Teoría de las descripciones

La teoría de las descripciones es una de las principales contribuciones de Bertrand Russell a la filosofía del lenguaje. Se la ilustra habitualmente con la frase "el actual rey de Francia" como se utilizaría, por ejemplo en "El actual rey de Francia no es calvo." ¿De qué se trata esta oración, teniendo en cuenta que no hay, hoy en día, un rey en Francia? A esto se lo conoce como la paradoja del rey de Francia: ¿es esta expresión verdadera?, ¿es falsa?, ¿carece de sentido?

Tenemos la certeza de que no es verdadera, porque Francia es una república. Pero si es falsa, entonces su negación "El actual rey de Francia no es calvo" debe ser verdadera, lo que nos deja en el punto de partida.

¿Carecerá entonces de significado? Como se verá más adelante, algunos filósofos sostienen esta posición, porque no denota ningún objeto existente pero, por otro lado, parece querer decir algo que podemos entender claramente.

Alexius Meinong ha sugerido que debemos considerar un dominio de "entidades no existentes", de las que podemos suponer que estamos hablando al usar expresiones como ésa.

Gottlob Frege sugirió que se deben descartar como sin sentido todas las oraciones cuyas palabras evidentemente se refieran a cosas inexistentes. Entre otros, el problema con esta solución es que algunas de estas oraciones, tales como "Si el actual rey de Francia es calvo, entonces el actual rey de Francia no tiene pelo en la cabeza" no solo no parece descabellada, sino que aparece como obviamente cierta. Prácticamente el mismo problema surgiría si existiesen dos reyes de Francia: ¿a cual de ellos denota la frase "el actual rey de Francia"?

David Hume por su parte considera que las cuestiones de existencia pertenecen al ámbito de las cuestiones de hecho y que en dicho ámbito no hay proposiciones lógicamente contradictorias, y cualquier sucesión de enunciados es posible.

Las descripciones definidas

El problema se presenta en general con las llamadas "descripciones definidas". Normalmente, éstas incluyen todos los términos que comienzan con "El" o "La", y a veces incluye nombres, como "Walter Scott". Russell incluso pensaba que éstos últimos no debieran ser llamados nombres sino "descripciones definidas disfrazadas", pero los desarrollos posteriores en general los tratan como a entidades separadas.

Algunos ejemplos de descripciones definidas son:

  • La estudiante más alta de la clase
  • El primer simio en viajar al espacio

Por otro lado, las "descripciones indefinidas" son aquellas de la forma "un X".

¿Cuál es la "forma lógica" de las descripciones definidas? Para ponerlo en términos de Frege, ¿cómo podemos parafrasearlas para mostrar que el valor de verdad del todo depende de los valores de verdad de las partes?

Las descripciones definidas parecen nombres que, por su propia naturaleza, denotan exactamente una cosa, ni más ni menos. ¿Qué podemos decir, entonces, de la oración considerada como un todo si una de sus partes no parece estar funcionando correctamente?

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