Xerox Alto

Xerox Alto.

El Xerox Alto, desarrollado en el Xerox PARC en 1973, fue uno de los primeros ordenadores personales de la historia (aunque no el primero), pero si fue el primero que utilizó la metáfora de escritorio y una interfaz gráfica de usuario, así como un ratón.

Arquitectura

El Alto fue inicialmente concebido en 1972 en un memorando interno escrito por Butler Lampson y diseñado inicialmente por Chuck Thacker. Tenía un procesador bit-slice basado en el chip 74181 de Texas Instruments, un almacenamiento de control ROM con una expansión de almacenamiento de control escribible y tenía 128 KB de memoria principal expandible a 512 KB, así como un disco duro que usaba un cartucho removible de 2.5 MB en un plato simple de Diablo Systems, (una compañía que posteriormente compró Xerox), similar a los usados en el IBM 2310, todo ello alojado en un armario del tamaño de un pequeño frigorífico. La Unidad Central de procesamiento (CPU) del Alto era un innovador procesador microprogramado que utilizaba microcódigo para la mayor parte de las operaciones de entrada/salida, en vez de hardware. La máquina de microcódigo realizaba 16 tareas, una de las cuales ejecutaba el conjunto de instrucciones normal (bastante parecido al de la Data General Nova), mientras que el resto controlaban la visualización, refresco de memoria, disco, red y otras funciones de entrada/salida. Por ejemplo, el controlador del mapa de bits del display era poco más que un registro de desplazamiento de 16 bits; el microcódigo se utilizaba para cargar la información de refresco del display de la memoria principal hacia el registro de desplazamiento.

Además de una conexión Ethernet, el único dispositivo de salida del Alto era un monitor CRT (tubo de rayos catódicos) con dos niveles (blanco y negro) montado de forma vertical. Sus dispositivos de entrada eran un teclado, un ratón de tres botones y un teclado de funciones opcional (chord keyset). El concepto de estos dos últimos elementos fueron tomados del Sistema On-Line (On-Line System) del Instituto de Investigaciones de Stanford (SRI). Mientras que el ratón fue un éxito instantáneo entre los usuarios del Alto, el teclado de funciones nunca se hizo popular.

Ratón de un Xerox Alto.

Todos los ratones del Alto tenían tres botones. Los primeros, de funcionamiento mecánico, tenían dos ruedas perpendiculares una a la otra. Estos fueron remplazados pronto por ratones con bola, inventados por Bill English. Más tarde se introdujeron los ratones ópticos, primero con luz blanca y posteriormente con infrarrojos. Los botones de estos antiguos ratones eran alargados y estaban dispuestos a lo largo en vez de estarlo a lo ancho.

El teclado estaba configurado de forma que cada tecla correspondía a un bit en un conjunto de registros. Esta característica se utilizaba para cambiar desde dónde se inicializaba (boot) el Alto. Los registros del teclado se usaban como la dirección de disco desde dónde inicializar y así, presionando un conjunto específico de teclas mientras se presionaba el botón de inicio, se podían cargar diferentes microcódigos y sistemas operativos. Esto dio lugar a la expresión "arranque de nariz" (nose boot), cuando el número de teclas necesarias para lanzar un sistema operativo en prueba era mayor que el número de dedos. Este tipo de arranque dio lugar a "move2keys", un programa que movía los archivos en el disco de forma que se pudiera utilizar una determinada secuencia de teclas.

Había otros periféricos para el Alto, como una cámara de TV, una impresora de tipo rueda margarita y un puerto paralelo, aunque eran bastante poco frecuentes. El Alto también podía controlar discos externos lo que la convertía en un servidor de archivos. Esto fue una aplicación bastante común para este ordenador.

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