Atacama Large Millimeter Array | ensamblaje

Ensamblaje

Una de las antenas en construcción.
Antena finalizada.

El complejo será construido principalmente por empresas y universidades europeas, estadounidenses, japonesas y canadienses. En las instalaciones del VLA en Nuevo México se han realizado pruebas con tres prototipos de antena desde 2002.

General Dynamics C4 Systems fue contratada por Associated Universities, Inc. para proporcionar 25 antenas de 12 m, mientras que al fabricante europeo Thales Alenia Space se encargó de la construcción de las otras 25 antenas del conjunto principal (esto dio origen al contrato industrial más cuantioso que se haya firmado en Europa). La primera antena fue entregada en 2008, y el resto se despachó a razón de una antena por mes hasta 2011.


Traslado de las antenas al lugar del proyecto

Vista del llano de Chajnantor donde se aprecia, en el centro, el lugar donde se construye ALMA.

El traslado de antenas de 115 toneladas desde el Centro de Operaciones (OSF, por su sigla en inglés), situado a 2900 m de altitud, hasta el emplazamiento del proyecto, a 5058,7 m, es una tarea sumamente delicada. Para ello, se optó por utilizar dos camiones autocargadores de 28 llantas hechos a medida por Scheuerle Fahrzeugfabrik en Alemania. Cada uno tiene 10 m de ancho, 20 m de largo y 6 m de altura, pesa 130 t, y está equipado con motores a diésel de 500 kW.

Los camiones cuentan con un asiento de conductor dotado de un tanque de oxígeno para ayudar a respirar a gran altitud y son capaces de recoger las antenas y colocarlas con gran precisión en los lugares previstos. El primer camión quedó listo y superó las pruebas en julio de 2007. Ambos fueron entregados al Centro de Operaciones en Chile el 15 de febrero de 2008.

El 7 de julio de 2008, uno de los camiones transportó por primera vez una antena, que trasladó desde el interior de una de las Instalación de Montaje (SEF, por su sigla en inglés) hasta una plataforma al aire libre para realizar pruebas (mediciones holográficas de superficie). Se trataba de una antena de diseño norteamericano VertexRSI.

Durante el otoño de 2009 se trasladaron las primeras tres antenas, una por una, hasta el Sitio de Operaciones del Conjunto (AOS, por su sigla en inglés). A fines de 2009, un equipo de astrónomos e ingenieros de ALMA combinó con éxito las señales de tres antenas en el sitio de observación del proyecto, a 5000 m de altitud, concluyendo así la primera etapa de ensamblaje e integración del incipiente conjunto. Al combinar por primera vez las señales de tres antenas, el equipo de ALMA pudo corregir errores que surgen cuando se utilizan apenas dos antenas, lo que allanó el camino para la generación de imágenes precisas y de alta resolución. Tras alcanzarse este hito, se dio inicio a la puesta en marcha del observatorio el 22 de enero de 2010.

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