Lumière zodiacale

Lumière zodiacale, vue de l' observatoire du Cerro Paranal, Chili.

La lumière zodiacale est une faible lueur triangulaire qui peut être perçue sur le ciel nocturne et qui s'étend à partir des environs du Soleil le long du plan de l' écliptique (ou du Zodiaque qui lui a donné son nom). En réalité, la lumière zodiacale proviendrait de la couronne dite de Fraunhofer, cette dernière se nommant ainsi du fait de son émission d'un spectre de raies qui se superpose à un spectre continu.

Principe

La lumière zodiacale est produite par la réflexion de la lumière du Soleil par les particules de poussière du milieu interplanétaire présentes dans le système solaire. Les matériaux qui la causent sont essentiellement des grains de matière éjectés par la queue de comètes de la famille de Jupiter (à 85 %) et non pas des poussières d' astéroïdes comme les scientifiques l'ont longtemps imaginé [1]. Les astéroïdes contribuent au phénomène à hauteur de seulement 5 % et les comètes du nuage d'Oort à hauteur de 10 %. Ces poussières sont réparties dans un volume en forme de lentille centré sur le Soleil et s'étendant bien au-delà de l' orbite de la Terre : le nuage zodiacal. Comme la plupart de ces particules sont situées près du plan de l' écliptique, la lumière zodiacale semble principalement en provenir.

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