Directory

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Una directory, in informatica, è una specifica entità del file system che elenca altre entità, tipicamente file e altre directory [1], e che permette di organizzarle in una struttura ad albero. Essa è pertanto definibile come un indirizzo, percorso (path) o locazione del file system in cui sono presenti file o altre directory.

Una directory elencata in un'altra directory è anche detta subdirectory, mentre quella che la elenca è la sua directory superiore (o directory di livello superiore).

Cartella e sottocartella sono sinonimi di directory e subdirectory.

Caratteristiche

Il termine della lingua inglese directory ha tra i suoi significati quelli di elenco nominativo, guida e indice [2] ed il termine telephone directory indica l' elenco telefonico: analogamente a quanto avviene per un elenco telefonico, che associa dei nomi a dei numeri telefonici, una directory associa dei nomi alle strutture dati nel file system che rappresentano il contenuto dei file e delle altre directory, in modo da potervi fare riferimento per nome; ciò è particolarmente evidente nei sistemi Unix (ove le directory associano dei nomi a degli inode) nel momento in cui si vuole ad esempio modificare il nome di un file, operazione per la quale è necessario disporre dei permessi di scrittura sulla directory che lo elenca piuttosto che sul file stesso.

Un tipico file system può contenere anche centinaia di migliaia di file: le directory consentono di suddividerli in gruppi più piccoli, tenendoli ordinati e facilitandone l'uso da parte degli utenti e dei programmi. Ogni entità del file system diventa individuabile tramite un pathname, ovvero un nome qualificato dai nomi delle directory che occorre attraversare per accedervi, a partire dalla radice dell'albero oppure dalla directory corrente.

Da un punto di vista implementativo una directory è un file contenente una lista di nomi e di collegamenti fisici ai file. Le directory associano il nome in ASCII e il Collegamento fisico ai file (in alcuni file system, come ad esempio FAT, le directory specificano anche i metadati delle entità a cui fanno riferimento, quali ad esempio la data di ultima modifica e permessi d'accesso); ogni collegamento fisico elencato è caratterizzato da un nome univoco nell'ambito della stessa directory: ciò implica anche che una directory non possa elencare più nomi identici tra di loro, tuttavia directory diverse possono contenere nomi identici.

I sistemi operativi generalmente impediscono di creare più collegamenti fisici alla stessa directory, in modo che ogni directory abbia una ed una sola directory superiore, ed anche per evitare che si possa includere una parte della gerarchia di directory all'interno di sé stessa, cosa che creerebbe problemi ai programmi che esaminano ricorsivamente il contenuto del file system (come ad esempio i programmi che ricercano file o quelli che effettuano il backup).

Storicamente, ed anche in alcune periferiche integrate moderne, i file system non offrivano supporto per le directory ma avevano una struttura piatta, con un solo un gruppo alla radice che elencava tutti i file (come ad esempio nel caso dei sistemi CP/M e dei sistemi MS-DOS precedenti la versione 2.0). I file system con pieno supporto gerarchico, già dettagliati nella progettazione di Multics, [3] divennero popolari con UNIX.

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