Superpredador

La orca, al ser capaz de atacar a tiburones y ballenas, es considerado el depredador más poderoso de los océanos.

En ciencias naturales ( biología, zoología, ecología) y en antropología se denomina superpredador a los depredadores que no tienen depredadores naturales, situándose en lo alto de su cadena alimentaria.[3] El concepto de superdepredador es comúnmente aplicado en el manejo de la vida salvaje, la conservación y el ecoturismo.

Las cadenas alimentarias son frecuentemente más cortas en tierra, limitando la cima de estas en el tercer nivel trófico, en donde se sitúan depredadores como los grandes félidos, crocodilianos, hienas, lobos, o grandes serpientes constrictoras que se alimentan de los grandes herbívoros. Los superdepredadores no necesariamente son hipercarnívoros, como es el caso de los humanos[5]

Papel ecológico

Los superdepredadores afectan las dinámicas de las poblaciones de sus presas. En donde hay dos especies competidoras en una relación ecológicamente inestable, los superdepredadores tienden a crear estabilidad si depredan a ambas especies. Las relaciones entre depredadores también son afectadas por el estatus de superdepredador. Por ejemplo, las especies invasoras de peces son conocidas por devastar a los depredadores que antes eran dominantes. Un estudio sobre manipulación de lagos encontró que cuando una especie invasora, el bajo negro fue retirado, la trucha lacustre, el superdepredador nativo suprimido, diversificó su selección de presas e incrementó su nivel trófico.[6]

Los efectos sobre características más amplias en los ecosistemas, como la ecología de las plantas, han sido debatidos, pero hay evidencia de un impacto significativo por parte de los superdepredadores: se ha mostrado por ejemplo que los zorros árticos introducidos han convertido islas subárticas de pastizales a tundras a través de la depredación de aves marinas.[15]

Las especies clave son superdepredadores dentro de grupos funcionales, un concepto descrito originalmente por el Robert Paine para explicar la relación entre Pisaster ochraceus, una especie de estrella de mar, y Mytilus californianus, una especie de mejillón.[16]

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