Empédocle

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Empédocle (Ἐμπεδοκλῆς)
Empedokles.jpeg
Naissance
Décès
École/tradition
Principaux intérêts
Idées remarquables
quatre éléments, conception cyclique du temps et du cosmos, dualité des principes (Amitié et Haine)
Œuvres principales
De la naturePurifications
Influencé par
A influencé
Citation
« toute la matière est constituée de quatre éléments, l'eau, la terre, l'air et le feu. »
Adjectifs dérivés
empédocléen

Empédocle est un philosophe, poète, ingénieur et médecin grec de Sicile, du Ve siècle Ve siècle av. J.-C. Il appartient aux présocratiques, les premiers philosophes qui ont tenté de découvrir l' arkhè du cosmos, son fondement. L'originalité d'Empédocle est de poser deux principes qui règnent cycliquement sur l'univers, l' Amitié et la Haine. Ces principes engendrent les quatre éléments dont sont composées toutes les choses matérielles : l'eau, la terre, le feu et l'éther (ou l'air). L'Amitié est une force d'unification et de cohésion qui fait tendre les choses vers l'unité (par exemple les organismes vivants) ou même l'Un quand il s'agit du cosmos. La Haine est une force de division et de destruction qui fait tendre les choses vers le multiple.

Empédocle privilégie la forme poétique pour décrire sa philosophie dans deux poèmes dont il ne nous reste que des fragments : De la nature et les Purifications. Il est influencé par Parménide (auteur lui aussi d'un poème De la nature) et de ce fait, parfois rattaché à l' école éléatique. Il reçoit également l'influence de Pythagore, notamment à propos de l'un et du multiple ( Diogène Laërce en fait un membre de l' école pythagoricienne). Il passe pour un magicien, et parfois pour un mystique. La source principale des fragments conservés d'Empédocle est l'œuvre d' Aristote. Il se peut que la doctrine de l'Un et de l'Amitié d'Empédocle ait été influencée par le zoroastrisme d'Orient.

Les fragments d'Empédocle ont été commentés avec enthousiasme par des poètes et des esprits méditant sur le cosmos, comme Lucrèce, Hölderlin, Nietzsche et Bachelard. La légende raconte qu'il est mort en se jetant dans l' Etna. Cette légende alimente les rêveries sur sa vie et sa philosophie : Hölderlin en tire une tragédie, La mort d'Empédocle, et Bachelard construit un « complexe d'Empédocle » dans ses ouvrages sur le feu. Il s'agit du désir inconscient d'être consumé, détruit par les flammes. Dans les années 1960, la philosophie d'Empédocle est reconstruite et intégralement commentée par Jean Bollack.

Biographie

Les dates de naissance et de mort d'Empédocle ne sont pas certaines : il vécut probablement entre 490 et 435 435 av. J.-C. Sa vie nous est mal connue et a parfois un caractère légendaire manifestement dû à sa personnalité quelque peu excentrique. Il fut un personnage important d' Agrigente, défenseur de la démocratie. Il fut banni et termina sa vie dans le Péloponnèse. D'après la légende, Empédocle se jeta dans les fournaises de l' Etna en abandonnant sur le bord une de ses chaussures, preuve de sa mort. Cette histoire est toutefois réfutée par Strabon.

Empédocle fut sans doute le plus étrange et le plus excentrique des Présocratiques : il est, selon Nietzsche, « la figure la plus bariolée de la philosophie ancienne [1] ». « Il s'habillait de vêtements de pourpre avec une ceinture d'or, des souliers de bronze et une couronne delphique. Il portait des cheveux longs, se faisait suivre par des esclaves, et gardait toujours la même gravité de visage. Quiconque le rencontrait croyait croiser un roi » ( Favorinus d'Arles [2]).

Il a écrit sa pensée sous la forme de deux poèmes, peut-être réunis en un : 1) le Περὶ Φύσεως / Peri phuseôs (De la nature), 2) les Καθαρμοί / Katharmoi (Purifications). Il nous en reste environ quatre cents vers. Il faut ajouter un papyrus fragmentaire du Ier siècle, découvert à Strasbourg, édité en 1999 [3].

Empédocle fut à la fois ingénieur, philosophe, thaumaturge et poète. Il serait également le premier à avoir rassemblé des observations sur ce qui allait devenir la rhétorique [4].

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