Tormenta ígnea

Tormenta ígnea durante un incendio en el Parque nacional Yellowstone.

Una tormenta ígnea o tormenta de fuego es un incendio de tal intensidad que crea y mantiene su propio sistema de ventilación que lo aviva. En este fenómeno natural, el movimiento en masa del aire resultante del fuego asciende creando una corriente en la que aire nuevo (con oxígeno) ocupa su sitio, dando lugar a ignición de gran intensidad en una amplia área. Es muy comúnmente un fenómeno piroplástico, creado durante un incendio forestal, y muchos de los más grandes incendios de este tipo han engendrado tormentas ígneas. Una tormenta ígnea también se puede producir en ciudades como resultado del uso de explosivos, como las bombas incendiarias.

Mecanismo de las tormentas ígneas

Cuando un área se incendia, el aire que está sobre ésta se vuelve extremadamente caliente y sube rápidamente. El aire frío que se encuentra al nivel del suelo en el área circundante se apresura a ocupar el vacío dejado por el aire en ascenso, creando fuertes vientos que ventilan más las llamas agitándolas y proveyéndolas de más oxígeno. Esto crea una tormenta ígnea que se mantiene sola con temperaturas que llegan a más de 2000 ºC alimentada por el constante flujo de oxígeno.

Los experimentos con fuegos de prueba han mostrado que las tormentas ígneas pueden crear vórtices de fuego que se mueven rápidamente y pueden distribuir el fuego más allá del área del fuego original. Los vientos en algunos de estos vórtices pueden alcanzar fuerzas tornádicas, efectivamente creando un tornado ígneo. Estos potentes tornados pueden complicar los trabajos de los bomberos que combaten el fuego.

Una tormenta ígnea extremadamente grande puede incluso crear su propio sistema ambiental, inyectando aire hacia adentro y creando climas parecidos a tormentas eléctricas que tienden a ayudar al extendimiento de las llamas.

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