Viaje de Anson alrededor del mundo | en el mar

En el mar

La escuadra llegó a Madeira el 25 de octubre de 1740, tomando el viaje cuatro semanas más de lo normal. Los oficiales portugueses informaron de que barcos de guerra, probablemente españoles, se habían visto en el extremo occidental de la isla, así que Anson envió un barco de reconocimiento, pero regresó sin verlos. Se reaprovisionaron con urgencia extra de alimentos frescos y agua y los barcos partieron sin incidentes el 3 de noviembre.[5]​ Si hubiesen contactado con la escuadra de Pizarro, la expedición podría haber terminado ya que los barcos de Anson habrían tenido que tirar por la borda la gran cantidad de provisiones que abarrotaban la cubierta y que evitarían el funcionamiento efectivo de los cañones.

Después de tres días en el mar en el que se transfirieron los suministros, el Industry regresó el 20 de noviembre. En ese momento, los alimentos habían comenzado a pudrirse y los barcos estaban infestados de moscas. Había una necesidad desesperada de proporcionar ventilación adicional a las cubiertas inferiores. Normalmente, las portillos de los cañones se abrirían, pero dado que los barcos iban tan cargados y sumergidos en el agua con el peso de las provisiones, esto era imposible y hasta seis agujeros de ventilación tuvieron que ser cortados en cada barco.

Sin embargo, esto fue sólo parte de un problema más grande que iba a tener consecuencias desastrosas. Con la tripulación normal de los barcos, las cubiertas de la tripulación estaban atestadas de hamacas separadas unas 14" (35,5 cm), aunque el sistema de rotación significaba que sólo la mitad estaría abajo en cualquier momento, así que efectivamente cada uno tendría unas 28" (71 cm). Sin embargo, los enfermos e infantes de marina habían incrementado el número de hombres a bordo en un 25% y fueron obligados a permanecer abajo la mayoría del tiempo, como si estuvieran de esta forma en cubierta. El tifus o fiebre del barco, se transmite por los piojos del cuerpo, que prosperan en condiciones calientes, húmedos e insalubres. Después de dos meses en el mar, la enfermedad y la disentería se cebaban en las tripulaciones.

Ilustración de A Voyage round the world in the years MDCCXL, I, II, II, IV. By George Anson. Compiled by Richard Walter - J. Mason, grabador; Richard Walter, autor del texto; Editor, J. and P. Knapton (Londres) 1748.

La escuadra llegó a la isla de Santa Catarina, una gran isla frente a la costa portuguesa del sur de Brasil el 21 de diciembre y los enfermos fueron enviados a tierra, ochenta solamente en el HMS Centurion. A continuación comenzó una limpieza a fondo de los barcos, lavando primero las cubiertas de la tripulación, y luego encendiendo fuegos en el interior y cerrando las escotillas de manera que el humo matará a las ratas y otras alimañas, para luego regar todo con vinagre.

Anson tenía la esperanza de permanecer únicamente el tiempo necesario para recoger leña, agua dulce y provisiones, pero el mástil principal del HMS Tryal necesitó reparaciones que les llevaron casi un mes. Mientras tanto, los hombres en la costa, en tiendas de campaña, quedaron expuestos a los mosquitos y la malaria no tardó en aparecer. Aunque 28 tripulantes del HMS Centurion fallecieron mientras estaban en puerto, el número de enfermos llevados de vuelta a bordo cuando se fueron el 18 de enero de 1741 había aumentado de 80 a 96.[7]

Aunque Portugal no estaba en guerra con Inglaterra y, en teoría, era un aliado en el marco de la Alianza Luso-Británica, el gobernador fue más tarde relevado porque había notificado la presencia de los británicos a los españoles, en Buenos Aires, donde había llegado la escuadra de Pizarro. Aunque a la espera de provisiones, Pizarro partió inmediatamente al sur para conseguir llegar al cabo de Hornos, antes que los británicos.

La flota en el cabo Virgen María en la entrada norte del estrecho de Magallanes.

Anson navegó el 18 de enero de 1741 con la intención de parar en Puerto San Julián (cerca de la entrada oriental del estrecho de Magallanes), donde no había presencia europea, pero si supuestamente generosos suministros de sal. Cuatro días más tarde, en una tormenta, el mástil reparado del HMS Tryal se rompió, obligando al HMS Gloucester a remolcarlo. Durante la misma tormenta, el HMS Pearl fue separado de la escuadra y su capitán murió, tomando el mando Sampson Salt, primer teniente. Sampson entonces avistó cinco naves con el barco insignia con los colores ingleses, pero quedó consternado al comprobar en el último momento que los barcos eran españoles. La tripulación arrojó frenéticamente por la borda todo lo que no necesitaban de inmediato e izaron velas extra. Los barcos españoles se abstuvieron de perseguir al HMS Pearl al creer que se dirigía a un banco, pero lo que estaba perturbando el agua era el desove de los peces, no de piedras, y el Pearl pudo escapar al caer la noche.

La flota en el Puerto de San Julián.

A pesar de que se sabía que los barcos españoles estaban en algún lugar de la zona, la escuadra británica no tuvo más remedio que hacer escala en San Julián, que se sabía no tenía árboles ni agua dulce y casi sin sal. El mástil roto del HMS Tryal's fue simplemente removido y colocado un mástil de repuesto para sustituir el palo roto, reduciendo su aparejo pero probablemente siendo la clave que le permitió capear los feroces temporales por venir.

Las naves llegaron al estrecho de Le Maire, la entrada de la ruta del cabo de Hornos, el 7 de marzo de 1741, con un clima inusualmente bueno, pero que poco después se volvió un violento vendaval del sur. Después de evitar ser arrastrados hasta la isla de los Estados, Anson ordenó al HMS Tryal navegar en cabeza, observando el hielo. Sin embargo, aunque llevaba suficiente vela para mantenerse por delante de los otros barcos, el barco era peligrosamente inestable, con los hombres sobre la cubierta con frecuencia expuestos a las aguas congeladas. Dado que la cubierta de los cañones estaba siendo continuamente rociada, hubiera sido imposible hacer disparos de advertencia, incluso si hubieran visto el hielo, por lo que el HMS Tryal fue retirado de ese deber y el HMS Pearl ocupó su lugar, lo que llevó a su capitán Saumarez a escribir «que realmente la vida no vale la pena a expensas de tales dificultades».[8]

Mientras luchaban contra fuertes vientos y mares enormes con las tripulaciones debilitadas por el tifus y la disentería, estalló el escorbuto. La poca información útil disponible en su prevención fue ignorada, aunque es poco probable que la Marina pudiera haber adquirido la suficiente vitamina C para 1.000 hombres, aún si hubiera reconocido la necesidad. Cientos de hombres murieron por enfermedad en las semanas durante e inmediatamente después de luchar en la travesía del cabo de Hornos. En un caso increíble, un hombre que había sido herido en 1690 en la batalla del Boyne, pero que había tenido una completa recuperación, se encontró, 50 años después, con que se le volvieron a abrir sus heridas y con la fractura de un hueso roto de nuevo.[9]

A principios de abril, los barcos se dirigieron hacia el norte creyendo estar a unas 300 millas al oeste de tierra. Sin embargo, debido a la falta de alternativas en ese momento, los barcos tenían que determinar su posición este-oeste por estimación —calculando la distancia recorrida sabiendo la velocidad del barco y el rumbo— lo que no tenía en cuenta las corrientes oceánicas desconocidas y así, en la noche del 13-14, la tripulación del Anna se alarmó al ver los acantilados de cabo Negro a sólo 2 millas de distancia. Dispararon el cañón y encendieron las lámparas para advertir a los demás y apenas fueron capaces de salir a mar abierto, aunque no había gran preocupación ya que el HMS Severn y el HMS Pearl ya se habían perdido y no habían sido vistos desde el día 10.

Otra tormenta golpeó al HMS Wager que se perdió de vista y el 24 de abril, tanto el HMS Centurion como el HMS Gloucester informaron de que todas las velas estaban rotas o sueltas, y que la tripulación era insuficiente y estaba demasiado débil para intentar la reparación hasta el día siguiente, así que los barcos se dispersaron. El HMS Wager naufragó frente a las costas del archipiélago de las islas Guayaneco y después de varios intentos de seguir hacia el norte, unos pocos sobrevivientes lograron alcanzar la isla de Chiloé, entre ellos el capitán Cheap y el guardiamarina John Byron. Allí fueron apresados por las autoridades españolas y unos meses después fueron conducidos a Santiago y Valparaíso, para, finalmente, ser canjeados por prisioneros españoles.

Las instrucciones de navegación de la escuadra incluían tres puntos de reunión si los barcos quedaban dispersos y el HMS Centurion alcanzó el primero, Socorro (isla Guamblin, 45° S en la costa de Chile) el 8 de mayo. Después de esperar dos semanas y no ver a los otros barcos, Anson decidió dirigirse al archipiélago de Juan Fernández, el tercer punto de encuentro, ya que el segundo, Valdivia, estaba en la costa y sería muy peligroso en caso de encontrar una playa a sotavento.

Vista desde el este del archipiélago de Juan Fernández.

Sin embargo, las cartas que llevaba la escuadra situaban el archipiélago de Juan Fernández en los 33°30' S y unas 135 millas al oeste de Valparaíso (realmente está en los 34°47' S y a unas 360 millas al oeste). Anson, inseguro de sus cartas y de sus habilidades de navegante, se dirigió hacia el este, y pronto vio la actual costa chilena. Volviendo hacia el oeste, le tomó nueve días llegar a la zona que había abandonado durante los que unos 70-80 hombres murieron. El archipiélago de Juan Fernández fue avistado en la madrugada del 9 de junio. Sin embargo, en ese momento sólo quedaban ocho hombres y los oficiales restantes y sus sirvientes, capaces de trabajar en la nave. Después de anclar por la noche, estaban demasiado débiles para izar el ancla a la mañana siguiente, pero tuvieron la suerte de ser liberados por el soplo de una borrasca. Mientras maniobraban en la bahía quedaron consternados al no encontrar a los otros barcos esperándoles allí, pero luego vieron que el pequeño HMS Tryal se acercaba. De los 86 tripulantes y marinos, 46 habían muerto y sólo el capitán, Charles Saunders, su teniente y tres marineros eran capaces de estar en cubierta. Los que aún podían trabajar llevaron desesperadamente a los enfermos a tierra.

Teniendo en cuenta la mortandad en el HMS Centurion y el HMS Tryal, parecía probable que las tripulaciones de los otros barcos estarían todas muertas si no fueran capaces de llegar al archipiélago de Juan Fernández en los siguientes días. El 21 de junio se avistó un barco con una sola vela, aparentemente en problemas, pero pasaron otros seis días antes de que el barco estuviese lo suficientemente cerca para ser identificado como el HMS Gloucester. Un gran bote fue enviado al encuentro del barco, pero fueron incapaces de llevar el barco al fondeadero de la bahía Cumberland. El barco fue arrastrado hacia el mar y hasta el 23 de julio el HMS Gloucester no fue capaz finalmente de echar el ancla. Desde que había salido del puerto de San Julián, 254 tripulantes habían muerto, quedando 92 hombres, en su mayoría debilitados por el escorbuto. Las hojas frescas y el pescado permitieron a algunos recuperarse rápidamente, pero otros estaban demasiado débiles y murieron en tierra.

El comodoro Tent en las islas de Juan Fernández.

Sorprendentemente, el Anna fue avistado el 16 de agosto y sin dificultad aparente encontró su camino hacia la bahía Cumberland. Después de perder de vista el 24 de abril a los otros barcos, había tratado de hacer la cita en Socorro y había ido a tierra. Cuando habían perdido toda esperanza, vieron la entrada a un puerto (ahora llamado bahía Anna Pink, en Chile, en los 45.83S 74.83 W), y pudieron refugiarse. Durante dos meses se quedaron para realizar las reparaciones necesarias en el barco y permitir a la tripulación recuperar su salud antes de partir para Juan Fernández. El puerto tenía buen suministro de agua dulce, plantas silvestres y caza. Dada la abundancia de provisiones y dado la mínima tripulación del barco mercante, gozaban de una salud mucho mejor incluso que la de los barcos de guerra en el momento en que hicieron tierra. Sin embargo, un examen realizado en el casco del barco después de la llegada a Juan Fernández determinó que estaba tan dañado que era imposible repararlo, así que Anson hundió el barco y su tripulación fue transferida al HMS Gloucester.

Anson se preparó para navegar en septiembre de 1741, pero antes de salir hizo un censo que encontró que de los 961 tripulantes originales que habían salido de Inglaterra en los barcos HMS Centurion, HMS Gloucester y HMS Tryal, 626, aproximadamente dos tercios, ya habían muerto.[10]​ El destino de los de los otros tres barcos era en ese momento desconocido.

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