Écu (héraldique)

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L'écu, en héraldique, est le support physique du blason, au centre des armoiries.

Dans la panoplie que représente le blason, l'écu proprement dit représente le bouclier de l'homme d'arme. Les armes sont généralement figurées sur un écu, mais d'autres supports sont possibles : un vêtement comme le tabar du héraut, un élément d'architecture comme un panneau mural, un objet domestique… Dans ce cas, la forme du contour est celle du support.

L'écu se matérialise par la forme géométrique et ses divisions potentielles, ou « table d'attente », dans laquelle sont représentées des armes. L'écu peut prendre différentes formes, suivant l'origine de sa représentation.

Table d'attente

Charles Quint et ses sœurs en 1502. Le blason des deux sœurs de Charles Quint (âgées à l'époque de 5 et 2 ans) est parti, au premier d'une table d'attente (d'or), au second (d'Espagne…). Ce blason incomplet montre que la femme noble de cette époque n'acquiert une identité que par son mariage.

On entend par table d'attente la forme géométrique de l'écu dans son ensemble, ou de l'une de ses parties, ou éventuellement d'une pièce honorable, en tant que surface qui attend ses armoiries (le champ, et les pièces et meubles éventuels). La table d'attente peut faire l'objet d'une partition préalable, dans le cas d'armes composées.

La table d'attente désigne également l'écu de l'aspirant qui vient de recevoir sa panoplie de combat, mais n'a pas encore composé ses armes. Son bouclier est alors en attente d'être armorié. Cette situation peut être symbolisée par un écu d'argent (le blanc étant ici une absence, symbolisant l'espace à remplir), ou mieux encore par un écu d'acier, qui symbolise à la fois la surface du métal non encore peint, et sa capacité à servir de miroir métallique prêt à réfléchir l'image de celui qui s'approche.

Dans des grandes armes, la table d'attente peut aussi correspondre à un emplacement réservé pour des ancêtres dont les armes sont inconnues. Dans ce cas, l'espace est laissé dans la couleur du fond (papier non coloré), ou en acier.

L'élaboration d'un écu armorié commence donc symboliquement par le tracé de la table d'attente.

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