Separador decimal

El separador decimal es un símbolo usado para indicar la separación entre la parte entera y la parte fraccional de un número decimal.

     punto      coma      momayyez (coma alta árabe)      desconocido

El Sistema Internacional de Unidades (SI) y la ISO en su norma 80000 admiten actualmente dos símbolos: la coma y el punto.[1]​ Por su parte, la otra norma sobre escritura de símbolos, la ISO 80000-1, del año 2009, también admite ambos signos y cancela la anterior recomendación de la coma de la norma ISO 31-0. En cualquier caso, ninguno de estos dos signos es el apropiado como separador de miles: «los números pueden agruparse de tres en tres para facilitar la lectura; pero no se deben utilizar ni comas ni puntos en los espacios entre grupos».

Por su parte, las Academias de la Lengua recomiendan en la Ortografía de la lengua española: «Con el fin de promover un proceso tendente hacia la unificación, se recomienda el uso del punto como signo separador de los decimales».[3]

Historia

El texto europeo más antiguo que se conoce y que usa el punto como separador decimal es el Compendio de lo ábaco, publicado en 1492 por el matemático italiano Francesco Pellos. Algunos historiadores se refieren a Bartholomaeus Pitiscus, matemático alemán, como iniciador de la notación de decimales con puntos, sin embargo otros historiadores alegan que esa era la costumbre medieval de agregar signos de puntuación a los números en medio de textos.[4]​ Además Pistiscus utilizó otros sistemas de notación decimal, por lo que se duda que el uso del punto haya sido expresamente como separador decimal, considerando los otros usos del punto en toda su obra.

En 1579, el francés François Viète (en su obra Canon) introduce el uso de una coma o una barra vertical como separador decimal.

En 1582, el matemático belga Simon Stevin (1548-1620) introduce una notación muy singular. Donde nosotros escribiríamos 123,4567, él escribía

123(0) 4(1) 5(2) 6(3) 7(4)

simbolizando así 123 unidades enteras, 4 unidades decimales de primer orden (décimas), 5 unidades decimales de segundo orden (centésimas), 6 unidades decimales de tercer orden (milésimas), 7 unidades decimales de cuarto orden (diezmilésimas).

Diez años más tarde, el suizo Jost Bürgi simplificó la notación eliminando la mención inútil del orden de las fracciones decimales consecutivas y poniendo encima de la cifra de las unidades el signo º:

El mismo año, el italiano Magini sustituyó ese redondelito por un punto que colocó entre la cifra de las unidades y la de las décimas. Así nació la notación que todavía se utiliza en nuestros días en los países anglosajones:

En lo que respecta a la coma decimal, fue ideada a principios del siglo XVII por el matemático y óptico holandés Wilbord Snellius (1580-1667), conocido también como Willebrord Snell y Willebrord Snel van Royen:

En 1617, el matemático escocés John Napier (en su Rhabdologia) usa tanto la coma como el punto, aunque en su importantísima tabla de logaritmos utilizó particularmente el punto decimal. Para Florian Cajori, historiador matématico, en su libro A History of Mathematical Notations (1928), desde este momento «los matemáticos han estado vacilando en esta materia desde entonces».[5]

En el siglo XVIII el uso de la coma decimal se extendió por la Europa continental, mientras que en las islas británicas el punto decimal se volvió el estándar en el uso, tal vez por la influencia de la obra de Napier. A principios de 1700 el matemático Leibniz propuso al punto como multiplicador, propuesta que tuvo buena acogida ya que en Europa se utilizaba normalmente la coma como separador decimal. En cambio en Inglaterra se siguió utilizando a la letra equis como multiplicador, lo que impedía que dicha letra fuese utilizada, por ejemplo en cálculos de 3 dimensiones XYZ pues confundía a los estudiantes de matemáticas.[6]

Ya en 1771 la Encyclopedia Britannica recoge el uso del decimal point (punto decimal) en su entrada «Arithmetick». Para evitar su confusión del punto como multiplicador del punto como separador decimal, utilizaron el punto en la base (abajo) como multiplicador y el punto medio middle dot (·) para separar decimales.[7]

En Estados Unidos, sin embargo, nación recién independizada del imperio británico en 1776 y soberano en sus decisiones, se negaron a dar tal útil uso a estos diferentes signos.[9]

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