Totipotencia

La totipotencia es la potencia celular máxima, que le confiere a la célula la capacidad de dirigir el desarrollo total de un organismo. Esto sucede si el núcleo de una célula es idéntico al de un cigoto, es decir, la totipotencia se observa en la capacidad del cigoto de dar origen a cada tipo de célula del adulto (Slack 2001) .

Primeros experimentos

Para saber si había totipotencia en las células de cierto estado del desarrollo de un organismo se llevaron a cabo varios experimentos en los años 50 por Robert Briggs y Thomas King con la rana leopardo (Lithobates pipiens). En ellos encontraron que los núcleos celulares de la blástula pueden dirigir el desarrollo de renacuajos completos.

El procedimiento llevado a cabo en estos experimentos era la clonación, que se basa en la transferencia nuclear a un ovocito enucleado. En los experimentos de Briggs y King el huevo huésped enucleado debía ser previamente activado, es decir, se debía inducir artificialmente la reacción de fecundación necesaria para iniciar el desarrollo dentro de él.

De esta manera, la transferencia de núcleos de la blástula hacia el citoplasma de un huevo de rana enucleado dio como resultado el desarrollo un nuevo organismo, el renacuajo.

Por otro lado, si este procedimiento se hacía con el núcleo de células de un estadio más tardío la capacidad de dirigir el desarrollo del renacuajo disminuía drásticamente, presentándose una disminución en el número de renacuajos enteros. Así, se vio que en estadios más tempranos las células tenían una mayor totipotencia y las de estadios más tardíos, como el de la gástrula, estaban ya comprometidas en alguna función del desarrollo (Gilbert 2006).

Sin embargo, no siempre una célula diferenciada carece de totipotencia. John Gurdon y colaboradores descubrieron que en algunas células diferenciadas, los núcleos pueden ser totipotentes. Cuando los núcleos de células de la membrana del pie de una rana adulta eran trasladados a un huevo enucleado, se producía, luego de varios intentos, un renacuajo. En ocasiones, no obstante estos renacuajos morían antes de poder alimentarse pero se mostró que hay cierta medida de totipotencia en algunas células diferenciadas (Gilbert 2006).

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