Thomas Midgley

Thomas Midgley, Jr. ( 18 de mayo de 18892 de noviembre de 1944) fue un ingeniero mecánico estadounidense que terminó dedicándose a la química. Desarrolló el tetraetilo de plomo,que durante décadas fue un aditivo para la gasolina, y más tarde los clorofluorocarbonos ( CFC).

En su época fue laureado por sus descubrimientos, aunque hoy en día no lo es tanto. De hecho, el historiador John McNeill afirmó sobre Midgley que: "Tuvo más impacto en la atmósfera que cualquier otro organismo en la historia de la Tierra" y este impacto fue negativo.

Vida y logros

Midgley se graduó en la Universidad Cornell en 1911 en la especialidad de ingeniería mecánica.

Mientras trabajaba para la General Motors descubrió que la gasolina con plomo evitaba en los motores de combustión interna que parte de la gasolina del cilindro combustionara a destiempo. La consecuente adición de plomo a miles de millones de galones de gasolina, liberó enormes cantidades de plomo a la atmósfera, causando problemas de salud en todo el mundo.

Los trabajadores que fabricaron el producto sufrieron peores consecuencias.

En 1924, Midgley se tomó unas prolongadas vacaciones para curarse del envenenamiento por plomo que sufría, un hecho que mantuvo en secreto deliberadamente, convocando una rueda de prensa en la cual "demostraba" la seguridad del contacto con la sustancia. En esta demostración, vertió tetraetilo de plomo en sus manos, después se ponía una botella del químico bajo su nariz y lo aguantaba durante sesenta segundos mientras declaraba que podía hacer lo mismo todos los días sin sucumbir a ningún mal.

Al final repudió el plomo (privadamente) e inventó los CFCs tras oír que los males producidos en las personas por las fugas de gas de los frigoríficos. Los CFC no eran dañinos para los humanos.

Midgley obtuvo más de 170 patentes. A los 51 años contrajo la polio, que le dejó severamente indispuesto. Esto le llevó a diseñar un complicado sistema de cuerdas y poleas para levantarse de la cama. En lo que debe ser la muerte más irónica en la historia de la ciencia, Midgley accidentalmente se enrolló en las cuerdas de su aparato y murió por estrangulación a los 55 años. Midgley murió pensando que los CFCs eran un gran beneficio para el mundo, además de una gran invención.

Fue galardonado en 1941 con la medalla Priestley, concedida por la American Chemical Society.

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