Psittacosaurus | paleobiología

Paleobiología

Dieta

Fósil de Psittacosaurus con gastrolitos en la región estomacal, Museo Americano de Historia Natural.

Los psitacosaurios poseían dientes afilados que les eran útiles para cortar y despedazar el duro material de ciertas plantas. Sin embargo, y a diferencia de ceratopsianos posteriores, los psitacosaurios carecían de dientes apropiados para triturar y moler su comida. No obstante, al igual que otros dinosaurios, utilizaban gastrolitos, los cuales ingerían para moler la comida cuando ésta atravesaba el sistema digestivo. En algunos casos pueden encontrarse gastrolitos en las cavidades abdominales de los fósiles de psitacosaurios, a partir de los cuales se infiere que pudieron haberse acumulado en alguna tipo de molleja, al igual que en ciertas aves modernas.[2]

Integumento

El integumento (o cubierta corporal) de los psitacosaurios, se conoce gracias a un espécimen chino el cual, probablemente, procede de la Formación Yixian en Liaoning. El espécimen, el cual aún no se ha asignado a ninguna especie, fue ilegalmente exportado de China y comprado, posteriormente, por un museo alemán.

La mayoría del cuerpo estaba cubierto con escamas, presentando las escamas más grandes una disposición en patrones irregulares, con numerosas escamas más pequeñas ocupando los espacios entre ellas, de modo similar a las impresiones de piel que se conocen en otros ceratopsianos, como Chasmosaurus. Otra particularidad fueron un serie de cerdas huecas y tubulares, de aproximadamente 16 cm de largo, ordenadas en una fila debajo de la superficie (superior) dorsal de la cola. Las estructuras guardan cierta similitud con las protoplumas halladas en un gran número dinosaurios terópodos de la misma formación. Sin embargo, se desconoce si son homólogas. Al ser encontradas las estructuras en una sola fila, no parece haber indicios de que hayan sido utilizadas para la termorregulación, aunque pudieron haber sido empleadas para la comunicación a través de alguna clase de exhibición o despliegue.[31]

Crecimiento

Un esqueleto psitacosaurio.

Un gran número de especímenes de psitacosaurios jóvenes han sido descubiertos, siendo el más pequeño una cría de P. mongoliensis, la cual mide de 11 a 13 centímetros de largo, con un cráneo de 2,8 cm en longitud. Otro cráneo de una cría pertenece al AMNH mide solo 4,6 cm de largo. Ambos especímenes provienen de Mongolia.[33]​ Un adulto de Psittacosaurus mongoliensis habría alcanzado aproximadamente los 2 metros de largo.

Un análisis histológico realizado a varios P. mongoliensis determinó el ritmo de crecimiento de estos animales. Se estimó que los especímenes más pequeños empleados en el estudio tenían alrededor de tres años y un peso menor a un 1 kilogramo, mientras que los más grandes contaban con nueve años y 20 kilogramos de peso aproximadamente. Estos datos revelan un crecimiento relativamente rápido comparado con la mayoría de los reptiles y mamíferos marsupiales, pero más lento que las aves modernas y los mamíferos placentarios.[34]

Cuidado paternal

Un espécimen, extremadamente bien preservado, hallado en la Formación Yixian, proporciona una de las mejores evidencias sobre el cuidado parental en los dinosaurios. Este espécimen consiste en un Psittacosaurus adulto, el cual no se ha asignado a ninguna especie en particular, asociado con 34 esqueletos articulados de crías. Los jóvenes Psittacosaurus, todos aproximadamente de la misma edad, están entrelazados por debajo del adulto. La disposición de los fósiles sugiere que los animales estaban vivos al momento de ser enterrados, lo cual pudo ocasionarse como consecuencia del derrumbe de una madriguera.[33]

Los huesos de los Psittacosaurus jóvenes son muy pequeños, pero a la vez estaban bien osificados. Esto se ha tomado como prueba de un prolongado cuidado parental, teniendo los jóvenes que haber permanecido en el nido lo suficiente para que sus huesos se osificaran. El elevado número de los pequeños en el nido sugiere que no todos pertenecían al espécimen adulto, indicando que los Psittacosaurus pudieron haber recurrido a una cierta clase de anidamiento comunal, quizás similar a los de las avestruces.[33]​ Sin embargo, los dientes de algunos Psittacosaurus jóvenes exhiben un desgaste, indicando que las crías masticaban su propio alimento y pudieron haber presentado una conducta precocial, aunque esto no descarta la idea de un cuidado paternal.

Depredación

Repenomamus giganticus aprovechándose de un pequeño Psittacosaurus.

Otro fósil de la Formación Yixian proporciona evidencia fehaciente de que los psitacosaurios fueron presas de otros animales. Dentro de la cavidad abdominal del esqueleto de un Repenomamus robustus, un gran mamífero acuático triconodonte, están preservados los restos de un Psittacosaurus juvenil. Gran parte de los huesos del dinosaurio permanecían articulados, indicando que el mamífero carnívoro devoró a su presa en grandes trozos. Este espécimen es la primera evidencia del rol de ciertos mamíferos del Mesozoico como depredadores de dinosaurios.[35]​ Algunas hipótesis sugieren una selección r en los Psittacosaurus, con una alta tasa de descendientes como estrategia de supervivencia.

Patologías conocidas

Esqueleto de psitacosaurio.

Dentro de los más de 400 especímenes conocidos de Psittacosaurus, solamente a uno se le ha identificado alguna clase de patología. El espécimen, que consiste en el esqueleto completo de un adulto y con cautela atribuido a P. mongoliensis, fue hallado en los estratos inferiores de la Formación Yixian en China. No hay evidencia de una fractura ósea, pero sí una clara señal de una infección, la cual puede ser observada cerca del punto medio del peroné derecho. El hueso exhibe un gran orificio circular, evidencia de necrosis debida a una falta de irrigación sanguínea en la región. El orificio está rodeado por una gran cantidad de hueso depositado a lo largo del tercio más bajo del peroné. Esta gran cantidad de hueso asentado alrededor de la herida indica que el animal se mantuvo con vida durante un considerable período, a pesar de la herida e infección subsecuente. Como los Psittacosaurus eran animales bípedos, una herida similar en un hueso sostenedor de la pierna hubiera sido probablemente fatal. Sin embargo, a diferencia del fémur y la tibia, el peroné no era un hueso de soporte, por lo que este animal habría sido capaz de caminar, pero con evidentes complicaciones. El origen de la herida permanece desconocido.[13]

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