サウンドカード

サウンドカードのベストセラー、 クリエイティブSound Blasterシリーズ
(Sound Blaster Audigy 2 ZS)

サウンドカード (Sound card) 、またはサウンドボード (Sound board [1]) は、 コンピュータ音響信号の入出力機能を付加または強化する拡張用の回路基板である。

コンピュータに内蔵する形態を採り、主に、 PCIPCI Expressといった内部 バスによって接続する [2] [3]。また、ノートパソコン用に ExpressCard型のサウンドカードも存在する [4]。サウンドカードと同類のものに、 ノートパソコンなどに手軽に接続できるように USBバス接続や IEEE 1394接続等の製品があるが、これらはオーディオインターフェースと呼ばれることが多い(後述)。

現在の パーソナルコンピュータにおいて、音響信号の入出力機能はもはや標準機能となっており、多くの機種に オンボード形式であらかじめ装備されている。かつて普及価格帯にあったサウンドカードは、その価値を標準装備のサウンド機能に譲り、一般ユーザーにおいてはサウンドカードを買い足す必要が薄れた。

現在市販されているサウンドカードは、標準装備のサウンド機能を超えた付加価値を持つ製品である。それらは一般に、ゲーム用や音楽鑑賞用のものが「サウンドカード」と呼ばれ、プロやセミプロが音楽制作などに用いるものが「オーディオカード(あるいはオーディオインターフェース)」と呼ばれる傾向にある。価格は備える音響品質に応じて開きがあるが、サウンドカードは民生用途であることに対し、オーディオカードは商業制作に用いられることと市場が狭いため、それぞれの高級製品を比較した場合にはおおむねオーディオカードに、より高額な製品が多い。

音源の変遷

初期のサウンドカード例 Apple Ⅱ用 Mockingboard V1

パーソナルコンピュータの最初期には音声が出ないか、あっても ビープ音のみの環境であった。そこで、パーソナルコンピュータに音楽を奏でる機能を持たせるため、サウンドカードが発売された。ごく初期のものでは Apple IIの Mockingboard が有名で、 PSG音源を搭載していた。その後登場した家庭用パーソナルコンピュータの多くは標準的に音源が内蔵されるようになったため、以降はサウンドカードは(当初は家庭用途を想定していなかった)NEC PC-9800シリーズPC/AT互換機用のものが中心となった。これらの機種用のサウンドカードは、より豊かな音色を出力することのできる FM音源の使用が主流となった(Ad Lib社のサウンドカードやNEC PC-9801-26等)。やがてゲームのBGMなどで MIDIが用いられると、MIDI信号を受けて発音するMIDI 音源モジュールをMIDIカード上に実装したものが登場した( ローランドのLAPC-I等)。

1980年代末から90年代にかけて、FM音源に加え PCMで音声の再生を行うPCM デコーダー、および音声を録音するPCM エンコーダーが搭載されたサウンドカードが登場した(Creative Sound BlasterやNEC PC-9801-86等)。この時点でサウンドカードは、パーソナルコンピュータに音源を付加することに加え、音声入出力機能を拡張するものとなった。また、Sound BlasterはMIDIカードとしての機能を有し、Wave Blaster等のドーターボードを搭載することによりMIDI音源としても利用することができた。

この時期に使用されたサウンドカードの多くは ジョイスティックを接続するための インタフェースを備えている。特に、Sound Blasterではジョイスティック接続のための ゲームポートが、MIDIコネクタと兼用となっていた。

Windowsが広く普及した現代では、FM音源の利用はほぼ皆無となり、ゲームBGM再生もMIDIに代えPCMが使われるようになった。また、FM音源やMIDI音源等のエミュレーションを十分に行える処理能力をPCが有するようになった。そのため、サウンドカード上のFM音源やMIDI音源モジュールは需要が薄れ、これを搭載しないサウンドカードが主流となった。

また、MIDI機器やジョイスティックも2016年現在ではほぼ USBで接続できるため、ゲームポート搭載製品も完全に淘汰された。

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