Clair-obscur

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Le clair-obscur, sur une image bidimensionnelle, comme un mur, un panneau, une toile, une épreuve photographique sur papier, donne l'illusion du relief, des volumes en imitant les effets que produit la lumière sur ces volumes dans l'espace réel[1]. Le modelé, cette représentation des volumes, pouvant se faire par d'autres moyens que par le clair-obscur, comme cela a été le cas au Moyen Âge.

Avec le clair-obscur, les parties plus ou moins éclairées sont claires ou dans l'ombre. En fonction de la surface éclairée, lisse ou anguleuse, et si cette lumière est plus douce ou plus vive, si l'ombre est plus profonde ou les contrastes plus intenses, le clair-obscur produit des transitions imperceptibles, plus nettes ou brutales et par plans juxtaposés, la luminosité d'ensemble pouvant être claire ou obscure. Cela consiste, en général, à réaliser des gradations sombres sur un support plus ou moins clair mais parfois, à l'inverse, par des couleurs claires sur un support sombre.

Ce procédé se distingue donc d'une image obtenue par le contour ou par la silhouette.

Le procédé du clair-obscur était pratiqué dans la peinture de la Grèce antique, au moins à la fin du IVe siècle avant notre ère, avec la peinture hellénistique. Le clair-obscur est à nouveau employé avec précision dès les débuts de la Renaissance. Mais c'est Le Caravage qui en développa la pratique, aussi bien dans les arts du dessin, de la gravure ou de la peinture. À partir des années 1840, la photographie offre à l'artiste de nouveaux moyens pour utiliser le clair-obscur en « noir et blanc », puis en couleurs. Par extension, la nature d'un espace plus ou moins vivement éclairé, au cinéma ou au théâtre, peut donner l'occasion d'un travail sur le clair-obscur, comme lorsque l'artiste peintre ou photographe choisit et compose l'espace qu'il souhaite reproduire ou créer.

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