Tube Nixie

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Un tube Nixie est un composant électronique utilisé pour l'affichage de chiffres et d'autres informations. Il est constitué d'un tube de verre qui contient une anode en fil grillagé, et plusieurs cathodes qui ont la forme de symboles à afficher. Le tube est rempli d'un gaz à basse pression, d'habitude composé principalement de néon et souvent un peu de mercure et/ou d'argon (on parle de mélange de Penning). Lorsqu'on applique une tension sur une cathode, celle-ci s'entoure d'un halo orange dû aux décharges dans le gaz.

Le mot "Nixie" provient de "Numeric Indicator eXperimental No. 1", introduit en 1954 par Burroughs Corporation.

Les dix chiffres d'un tube Nixie Z560M.

Description

Bien qu'un tube Nixie ressemble à un tube à vide, son fonctionnement n'est pas fondé sur l'émission thermoïonique d'électrons à partir d'une cathode chauffée. On a donc affaire à un tube à cathode froide, ou une variante de la lampe néon. Ces tubes dépassent rarement 40 °C, même dans les conditions de fonctionnement les plus défavorables, dans une pièce à température ambiante.

Le plus souvent, les tubes Nixie possèdent dix cathodes qui ont la forme des chiffres arabes de 0 à 9, complétés parfois par un ou deux séparateurs de décimales. Il existe également des modèles qui peuvent afficher des lettres et symboles divers. Une variante, appelée pixie tube en anglais, comporte des masques stencil percés de trous en forme de chiffres en lieu et place des cathodes susmentionnées. Certains tubes Nixie d'origine soviétique, par exemple l'IN-14, utilisaient la même forme d'électrode pour le 2 et le 5, probablement pour réduire les coûts de fabrication, car il n'y a pas de raison technique ou esthétique évidente pour ce choix.

On obtient un halo rouge-orangé caractéristique des tubes néon en appliquant une tension continue d'environ 170 V, sous quelques milliampères, entre une cathode et l'anode. La limitation du courant est habituellement réalisée à l'aide d'une résistance d'anode de quelques dizaines de milliers d'ohms. Tous les modèles n'ont pas exactement la même couleur, en raison des différences dans les matériaux et les mélanges gazeux utilisés. Des tubes à longévité accrue sont apparus ultérieurement, dans lesquels le gaz contient plus de mercure de façon à réduire la pulvérisation. Ces tubes se reconnaissent à leur teinte violette.

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