Sphenodon

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Sphenodon
Rango temporal: 0,126 Ma-0 Ma Pleistoceno - Holoceno
Tuatara.jpg
Estado de conservación
Vulnerable (VU)
Vulnerable (UICN)
Taxonomía
Reino:Animalia
Filo:Chordata
Clase:Sauropsida
Subclase:Diapsida
Infraclase:Lepidosauromorpha
Orden:Sphenodontia
Familia:Sphenodontidae
Género:Sphenodon
Gray, 1831
Distribución
Círculos: S. punctatus. Cuadrados: S. guntheri. Cada símbolo puede representar hasta 7 islotes.
Círculos: S. punctatus. Cuadrados: S. guntheri.
Cada símbolo puede representar hasta 7 islotes.
Especies

Los tuátaras o esfenodontes (género Sphenodon) son reptiles endémicos de las islas aledañas a Nueva Zelanda, pertenecientes a la familia Sphenodontidae. El significado de su nombre común proviene del maorí y quiere decir "espalda espinosa". A primera vista (por convergencia evolutiva) son parecidas a las iguanas, con las que, sin embargo, no están cercanamente emparentadas. Miden unos 70 cm de longitud y son insectívoros y carnívoros.

Las dos especies actuales de tuátaras y la extinta conocida tienen parientes muy cercanos que existieron hace ya 200 millones de años, a la par de los dinosaurios. En esas épocas habitaban el supercontinente de Gondwana habiéndose distribuido, según parece, desde el área que hoy corresponde a América del Sur pasando por la Antártida hasta Australia. Al separarse de Australia por deriva continental, Nueva Zelanda se convertiría en el único reducto actual de Sphenodontidae, motivo por el cual se califica a estos animales como fósiles vivientes.

Características

Cráneo que muestra
los arcos temporales. al completo,
así como estos huesos:
1: premaxilar 2: nasal
3: prefrontal 4: frontal
5: maxilar 6: posfrontal
7: dentario 8: postorbital
9: yugal 10: parietal
11: escamosal 12: cuadrado

Los tuátaras son los reptiles diápsidos más antiguos que sobreviven. Existen algunos fósiles mesozoicos muy similares, como Homoeosaurus del Jurásico, lo que muestra la gran antigüedad del grupo.

Entre los numerosos caracteres que se han conservado sin modificar durante 200 millones de años se hallan dos fosas temporales completas, un ojo pineal bien desarrollado (el orificio pineal era muy patente en los primeros diápsidos) y las vértebras de tipo anficelo con intercentros. Es el único reptil actual cuyos machos carecen de hemipenes (órgano copulador), sino que copulan a través de sus cloacas.

Tuatara jaw 600.jpg

Uno de los pocos rasgos especializados son los dientes anteriores, grandes y muy agudos.[1]

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