements » le long de la ligne imaginaire séparant les deux zones, engendrant ainsi une intense activité de formation stellaire. On remarque d'ailleurs particulièrement sur les images la présence d'étoiles bleues, jeunes et très chaudes, accompagnées de nuages d'hydrogène ionisé, des régions HII, de couleur rouge.

On pense que ce phénomène de rotation inverse et la présence du nuage de gaz et de poussière géant sont dus à une ancienne galaxie compagnon de M64, détruite par les forces de marée et dont la matière a été « absorbée » par accrétion.

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