Tlingit | costumbres

Costumbres

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Están considerados como los máximos representantes de la cultura india del noroeste. Vivían en largas villas rodeadas de planchas de madera con crestas ornamentales y palos totémicos, que parece ser que representaban los antepasados y los distintivos sociales de sus habitantes. Hacían casas de tablas de cedro de 3,6 metros de alto, con vigas de madera, donde vivía mucha gente emparentada. Hacían los tótem delante de la casa; las habitaciones se instalaban sobre plataformas, cuatro palos angulares esculpidos. También hacían piraguas de madera de 20 metros de longitud, que eran usadas tanto para la guerra como para la pesca. Las mujeres hacían sábanas y mantas chilkat, y los hombres hacían palos totémicos y canoas decoradas. Asimismo elaboraban cestas de las raíces de abeto decoradas en color. Cocinaban con piedras calientes. Se dividían en 14 grupos tribales divididos en dos mitades (yeíl y águila-lobo), y éstas, a su vez, se dividían en clanes endogámicos regidos por filiación materna. En cada poblado, cada clan tenía un jefe, el yitsati o padre de familia. Todos sus miembros descendían de un antepasado común, siempre por línea materna, y con una organización y roles muy complejos. Los linajes, basados igualmente en clanes, eran políticamente independientes y tenían un caudillo, pero no poseía ninguna autoridad tribal. Algunos linajes unificaban las diferentes tribus y hacían villas con intenciones de explotar los recursos económicos de un territorio, así como para celebrar las ceremonias.

Arte tlingit del s. XVIII: casco y collera que representan a un lobo (Museo de América, Madrid, España).

Pescaban cinco clases diferentes de salmones con arpones, redes y trampas, aunque también cazaban patos, mamíferos terrestres (osos y ciervos) y marítimos (focas y nutrias), y recogían bayas y raíces. Las casas las habitaban en invierno, y durante el verano se movían por el interior para cazar o para pescar. Al igual que los nootka y los kwakiutl, también practicaban el potlatch, ceremonia común a todas las tribus de la costa noroeste y que consistía en el reparto, con diversas finalidades, cuando se moría alguien, y principalmente en los meses invernales, de regalos después de una ostentosa ceremonia, donde los que la convocaban rivalizaban en generosidad, ya que este detalle les daba prestigio y se exigía reciprocidad, puesto que de ello dependía su posición social.

Respecto a la religión, creían que el Cuervo había dado el fuego a su pueblo y puesto en curso el sol y la luna. Asimismo creían en un héroe mitológico, Kaax’achgóok, similar a Ulises. Las ceremonias rituales eran complejas. Usaban grandes máscaras de madera que representaban a los antepasados o héroes sobrenaturales. Llevaban carracas de madera talladas en forma de pájaro. Cuando un chamán moría, se le decapitaba, y la cabeza la guardaban en una caja de madera con sus instrumentos mágicos y la escondían en una cueva oscura.

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