Zona de convergencia intertropical

Zona de convergencia intertropical durante el verano boreal (en rojo) y el verano austral (en azul).

La zona de convergencia intertropical (ZCIT o ZCI) es la región del globo terrestre donde convergen los vientos alisios del hemisferio norte con los del hemisferio sur. A esta región también se la conoce como frente intertropical o zona de convergencia ecuatorial, en inglés se conoce por el acrónimo ITCZ (Intertropical Convergence Zone). Se caracteriza por ser un ancho cinturón de baja presión constituido por corrientes de aire ascendente, donde convergen grandes masas de aire cálido y húmedo provenientes del norte y del sur de la zona intertropical.

Ubicación esquemática de la zona de convergencia intertropical dentro de la circulación general de la atmósfera terrestre.

Calentamiento de la atmósfera

La principal fuente de energía de la convergencia intertropical está en el calentamiento solar de la atmósfera.[1] Ya que el aire es diatérmano, este calentamiento es indirecto y se produce cuando entra en contacto con el calor de la superficie de océanos y continentes. Entonces el aire caliente se dilata y pierde densidad, por lo que se eleva hasta la alta atmósfera; un fenómeno físico denominado convección.

Este aire que se eleva, genera un vacío o cinturón de baja presión a lo largo del ecuador o de la zona intertropical, el cual se denomina vaguada ecuatorial. Este descenso de la presión atrae las masas de aire circundantes que son de menor temperatura, generándose así los vientos alisios y en general el sistema de circulación atmosférica tropical llamado célula de Hadley.

El ecuador terrestre y el ecuador térmico

Zona de convergencia intertropical en color azul durante el verano boreal y coincidiendo con el monzón de la India. En este mapa el azul corresponde a las masas de aire ascendente y el rojo a las descendentes, ilustrando así en forma efectiva la célula de Hadley.

El ecuador terrestre es la zona de la atmósfera donde su espesor es mayor, el ecuador térmico es la franja, ubicada principalmente en el hemisferio norte que registra mayores temperaturas promedio en la Tierra.

Ya que el ecuador térmico migra estacionalmente entre el hemisferio norte y sur, igualmente la ZCIT migra siguiendo al calor. Como las tierras se calientan más rápido que los mares, la ZCIT alcanza mayores latitudes en las grandes masas continentales: durante el verano austral se extiende por sudámerica, África (hasta Madagascar) y Australia; mientras que en el verano boreal se relaciona con el monzón de la India, migrando al norte hasta alcanzar el Sahel (sur del Sahara), la península árabe, el norte indio cerca del Himalaya, China e incluso Corea y Japón.

Las nubes en el Océano Pacífico indican la zona de convergencia intertropical o, con mayor propiedad, el cinturón de lluvias tropicales

Además de esto, el calentamiento acelera el proceso de evaporación y formación de nubes, con lo que las masas de aire que convergen están por lo general cargadas de humedad, produciéndose tormentas convectivas, lluvias copiosas y nubes cumulonimbus de gran altura, desde unos 2 Km hasta unos 15 a 18 Km, cerca del límite con la tropopausa.[2] Así pues, la actividad de la zona de convergencia es el principal generador del cinturón de lluvias tropicales.

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