Litre
English: Litre

Litre

Cube d'un litre.
Informations
SystèmeUnités dérivées du Système international
Unité de…Volume
Symbolel ou L
Conversions
1 l ou L en...est égal à...
  Unités SI de base  10−3 m3

Le litre (dérivé de litron[1], ancienne mesure de capacité) est une unité de mesure de volume égale à un décimètre cube. Cette définition du Bureau international des poids et mesures (BIPM) date de 1964. Bien qu’en dehors du Système international d'unités, l'usage du litre est accepté par le BIPM. Les symboles reconnus par ce dernier sont les caractères l (lettre l minuscule) et L (lettre l majuscule)[2].

Définition

Le litre est défini comme étant un nom spécial pour le décimètre cube[3]. Cette définition est la seule acceptée par le Bureau international des poids et mesures[4]. En première approximation, un litre peut également être défini comme le volume occupé par une masse d'un kilogramme d'eau pure à la pression atmosphérique normale (760 mmHg)[1]. Cependant, cette deuxième définition est moins précise de 28 millionièmes[5].

Le litre n'appartient pas au Système international d'unités, contrairement au mètre cube qui dérive directement du mètre (à la puissance trois) et ne nécessite donc pas de conversion. Ce n'est pas le cas du litre qui correspond à un millième de mètre cube. Le Bureau international des poids et mesures accepte toutefois l'usage du litre car il est couramment utilisé au niveau mondial[2].

Historique

En 1790 l'Assemblée constituante se prononce, face aux diverses unités de mesures alors en cours en France, en faveur d'un système d'unités unifié[6]. La loi du 18 germinal an an III ()[7] définit le mètre comme « la mesure de longueur égale à la 10 millionième partie de l'arc du méridien terrestre compris entre le pôle boréal et l'équateur » et le litre comme « la mesure de capacité, tant pour les liquides que pour les matières sèches, dont la contenance sera celle du cube de la dixième partie du mètre ». Autrement dit, dès 1795 le litre est défini comme étant égal au décimètre cube.

Avant d'être définitivement dénommée litre, l'unité de mesure du volume a été provisoirement appelée pinte, puis cadil[8],[9],[10]. Un étalon de cadil est visible au musée des arts et métiers à Paris[11].

En 1901, le Bureau international des poids et mesures définit le litre comme « le volume occupé par la masse de 1 kilogramme d'eau pure, à son maximum de densité et sous la pression atmosphérique normale »[12]. Cette définition fut abrogée en 1964[13] à la suite de la constatation en 1960 d'une différence avec le décimètre cube de 28 millionièmes[5]. Le litre est désormais défini comme un nom spécial du décimètre cube.

Symbole

Double décalitre (20 litres).

Les symboles l (minuscule) et L (capitale) sont les deux symboles acceptés par le Bureau international des poids et mesures (BIPM) pour représenter le litre[2].

D'une façon générale, l'usage veut qu'une capitale ne soit utilisée qu'avec le symbole d'une unité issue d'un nom propre[14] (par exemple Pa pour le pascal en l'honneur de Blaise Pascal, ou K pour le kelvin en l'honneur de Lord Kelvin), ce qui n'est pas le cas du litre[15]. Le litre et son symbole l (en minuscule) furent adoptés par le Comité international des poids et mesures (CIPM) en 1879[2].

Néanmoins, le chiffre 1 (un) et la lettre l minuscule peuvent être confondus dans certaines polices d'écriture, et plusieurs pays ont pris l'habitude d'utiliser la capitale L pour éviter toute confusion[16]. En 1979, exceptionnellement et face à l'habitude rencontrée, le symbole L (en capitale) fut également adopté par la 16e Conférence générale des poids et mesures (CGPM) « comme alternative pour éviter le risque de confusion entre la lettre l et le chiffre un, 1[17] », mais considère « que dans l'avenir un seul des deux symboles devrait être retenu ». Et précise en note : « Le Comité international a estimé encore prématuré, en 1990, de choisir un symbole unique du litre[18] ».

L'approbation par le BIPM du symbole L pour le litre, en parallèle du symbole l, constitue donc une exception à la règle sur les capitales[14]. Le Code de rédaction interinstitutionnel de l'Office des publications de l'Union européenne rend le seul symbole l[19] obligatoire dans l'ensemble des publications émanant des institutions, organes et organismes de l'Union européenne[20]. En France, le Lexique des règles typographiques en usage à l'Imprimerie nationale indique les deux casses et précise : « symbole L si confusion possible entre l et 1[21] ». L'Office québécois de la langue française au Canada indique de même : « le symbole L est toléré uniquement lorsqu'il y a risque de confusion entre le symbole l et le chiffre 1[3] ».

La typographie est un symbole du litre non mentionné par les recommandations du Bureau international des poids et mesures[22] ,[23]. Ce ℓ cursif serait utilisé dans certains pays[24]. Il permet d'éviter la confusion avec le chiffre 1, tout comme la lettre L[25].

Multiples, sous-multiples et conversion

Verre doseur avec équivalence entre litre (marqué « Ltr ») et millilitres (« ml »).

Les sous-multiples couramment utilisés sont le décilitre (dl), le centilitre (cl) et le millilitre (ml), plus rarement le microlitre (µl). Les multiples sont rarement utilisés au profit du mètre cube (m3, unité faisant partie du Système international d'unités (SI)), à l'exception de l'hectolitre (hl) utilisé dans le secteur agroalimentaire.

Le tableau suivant donne les conversions entre les multiples et sous-multiples du litre et ceux du mètre-cube. Les noms en gras désignent les multiples et sous-multiples couramment utilisés.

MultipleNomSymboleCorrespondanceSous-
multiple
NomSymboleCorrespondance
100litreldm3100litreldm3
101décalitredal10−1décilitredl
102hectolitrehl10−2centilitrecl
103kilolitreklm310−3millilitremlcm3
106mégalitreMldam310−6microlitreµlmm3
109gigalitreGlhm310−9nanolitrenl
1012téralitreTlkm310−12picolitrepl
1015pétalitrePl10−15femtolitreflµm3
1018exalitreEl10−18attolitreal
1021zettalitreZlMm310−21zeptolitrezl
1024yottalitreYl10−24yoctolitreylnm3

Particularités

Mass de bière, d'une contenance d'un litre.

Pour les coffres d'automobile, le volume est quelquefois exprimé en litres selon la norme VDA (Verband der Automobilindustrie ; « union de l'industrie automobile », un organisme allemand). Cette unité se base sur des pavés normalisés de dimensions 50 mm × 200 mm × 100 mm, soit 1 litre de volume. Le volume utilisable ainsi obtenu est inférieur au volume total réel du coffre mais plus réaliste dans le contexte d'une utilisation normale.

Autrefois, le vin était parfois quantifié au poids, ce qui se fait encore de nos jours pour la vente au détail. D'où l'expression familière kil, signifiant un kilogramme de vin, pour désigner un litre[26],[27].

Notes et références

  1. a et b Définitions lexicographiques et étymologiques de « litre » du Trésor de la langue française informatisé, sur le site du Centre national de ressources textuelles et lexicales.
  2. a b c et d Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, BIPM, , 9e éd., 216 p. (ISBN lire en ligne [PDF]), chap. 4 (« Unités en dehors du SI dont l'usage est accepté avec le SI – Tableau 8. »), p. 33.
  3. a et b « Litre », sur Grand dictionnaire terminologique, Office québécois de la langue française, (consulté le 16 mai 2015).
  4. Magdeleine Moureau, Guide pratique pour le Système international d'unités (SI), Technip, 1996, 46 p. (ISBN 9782710806950), p. 21.
  5. a et b « Résolution 13 de la Résolution 13 de la 11e CGPM (1960) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  6. Histoire du Système métrique [PDF] par Thierry Thomasset, Université de technologie de Compiègne.
  7. Article 5 de la loi du 18 germinal an an III (), dans Bulletins des lois 1re série, 1795), dans Bulletins des lois 1re série, Lire en ligne.
  8. Instruction sur les poids et mesures républicaines, déduites de la grandeur de la Terre, uniformes pour toute la République, par la Commission temporaire des Poids et Mesures républicaines, p. 5, Paris, Imprimerie du dépôt des lois, An II de la République.
  9. Système métrique (repères chronologiques) sur le site de l'Encyclopédie universalis.
  10. Cadil dans le Dictionnaire de la langue française d'Émile Littré.
  11. Cadil de l'an II sur le site du Musée des arts et métiers.
  12. Bureau international des poids et mesuresConférence générale des poids et mesures, Comptes rendus des séances de la troisième conférence générale des poids et mesures réunie à Paris en 1901, Paris, Gauthier Villars, 1901, 104 p., p. 38-39 [texte intégral] texte intégral] extrait].
  13. « Résolution 6 de la Résolution 6 de la site du Bureau international des poids et mesures.
  14. a et b Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, BIPM, , 9e éd., 216 p. (ISBN lire en ligne [PDF]), chap. 5.2 (« Symboles des unités »), p. 35.
  15. Pour l'anecdote, un scientifique canadien a inventé en 1980 un personnage fictif, Claude Émile Jean-Baptiste Litre, sous forme de canular ; (en) « Ariadne », New Scientist, vol. 104, no 1424, 4 octobre 1984, Claude Émile Jean-Baptiste Litre, sous forme de canular ; (en) « Ariadne », New Scientist, vol. 104, no 1424, 4 octobre 1984, lire en ligne]).
  16. Par exemple aux États-Unis seul le symbole L est recommandé par le NIST selon NIST selon The NIST Reference on Constants, Units and Uncertainty.
  17. Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, BIPM, , 9e éd., 216 p. (ISBN lire en ligne [PDF]), chap. 4 (« Unités en dehors du SI dont l'usage est accepté avec le SI – Tableau 8. Note (d) »), p. 33.
  18. Résolution 6 de la Résolution 6 de la 16e CGPM (1979) Site du BIPM.
  19. « Annexe A3 - Abréviations et symboles », sur Office des publications de l'Union européenne (consulté le 20 mai 2019).
  20. « Bienvenue au Code! », sur Office des publications de l'Union européenne (consulté le 20 mai 2019).
  21. Lexique des règles typographiques en usage à l'Imprimerie nationale, (ISBN lire en ligne), entrée « Unités de mesures » page 176.
  22. (en) « Letterlike Symbols », sur le site Unicode consortium [PDF].
  23. (en) « Defect report on MATHEMATICAL SCRIPT SMALL L », 2002, sur le site Unicode consortium [PDF].
  24. Michel Dubesset, Le Manuel du Système international d'unités : lexique et conversions, Paris, éditions Technip, 2000, 169 p. (ISBN 978-2710807629), p. 82.
  25. Louis Jourdan, La Grande métrication, Nice, France Europe éditions, 2002, 211 p. (ISBN 978-2913197749), p. 110.
  26. Le Petit Larousse 2008, éd. Larousse, Paris (ISBN 978-2-03-582503-2), p. 569.
  27. Définitions lexicographiques et étymologiques de « Kil » (sens B) du Trésor de la langue française informatisé, sur le site du Centre national de ressources textuelles et lexicales, consulté le 6 février 2015.

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