赤道

線が入っている地球
地球の赤道

赤道(せきどう、 英語: Equatorスペイン語: Ecuadorポルトガル語: Equador)は、 自転する 天体重心を通り、天体の 自転軸垂直平面が天体表面を切断する、理論上の線。 緯度の基準の一つであり、緯度0度を示す。 緯線の中で唯一の 大円である。赤道より北を 北半球、南を 南半球という。また、 天文学では赤道がつくる面(赤道面)と 天球が交わってできる円のことを赤道( 天の赤道)と呼ぶ。天の赤道は 恒星惑星の天球上の位置( 赤緯赤経)を決める基準となる。

以下、特に断らないかぎり 地球の赤道について述べる。

概要

ケニアの ナニュキ近くにある赤道を示す標識

「赤道」という言葉は、古代中国の天文学において太陽が真上を通るとされる地点を天球図で表現する際に赤い線を用いたことが由来である。

赤道の全 周長は約40,075 km春分秋分の年2回、 太陽が真上にくる。

赤道は世界で唯一、太陽が 天頂から 天底までまっすぐに沈む場所である。そしてそのような場所は理論上、昼の長さと夜の長さが、共に一年を通じて12時間である。しかし実際は大気が太陽光を屈折させるので、2、3分のずれが出る。

かなり厳密に言うと、赤道は理論通りの位置にきっちり固定されているわけではない。実際の赤道面は常に必ず地球の自転軸に垂直をなしているものである。自転軸は、“比較的”安定であるが、 極運動という現象によって、自転軸は一年かけて半径約9メートルの円を描く。このため、赤道面も赤道もわずかながら動く。しかし、この移動は繊細な科学調査にのみ関係する程度の、わずかな移動である。

地球で最も気温の高い地域を 熱赤道という。熱赤道は季節によって移動する。北半球が冬のときは赤道付近にあるものの、夏になると北緯20度付近にまで移動する。

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