Magnétar

Vue d'artiste d'un magnétar.

Un magnétar (ou une magnétoile selon la dénomination officielle [1]) est une étoile à neutrons disposant d'un champ magnétique extrêmement intense, qui émet des radiations électromagnétiques de haute énergie, comme les rayons X et gamma. Robert Duncan et Christopher Thompson postulèrent leur existence en 1992, et dans la décennie qui suivit elle fut acceptée comme explication plausible pour les sursauteurs gamma mous et les pulsars X anormaux. En 2004, l'explosion du magnétar SGR 1806-20 a été enregistrée : l'énergie qu'elle a libérée a affecté l'atmosphère supérieure de la Terre alors qu'elle se trouvait à 50 000 années lumière de celle-ci.

Formation

Vue d'artiste du sursaut de SGR 1806-20 de décembre 2004.

Lorsqu'une supernova devient une étoile à neutrons, l'intensité de son champ magnétique croît. Duncan et Thompson calculèrent que celui-ci, normalement déjà de 108 teslas, pouvait dépasser dans certaines conditions 1011 teslas (1015 gauss) [2]. Une telle étoile magnétique est alors nommée magnétar.

Il est estimé qu'une supernova sur 10 000 donne naissance à un magnétar [[réf. souhaitée] plutôt qu'à une autre étoile à neutrons ou à un pulsar. Les prérequis sont une rotation rapide et un champ magnétique intense avant explosion. Ce champ magnétique serait créé par un générateur électrique utilisant la convection de matière nucléaire durant les dix premières secondes environ de la vie d'une étoile à neutrons. Si cette dernière tourne suffisamment rapidement, les courants de convection deviennent globaux et transfèrent leur énergie au champ magnétique. Lorsque la rotation est trop lente, les courants de convection ne se forment que dans des régions locales.

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