Subwoofer

Subwoofer JBL monté dans un caisson de grave.

Un subwoofer[1], familièrement abrégé en « sub » dans le langage courant, est un haut-parleur destiné à la reproduction des fréquences sonores les plus basses du spectre audio.

Par synecdoque (amalgame), les termes « subwoofer » et « sub » désignent aussi l'enceinte acoustique dans laquelle un tel haut-parleur est monté alors qu'on devrait parler de « caisson de grave ou de basses»[2]. Ce type d'enceinte acoustique est présent sur de très nombreux équipements audio (par exemple les systèmes dits 2.1, 4.1, 5.1, 7.1, etc., le .1 signifiant qu'un canal est spécialisé et contenant un registre de fréquence de basses fréquences, voir FE) allant du système multimédia pour PC jusqu'aux systèmes pour concerts de grande ampleur en passant par le cinéma, le cinéma maison (home cinema) et la haute fidélité.

Histoire et concept

Dès les débuts de l'utilisation des haut-parleurs pour reproduire le son, on s'est rendu compte que les différentes parties du spectre sonore exigeaient des transducteurs aux caractéristiques spécifiques, souvent antagonistes. C'est ainsi qu'on en est arrivé au principe d'enceinte acoustique à deux, trois voies ou plus, une voie étant constituée d'un haut-parleur dédié à une partie du spectre sonore. Dans la pratique, la restitution du grave s'est vite révélée la plus épineuse. Quantité de solutions ont été proposées mais leur évaluation a toujours été difficile en raison de l'interférence avec l'acoustique des salles et, en particulier, des salles de dimensions réduites[3].

Le système Bose Acoustimass original de 1987.

Au niveau grand public, une étape a été franchie lorsque Bose a présenté son système Acoustimass AM-5 en 1987[4] : conçu pour s'adapter aux équipements de l'époque, ce système réunissait un unique caisson pour la restitution du grave et deux ensembles de petites enceintes, pour le reste du spectre sonore. Son principe reposait sur l'idée que les sons graves sont pratiquement impossibles à localiser (en) en dessous de 200 Hz environ. Il est donc possible, dans ce registre, de restituer les deux canaux de la stéréo avec une seule enceinte acoustique dont l'emplacement dans le local d'écoute n'est pas critique. On gagne ainsi en encombrement mais aussi en souplesse d'installation, deux points essentiels pour les équipements domestiques.

Si ce système a été très critiqué par les puristes de la haute fidélité, il a connu un succès d'autant plus évident que son principe a été très largement repris par bon nombre de concurrents et étendu à d'autres domaines que l'écoute domestique. Par exemple, au cinéma depuis la fin des années 1970 et pour la sonorisation, chez HK Audio avec ses systèmes « LUCAS ». Ces systèmes sont souvent qualifiés de « triphoniques » car ils utilisent trois enceintes acoustiques (un caisson de grave et deux petites enceintes généralement baptisées « satellites » car indissociables du caisson) mais il s'agit naturellement d'ensembles offrant une restitution stéréophonique. Leur principe est aussi très largement exploité pour les systèmes multicanaux home cinéma ou multimédias avec cinq satellites.

Le système Bose Acoustimass original et les réalisations concurrentes utilisaient un filtrage passif entre le caisson et les satellites car ils étaient adaptés à l'équipement le plus courant à cette époque : l'amplificateur stéréo haute fidélité. Par la suite, les constructeurs sont peu à peu passés au filtrage électronique, le caisson disposant de son amplification propre : le caisson de grave (ou « sub ») moderne était né. Les systèmes multimédias (et certains systèmes home cinema) voient même le caisson intégrer l'ensemble de l'amplification et des filtres nécessaires au caisson et aux satellites ce qui en fait des systèmes compacts appréciés des utilisateurs n'ayant que peu d'espace à leur allouer.

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