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(かい)は 軟体動物の総称、または特にはっきりとした 貝殻を持つものの総称である。英語ではshellfish。

(かい)と言えばすなわち 二枚貝(二枚貝綱)、 巻貝腹足綱の大部分)、 ヒザラガイ多板綱)、 ツノガイ掘足綱)やそれらの殻のことで、同じ軟体動物でも殻が 退化した ウミウシ類や、 ナメクジ、大部分の 頭足綱イカタコ)、 カセミミズ( 溝腹綱)を貝と呼ぶことはない。

しかしながら「貝の仲間」という意味で「貝類」と呼ぶ場合、殻の有無などの見かけではなく、分類上のグループとして貝類=軟体動物とみなしていることになる。貝類図鑑などはこの例にあたり、ウミウシや ナメクジや、イカやタコも貝類の一部として掲載されているのが普通である。 なお、軟体動物の以外でも、二枚貝に似た殻を持つ 腕足動物や殻のあるその他の水生動物をも「貝類」と言うこともあるが、この場合はそれらを軟体動物の貝類と誤認するか、あるいは明確な分類学的概念をもたずに呼んでいることが多く、生物学的には正しい呼び方ではない。

また水産物として「 魚介類」という場合の「介類」は、 エビカニなどの 甲殻類をはじめ ウニナマコホヤなどの水産物としての 無脊椎動物全体を含む語で、軟体動物に限る「貝類」とは区別されるのが普通である。

貝類の中には食用のものも多く、 貝殻螺鈿など装飾品などとして用いられてきた。

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