US Postal (equipo ciclista)

US Postal
George Hincapie con el maillot del equipo.
Información del equipo
Código UCI USP ( 1996- 2004)
DSC ( 2005- 2007)
País Bandera de Estados Unidos  Estados Unidos
Fundación 1996
Disolución 2007
Disciplina Ciclismo en ruta
Categoría UCI ProTeam
Dirección
Gerente Bandera de Estados Unidos Bill Stapleton
Director general Bandera de Bélgica Johan Bruyneel
Director deportivo Bandera de Bélgica Dirk Demol
Director deportivo Bandera de Bélgica Lorenzo Lapage
Director deportivo Bandera de Reino Unido Sean Yates
Director deportivo Bandera de Rusia Viacheslav Yekímov
Denominaciones
1996- 2002
2003- 2004
2005- 2007
US Postal Service
US Postal Service presented by Berry Floor

Discovery Channel Pro Cycling Team
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Equipación

El US Postal, también conocido como Discovery Channel en sus últimos años, fue un equipo ciclista estadounidense que participaba en el UCI ProTour. También participaba en ciertas carreras de los Circuitos Continentales UCI. Aunque estadounidense, en sus filas siempre se han encontrado muchos ciclistas de otros países.

Es mejor conocido por ser el equipo con el que, el ex ciclista estadounidense Lance Armstrong ganó siete Tours de Francia. Desde 1999 a 2007, estuvo dirigido por el ex ciclista belga Johan Bruyneel y durante ese período tuvo otros éxitos importantes incluyendo el Tour de Francia 2007, ganado por Alberto Contador, la Vuelta a España 2003 por Roberto Heras y el Giro de Italia 2005 por Paolo Savoldelli.

El equipo era propiedad de Tailwind Sports, empresa creada por el banquero Thomas Weisel para manejar al equipo, y de la que el propio Armstrong también formaba parte.[1]

En 2012, la Agencia Antidopaje de Estados Unidos (USADA) reveló una investigación que había comenzado en 2009, donde se detalló en los informes que dentro del equipo había una organización y prácticas de dopaje, lo que consideró como "el programa de dopaje más sofisticado, profesional y exitoso en la historia del deporte". Sobre la base de las pruebas reunidas durante la investigación, se impuso una suspensión de por vida de Lance Armstrong y la retirada de los resultados que había logrado con este equipo, incluidos sus siete Tours. Los médicos también fueron prohibidos de por vida, así como suspensiones de seis meses y retiros de resultados a los ciclistas que confesaron las prácticas de dopaje.[2]

Historia

Los orígenes

Eddie Borysewicz

Las raíces del equipo se remontan a 1988 cuando Eddie Borysewicz dejó su cargo de seleccionador de Estados Unidos y formó su propio equipo amateur. Patrocinado ese primer año por la empresa coreana Sunkyong, en 1989 Borysewicz convenció a Thom Weisel, director general de Montgomery Securities para financiar su equipo, que pasó a llamarse Montgomery-Avenir

En 1990, un nuevo patrocinador se unió: el fabricante de automóviles japonés Subaru y el equipo se denominó Subaru-Montgomery. Borysewicz contó con un presupuesto de 600.000 dólares y amplió la plantilla, incluyendo al campeón olímpico en 1984 Steve Hegg, al polaco Cezary Zamana y a un joven Lance Armstrong (años después, Borysewicz declararía que Armstrong era un "producto" suyo y no de Chris Carmichael).[3] El equipo se convirtió en profesional en 1991, excepto Armstrong que continuó en aficionados. Con la excepción de algunas carreras europeas en abril y agosto, el calendario del equipo se compuso principalmente de competiciones en su país.

Objetivo:Tour de Francia

En 1992, el presupuesto ascendió a 1 millón de dólares y el equipo fue profundamente renovado. Se contrataron a varios ciclistas profesionales europeos y las victorias de Bowen en el Campeonato de Estados Unidos en ruta y en el Herald Sun Tour, convencieron a Subaru para aumentar su compromiso, dando a Borysewicz cerca de 2 millones de dólares para trabajar hacia la meta de lograr participar del Tour de Francia en 1993.

Para formar un equipo capaz de competir en el Tour, hubo otra renovación en el equipo. Las grandes contrataciones fueron la de los hermanos Marc e Yvon Madiot. Ambos habían finalizado entre los diez primeros en el Tour durante sus carreras deportivas. Sus puntos FICP ascendieron al Subaru-Montgomery al puesto 21º en el mundo, que era suficiente para la entrada a los eventos de la Copa del Mundo y posiblemente un lugar en el Tour. Sin embargo, los hermanos Madiot no resultaron ser los hombres fuertes del equipo. Después de una primavera modesta, en mayo y junio, el mexicano Miguel Arroyo y el polaco Cezary Zamana lograron los mejores resultados del equipo. Arroyo terminó 4º en la Clásica de los Alpes y 9º en el Dauphiné Libéré, mientras que Zamana fue 3º en el Tour d'Armorique, una victoria de etapa en el Dauphiné y el noveno en el Gran Premio de Midi Libre.

La organización del Tour ofreció a Subaru-Montgomery a participar en su carrera, formando un equipo conjunto con el equipo francés Chazal (el actual Ag2r La Mondiale) que no había tenido ningún resultado relevante en la temporada. La dirección del equipo no aceptó la oferta y el Chazal terminó participando con un equipo completo. Al final de la temporada, y a pesar de los buenos resultados del equipo, Subaru optó por no continuar con el patrocinio y el equipo desapareció en 1994.[4]

"Año sabático" y relanzamiento

Durante 1994, Weisel buscó un patrocinador para relanzar el equipo. Al no encontrarlo decidió invertir su propio dinero y resucitó al equipo de Borysewicz para la temporada 1995. Para gerenciar el equipo, Weisel creo una empresa llamada Tailwind Sports Inc.,[4]

US Postal Service

La idea del Servicio Postal era continuar la línea del Subaru-Montgomery y competir en Europa. Para ello el contrato establecía incrementos de presupuesto para un proyecto que buscaba llegar al Tour de Francia en 1998. De cara a 1996, el equipo fue inscrito en UCI en la 2.ª división (GSII) y sólo 3 corredores se mantuvieron en el equipo, uno de ellos el joven Tyler Hamilton. Además contrató a los jóvenes polacos Dariusz Baranowski y Tomasz Brożyna y a los velocistas Remigius Lupeikis y Sven Teutenberg. Como líder de equipo, se fichó al ganador del Giro de Italia 1988, Andrew Hampsten.[6] En abril para preparar el Tour DuPont (la carrera más importante de Estados Unidos), el equipo viajó a Europa y compitió en el Teleflex Tour, donde el alemán Teutenberg ganó la primera etapa. Dos días después Tyler Hamilton ganó la contrarreloj y terminó ganando la general. Por su parte Eddy Gragus ganó la Core States convirtiéndose en campeón de Estados Unidos. A finales de año el creador del equipo Eddie Borysewicz abandonó a la escuadra y dejó su cargo de director a Johnny Weltz quién se había desempeñado hasta ese momento en el Motorola.

En 1997 el US Postal ascendió a la primera división (GSI) y en sustitución de Andrew Hampsten, llegó como líder Viatcheslav Ekimov. También llegaron el joven George Hincapie, el francés Jean-Cyril Robin y la experiencia de Adriano Baffi. Hincapie y Baffi lograron triunfos de etapa en la Semana Catalana y la París-Niza, pero la figura de equipo fue Ekimov. El ruso logró estar entre los diez primeros en varias carreras como 4º en la general en la París-Niza, 3º en la Semana Catalana y 10º en el Tour de Flandes. Pero la actuación más destacada fue en el Dauphiné Libéré, donde ganó 2 etapas, fue líder de la carrera desde la 2.ª a la 6.ª etapa, aunque al final terminó 8º en la general, mientras que Robin fue 3º. La actuación en el Dauphiné, aseguró la entrada del equipo al Tour 1997, adelantando en un año el proyecto original, pero el desgaste lo pagó en el Tour donde no se estuvo a la altura de las expectativas. Jean-Cyril Robin fue el mejor en la general finalizando en la 15.ª posición.

El regreso de Armstrong

Luego de haber corrido por el Motorola y de haberse recuperado del cáncer que padeció, Lance Armstrong regresó al equipo en 1998. Además de Armstrong, los nuevos fichajes incluían a Jonathan Vaughters, Christian Vande Velde y Frankie Andreu. El tejano debutó en la Ruta del Sol siendo 15º y no corrió más hasta la París-Niza en que abandonó en la 2.ª etapa. La experiencia negativa de su retorno, hizo plantearse a Armstrong si debía seguir corriendo. Se recluyó en Austin y luego en Boone ( Carolina del Norte) junto con su entrenador, Chris Carmichael y luego de meditarlo decidió mantenerse en competencia y regresó en un critérium a finales de mayo. En junio volvió a Europa para ganar el Tour de Luxemburgo y la Vuelta a Renania-Palatinado.[8]

Mientras tanto el equipo se aprestaba a participar del 2º Tour de Francia y aunque no ganaron etapas, la actuación fue muy superior a la del año anterior. George Hincapie hasta la 9.ª etapa se mantuvo entre los cinco primeros de la general a la vez que Tyler Hamilton fue 2º en la contrarreloj de la 7.ª etapa, sólo superado por Jan Ullrich. En las etapas de montaña Jean-Cyril Robin fue el mejor del equipo y finalizó 6º en la general, mientras que por equipos el US Postal terminó 3º.[9]

La llegada de Bruyneel

Luego del Tour 1998 comenzaron a haber rumores de descontento con el mánager Johnny Weltz. Se denunció que los vehículos del equipo no estaban cuando fueron requeridos por los ciclistas y que hubo falta de disciplina, organización y liderazgo de parte de Weltz. Mientras esa situación quedó para resolverse al final de la temporada, Armstrong se preparó para la Vuelta a España, donde llegó como jefe de filas. La 4.ª posición en la ronda española y poco después el 4º lugar, tanto en el campeonato mundial en ruta, como en el de contrarreloj, colocaron a Armstrong como el líder indiscutido del equipo.[4]

Un nuevo orden

En principio, el equipo de 1999 perdió calidad respecto al de la temporada anterior. Ekimov, Robin y Baranowski dejaron la escuadra para dar paso a Kevin Livingston, Glenn Magnusson, Benoit Joachim y Julian Dean.

A pesar de ello, Bruyneel dio un vuelco en la forma de conducir el equipo pese a la nula experiencia que tenía como director. Habría un líder para el Tour, y cada ciclista tendría un objetivo específico, no sólo en el tour sino además en el resto de las competiciones de la temporada. Así, George Hincapie tuvo una temporada clásica muy buena, siendo 9º en la Milán-San Remo y 4º en la París-Roubaix y la Gante-Wevelgem. El hasta ese momento poco conocido Christian Vande Velde, ganó la Redlands Classic y fue 3º en los Cuatro Días de Dunkerque. También destacó Jonathan Vaughters, que al ganar la cronoescalada en Mont Ventoux, fue 2º en la general del Dauphiné Libéré y luego logró la victoria en la Ruta del Sur.

Primer Tour

El líder del equipo para el Tour de Francia, indiscutiblemente era Lance Armstrong. Previamente, había comenzado a ejercer dominio en las etapas contrarreloj, ganando las cronos del Circuito de la Sarthe y el Dauphiné Libéré. En la ronda gala, ganó el prólogo y la contrarreloj en Metz (8.ª etapa), y allí se puso el maillot amarillo que no dejaría más hasta los Campos Elíseos. Más de dos minutos era la diferencia en la clasificación general con el 2º ( Christophe Moreau) y el 3º ( Abraham Olano). Al día siguiente de la crono, ya en los Alpes ganó la 9.ª etapa en Sestriere y aumentó la diferencia aún más, quedando Olano 2º a 6 minutos. En los Pirineos, se mantuvo, aunque quienes estaban más cerca de él en la general habían cambiado, Fernando Escartín a más de 6 minutos y Alex Zülle a más de 7. Con el Tour sentenciado, ganó la última contrarreloj y obtuvo el primer Tour para él y para el equipo, dejando a Zülle a 7 minutos 37 s y a Escartín a 10 min 26 s.[12]

El apogeo

Dominio absoluto en el Tour

Desde 1999 hasta 2005, el dominio de Armstrong y el US Postal en el Tour de Francia fue absoluto. Año tras año Bruyneel formaba equipos enteramente al servicio del tejano con vista a ganar uno tras otro y los rivales peleaban meramente por el segundo lugar. Infalible en las montañas y ganando casi todas las contrarreloj, Armstrong ganó 7 Tours con el equipo, dejando al 2º de la clasificación general casi siempre a más de 6 minutos. Las excepciones fueron Ivan Basso en 2005, que terminó a 4 min 40 s y Jan Ullrich en 2003 a 1 min 01 s, en la edición mas "apretada" que ganó Armstrong. Precisamente el duelo Armstrong-Ullrich en el Tour, era el más famoso de esa época, donde mucho se especulaba si el alemán podría batir al estadounidense, pero el final siempre era el mismo y Ullrich se tuvo que conformar con ser 2º detrás de Armstrong, en tres oportunidades.

Vuelta para Heras

Si bien Armstrong se centraba solamente en el Tour de Francia, el US Postal tenía equipo y corredores para pelear por otras carreras. Así el conjunto acumuló un extenso palmarés, pasando a la historia como uno de los equipos más laureados. Durante esos años Roberto Heras ganó la Vuelta a España 2003 y Paolo Savoldelli el Giro de Italia 2005. La Vuelta a Suiza (2001), el Dauphiné Libéré (2000, 2002, 2003), la Volta a Catalunya (2005) fueron algunas de las carreras más importantes que el equipo ganó.

La Vuelta a España ganada por Roberto Heras, fue en forma agónica y en la penúltima etapa. Siendo el jefe de filas, estaba acompañado por los otros dos españoles del equipo, Manolo Beltrán y Chechu Rubiera, así como George Hincapie, Floyd Landis y Michael Barry. Luego de encontrarse a más de cinco minutos del líder de la general ( Isidro Nozal) tras la 13.ª etapa, Heras comenzó a recortar tiempo en las etapas siguientes con finales en La Pandera, Sierra Nevada y en Collado Villalba, hasta estar a dos minutos. En la jornada 20, una cronoescalada al Alto de Abantos, Heras ganó la etapa y le sacó 2 minutos y medio a Nozal.

Nuevo patrocinador: Discovery Channel

Con el equipo en su apogeo, a principios de 2004 el Servicio Postal reveló que no renovaría el patrocinio, y que sólo continuaría hasta final de temporada. Con 5 Tours de Francia en su palmarés en ese entonces, Armstrong ya pensaba en el retiro, pero decidió continuar porque sin él, sería más difícil encontrar una empresa que suplantara a US Postal. El 15 de junio, antes de que iniciara la que fue la 6.ª victoria en el Tour, Discovery Channel anunció que reemplazaría al correo estadounidense, firmando un contrato por 3 años. A su vez Armstrong decidió correr un año más para defender los colores del nuevo patrocinador.[14]

Savoldelli en el Giro

Savoldelli en el Giro 2005 (ya el equipo se denominaba Discovery Channel), no partía como favorito pero la regularidad durante la carrera lo llevó a ganar su segundo Giro personal, a pesar de no contar con un equipo que pudiera ayudarlo en la montaña. Ganó la 11.ª etapa con final en Zoldo Alto, quedando ubicado 2º en la general, por detrás de Ivan Basso a 18 s.[17]

Retiro de Armstrong y búsqueda de un líder

En abril de 2005, Armstrong anunció su retiro,[13] el cual se hizo efectivo tras ganar por séptima vez consecutiva el Tour de Francia, aunque no se alejó del equipo ya que pasó a ser asesor de Bruyneel en la búsqueda de jóvenes talentos.

Johan Bruyneel, debía afrontar la tarea de encontrar un sucesor de Armstrong, aunque sabía que no era nada fácil. "No hay nadie de segundo en la fila listo para reemplazarlo. Encontrar al próximo líder será difícil", declaró el belga. El lugar de Armstrong durante el resto de 2005 fue ocupado por la joven promesa eslovena Janez Brajkovič, pero Bruyneel confiaba en Yaroslav Popovych que había ganado el maillot blanco de mejor joven en el Tour.[18]

Sin un líder definido, para 2006 se contrataron a Jurgen Van Goolen, Vladimir Gusev y Egoi Martínez entre otros, permaneciendo en el equipo ciclistas experientes como Viatcheslav Ekimov, George Hincapie, Manolo Beltrán, Pavel Padrnos y Paolo Savoldelli.

En el Giro, Savoldelli ganó el prólogo, pero no repitió la actuación anterior y terminó 5º en la general, muy lejos del ganador Ivan Basso. Yaroslav Popovich se llevó una etapa del Tour de Francia. De las tres grandes, donde más destacó el equipo fue en la Vuelta a España con una victoria de etapa y la clasificación de la montaña para Egoi Martínez, otra etapa para Tom Danielson y el triunfo en la clasificación por equipos.

El sustituto de Armstrong que buscaba Bruyneel, llegó en noviembre cuando se anunció la contratación de Ivan Basso para la temporada 2007. Con un palmarés envidiable, Basso había sido 3º en el Tour 2004, 2º en el Tour 2005 y venía de ganar el Giro pocos meses antes. Esa temporada no participó del Tour, ya que fue apartado de su equipo (el CSC) debido a que su nombre se mencionaba en la Operación Puerto. Pero la fiscalía antidopaje del CONI (Comité Olímpico Nacional Italiano) no encontró pruebas suficientes y archivo el caso. Posteriormente de mutuo acuerdo con Bjarne Riis, rescindió el contrato que lo ligaba hasta 2008, lo cual le abrió las puertas en el Discovery.[20]

Último Tour y desaparición

El inicio de la temporada 2007, no fue lo mejor para el equipo. A principios de febrero, se supo que la cadena Discovery Channel no renovaría contrato con el equipo,[22]

Sin podios y "Chechu" Rubiera en la posición 39.ª a 1 h 15 min, fue la actuación en el Giro de Italia, muy por debajo de lo esperable. Yaroslav Popovych era el líder, pero sendas caídas lo relegaron en la clasificación general y terminó abandonando.[23]

Para el Tour de Francia, Bruyneel se inclinó por Levi Leipheimer como jefe de filas y Alberto Contador como aspirante a mejor joven de la carrera.[27]

Pocos días después, se hizo oficial que el equipo desaparecería al no encontrarse ningún patrocinador para continuar en la siguiente temporada. Johan Bruyneel, así como varios de los ciclistas recalaron en el refundado Astana.[29]

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