Weta

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Weta
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Weta gigante de los Caballeros Pobres (Deinacrida fallai), de 20 cm. de longitud
Taxonomía
Reino: Animalia
Filo: Arthropoda
Clase: Insecta
Subclase: Pterygota
Infraclase: Neoptera
Superorden: Exopterygota
Orden: Orthoptera
Suborden: Ensifera
Superfamilia: Stenopelmatoidea, Rhaphidophoroidea
Familia: Anostostomatidae, Rhaphidophoridae
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Los wetas son grandes ortópteros, nocturnos y ápteros originarios de Nueva Zelanda. Algunos de ellos se encuentran entre los insectos más grandes y pesados (el weta gigante (Deinacrida), por ejemplo) y se cree que son especies muy antiguas, ya que se han hallado fósiles de criaturas parecidas del Triásico, que vivieron hace 180-190 millones de años en Queensland ( Australia). Miden aproximadamente 10 cm.

Los wetas han asumido el papel de pequeños roedores: como los ratones y las ratas, permanecen escondidos durante el día en los hoyos que los escarabajos o las polillas hacen en los árboles, y salen por la noche para comer vegetación, desechos en el suelo del bosque o insectos muertos o enfermos. Utiliza sus poderosas mandíbulas para hacer agujeros lo suficientemente grandes para su cuerpo.

Los machos son agresivos: cuando se sienten amenazados, levantan sus patas posteriores, que están recubiertas de gran cantidad de espinas. Los machos cuidan un número de hembras e insectos jóvenes. Las hembras ponen huevos entre la vegetación o cerca de ella.

El nicho ecológico de estos insectos se empezó a reducir cuando los polinesios introdujeron el kiore (rata del Pacífico) en Nueva Zelanda y los europeos llevaron ratas europeas en sus barcos. Muchos wetas están en peligro además por su vulnerabilidad a la depredación del tuatara, el kiwi o incluso estos roedores.

Hay 2 grandes familias donde encontramos las 100 especies de wetas en los ortópteros :

  • Stenopelmatidae o Anostostomatidae, (que incluye el weta de los árboles, el weta de cuernos, el weta de suelo y el weta gigante) los auténticos wetas de Nueva Zelanda y los king crickets de Australia. Son robustos, ápteros y los machos tienen las mandíbulas muy desarrolladas - dimorfismo sexual-.
  • Rhapidophoridae (que incluye el weta de caverna o el weta saltador) especies que se hallan en Australia, pero allí las llaman grillos de las cavernas. Son muy pequeños y carecen de órganos para producir o recibir sonidos.

Estos animales son capaces de entrar en un proceso de criptobiosis durante los fuertes inviernos, gracias a lo cual logran sobrevivir; esto es, durante el tiempo frío en el cual la temperatura se encuentra debajo del 0°C los wetas hibernan en un estado de suspensión animada en el cual pese al total congelamiento de su cuerpo y la desaparición de signos vitales, no se produce la ruptura de sus células ni de sus tejidos por la cristalización del agua que contienen. Pueden vivir hasta los cinco años.

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