Viaje de Anson alrededor del mundo

Ruta del HMS Centurion bajo el mando de George Anson.

El viaje de Anson alrededor del mundo es el viaje que dirigió el comodoro George Anson al frente de una escuadra de ocho barcos de la Royal Navy que tenía por misión desorganizar o capturar las posesiones de España en el Pacífico, mientras Gran Bretaña estaba en guerra con España en 1740. De regreso en Inglaterra en 1744, vía China y tras haber completado una circunnavegación, el viaje se caracterizó por la captura del galeón de Acapulco y también por las terribles pérdidas por enfermedad sufridas, con sólo 188 supervivientes de los 1.854 tripulantes que habían partido.

Antecedentes

En 1739, las riquezas que España derivaba del Nuevo Mundo eran bien conocidas en toda Europa. Enormes cantidades de plata eran enviadas desde el Perú, atravesaban el istmo de Panamá y se cargaban en otro barco en el puerto de Portobelo con destino a España. Otros barcos transportaban mercancías lujosas desde Manila a Acapulco desde donde eran llevadas a Veracruz y cargadas junto con la plata mexicana. Las posesiones en el Caribe proporcionaban a España azúcar, tabaco, colorantes y especias.

Gran Bretaña había negociado un tratado que permitía a la Compañía del Mar del Sur (The South Sea Company) enviar un barco comercial al año a territorio español, además de esclavos suplementarios, pero algunos barcos privados británicos, muchos operando desde Jamaica, llevaban cargamentos ilegales que los españoles trataban de interceptar. Después de numerosos incidentes y de la vieja rivalidad, el aumento de las tensiones condujo a la Guerra del Asiento (1739-48).

Se propusieron varios planes para atacar las posesiones españolas: Edward Vernon capturó Portobelo en noviembre de 1739, con sólo seis naves; un segundo escuadrón, liderado por George Anson, fue enviado a navegar por el cabo de Hornos con seis barcos de guerra y 500 soldados con unas instrucciones que podrían ser descritas como ambiciosas. Se trataba de capturar Callao, en el Perú, (el puerto que sirve a la cercana capital, Lima) y si fuese posible tomar la misma Lima también, capturar Panamá con su tesoro, apoderarse del galeón de Acapulco y dirigir una revuelta de los peruanos frente al poder colonial español. Una primera propuesta de capturar también Manila fue desechada.[1]

Parece que un conflicto de intereses estuvo, al menos en parte, detrás de las órdenes razonables dadas a Anson por el duque de Newcastle el 28 de junio de 1740. Los ataques fueron sugeridos por Hubert Tassell y Henry Hutchinson, previamente factores (agentes) de la Compañía del Mar del Sur, que tenían información reciente e importante sobre la región que el gobierno no tenía, pero que también se beneficiarían si esa zona se abriese al comercio británico. En apoyo de esta opinión lograron que la escuadra llevase £ 15 000 en bienes comerciales. Teniendo en cuenta la duración del viaje, se esperaba que sería necesario comprar provisiones en el viaje: en los puertos amistosos, se utilizarían letras de cambio; en los puertos enemigos, donde no sería posible comprar nada, si capturaban la ciudad podrían confiscar los bienes. La relación de Tassell y Hutchison con la escuadra se vio complicada aún más al ser ellos los que proporcionaron el suministro de víveres (alimentos) y que irían en uno de los barcos para supervisar el comercio de mercancías.

La escuadra, con sede en Portsmouth, estaba compuesta por seis barcos de guerra:[2]

  • el HMS Centurion, el barco insignia, un barco de cuarta clase fletado en 1732, de 1.005 toneladas y 43, 9 m de eslora, con 60 cañones y 400 hombres[3]​);
  • el HMS Gloucester [nombrado por Gloucester, la ciudad inglesa cercana a Gales], de 1737, con 853 toneladas, 50 cañones y 300 hombres;
  • el HMS Severn [nombrado por el río Severn, el río más largo de Gran Bretaña], de 853 toneladas, 50 cañones y 300 hombres;
  • el HMS Pearl [Perla], de 1726, con 600 toneladas, 40 cañones y 250 hombres;
  • el HMS Wager [Apuesta], una sexta clase fletado en 1734, con 37 m de eslora y 599 toneladas, 24 cañones y 120 hombres;
  • el HMS Tryal [Intento], de 200 toneladas, 8 cañones y 70 hombres.

Además, dos barcos mercantes, el Anna y el Industry, llevarían suministros. (El primero es a menudo mencionado como el "Anna pink" ("Ana rosa"), donde "pink" (en español, pinque) era un «pequeño velero con la popa muy reducida y un espejo de popa en voladizo» («small sailing vessel with sharply narrowed stern and an overhanging transom».[4]​)

La provisión de 500 soldados fue una farsa. Ninguna tropa regular fue puesta a su disposición, sino 500 enfermos que debían ser recogidos en el Hospital de Chelsea. En este caso, el término inválido (invalid) se refería a los soldados que estaban demasiado enfermos, heridos o mayores para el servicio activo pero que podrían ser capaces de realizar labores menos pesadas. En cualquier caso, al saber los detalles del viaje para el que habían sido propuestos muchos pudieron escapar y sólo 259 llegaron a bordo, muchos de ellos en camillas. Para hacer frente a los 241 bajas, se llevaron a bordo infantes de marina, pero se trataba de reclutas tan inexpertos que algunos de ellos todavía no habían sido entrenados en el uso de armas de fuego.

La escuadra estaba dispuesta para partir a mediados de agosto, pero los fuertes vientos mantuvieron los barcos en puerto. Antes de dirigirse a América del Sur, Anson fue requerido para escoltar a una enorme flota de barcos de transporte y mercantes en el canal de la Mancha y el intento inicial de llegar al mar, fue abandonado mientras los barcos se golpeaban unos con otros. Por último, la flota partió de Spithead el 18 de septiembre de 1740 protegiendo un convoy de 152 barcos.

Desafortunadamente, con las largas demoras, los agentes franceses habían logrado recoger información sobre la expedición, información que pasaron a España. En respuesta, los españoles enviaron cinco barcos de guerra al mando del almirante Pizarro al acecho, cerca de la isla portuguesa de Madeira, que era territorio neutral y el primer puerto en el que atracaría Anson.