Silicona

Molde de silicona (azul).
Implantes de silicona.

La silicona es un polímero inorgánico derivado del polisiloxano, está constituido por una serie de átomos de silicio y oxígeno alternados. Es inodoro e incoloro. La silicona es inerte y estable a altas temperaturas, lo que la hace útil en gran variedad de aplicaciones industriales, como lubricantes, adhesivos, moldes, y en aplicaciones médicas y quirúrgicas, como prótesis valvulares, cardíacas e implantes de mamas.

Puede esterilizarse con óxido de etileno, radiación y procesos de autoclave. Constituyen la rama más importante de los derivados organosilícicos; la característica esencial de los polímeros es la de presentar en su molécula, además del enlace silicio-carbono, el enlace silicio-oxígeno, el cual da origen a su nombre: siliconas.

Además, se denomina silicona a la familia de compuestos químicos sintetizados por primera vez en 1938.

Historia

En 1824, el sueco Berzelius, basándose en la hipótesis del francés Lavoisier con respecto a los óxidos metálicos y aprovechando los trabajos del inglés Davy, demostró la estructura de la sílice aislando el silicio. Berzelius obtuvo el tetracloruro de silicio SiCl
4
y el alemán Friedrich Wöhler el «silicio-cloroformo» SiHCl
3
(triclorosilano); el francés Charles Friedel y el estadounidense James Crafts prepararon entre 1863 y 1866 los primeros compuestos de silicio-carbono por reacción del zinc dietilo Zn(C
2
H
5
)
2
sobre el tetracloruro de silicio. En 1872 el alemán Albert Ladenburg fue el primero en observar la formación de un fluido de polisiloxano hidrolizado, el dietildietoxisilicio (C
2
H
5
).

Sin embargo el interés disminuyó hasta que a principios de siglo fueron descubiertos los polímeros de la silicona por el químico inglés F. S. Kipping, a quien se considera un pionero en el tema. Se encontraba buscando elementos estereoisoméricos, para poder obtener uno que fuera compatible con los fluidos hidráulicos, el caucho sintético y, además, que fuera capaz de repeler al agua. Buscaba que fuera útil para la guerra, puesto que pretendía encontrar una forma de hacer menos pesados los equipos y mejorar los artilugios para las máquinas, los carros y los zapatos de soldados que estuviesen en el frente de combate. Desde 1903 Kipping trabajó en buscar nuevas técnicas para la síntesis de una variedad de compuestos orgánicos que contenga silicio. A estas nuevas sustancias, las llamó siliconas y al principio se destinaron como lubricantes, en especial durante la Segunda Guerra Mundial. Se comenzaron a obtener industrialmente a partir de 1930.

Kipping y Matt Saunders acuñaron la palabra silicona en 1901 para describir el polidifenilsiloxano por analogía de su fórmula, Ph
2
SiO
(Ph significa fenilo, C
6
H
5
), con la fórmula de la cetona benzofenona, Ph
2
CO
(denominada originalmente silicocetona). Kipping era muy consciente de que el polidifenilsiloxano era polimérico mientras que la benzofenona era monomérica y señaló que Ph
2
SiO
y Ph
2
CO
tenían químicas muy diferentes.[2]

Tratando de combinar las propiedades de los compuestos de carbono con los compuestos de silicio, un investigador de Corning Inc. (EE.UU.), J.F. Hyde inventó las siliconas en 1938. La empresa Dow Corning fue fundada en 1943 para explotar la invención que condujo a un gran número de resinas, barnices, elastómeros y otros usos humanos, cuyo uso Kipping nunca se pudo imaginar. En 1949, cuando murió Kipping, ya había publicados cerca de 51 artículos sobre el tema.

Tomando a Kipping como pionero, la Sociedad Histórica Plástica se creó en 1986, para llamar la atención sobre el patrimonio de la industria del plástico, fomentar el estudio de otros polímeros, incluyendo los sintéticos, cauchos y elastómeros.

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