Selenografía

Mapa de la Luna del Andrees Allgemeiner Handatlas, Leipzig, Alemania (1881).

La selenografía es la ciencia que estudia la superficie y las características físicas de la Luna, especialmente las correspondencias de estas características de acuerdo con su latitud y longitud lunares. Los mares lunares, los cráteres de la Luna así como sus montañas y desniveles son los principales objetos de estudio de la selenografía. El cartografiado de dichos accidentes se ha realizado gracias a las imágenes de alta resolución tanto del lado visible como el lado oculto de la Luna, realizadas por las sondas espaciales. Sin embargo, durante un tiempo solo se dispuso de imágenes muy pobres de determinadas regiones de la superficie lunar, principalmente aquellas localizadas en los polos. Por esto mismo, en algunos casos existió una incertidumbre en la localización exacta de los mares y cráteres del orden de kilómetros. Tras la publicación de los trabajos de la misión estadounidense Lunar Reconnaissance Orbiter a partir de 2010, estos problemas han quedado prácticamente resueltos.

Actualmente, la selenografía se considera una subdisciplina de la selenología, a la que se conoce más a menudo como «ciencia lunar». La palabra proviene del griego Selene ('luna') y grafía ('descripción').

Historia

La idea de que la Luna no tenía una superficie completamente lisa apareció por primera vez alrededor del año 450 a. C., cuando Demócrito sugirió la existencia de «altas montañas y valles huecos» sobre la Luna. No obstante, no fue si no hasta finales del siglo XV cuando comenzaron seriamente los estudios selenográficos. Cerca de 1603, William Gilbert compiló su primer esbozo de la Luna basándose en observaciones a simple vista. Otros más siguieron su ejemplo y, con la invención del telescopio, comenzaron a aparecer dibujos que, en un principio no eran muy precisos, pero fueron mejorando conforme la calidad de la óptica avanzaba. Al principio del siglo XVIII, se pudieron medir las libraciones de la Luna, mostrando que más de la mitad de la superficie lunar se podía observar desde la Tierra. En 1750, Tobias Mayer produjo el primer sistema de coordenadas lunares que permitiría a los astrónomos localizar características en la superficie de la Luna.

El cartografiado sistemático de nuestro satélite se inició oficialmente en 1779, cuando Johann Scröter comenzó a hacer meticulosas observaciones y mediciones de los rasgos lunares. El primer gran mapa de la Luna que abarcaba una extensión de cuatro hojas fue publicado en 1834 por Johann Heinrich von Mädler, quien continuó su publicación con la creación del libro titulado «La Selenografía Universal». Todas las mediciones habían sido realizadas por medio de observación directa, hasta que en marzo de 1840, John William Draper utilizó un telescopio reflector de 5 pulgadas para producir un daguerrotipo de la Luna, introduciendo así la fotografía en el campo de la selenografía. Las primeras imágenes producidas tenían una calidad bastante baja pero, de la misma manera que ocurrió con el telescopio doscientos años antes, fueron mejorando rápidamente. Para 1890, la fotografía lunar había sido ya reconocida como una rama de la investigación astronómica.

El siglo XX trajo mayores avances al estudio de la Luna. En 1959, la sonda soviética « Luna 3» envió las primeras fotografías de la cara oculta de la Luna, dando por primera vez una visión de la parte inobservable de este satélite. Entre los años 1961 y 1965 los Estados Unidos mandaron la sonda « Ranger» para hacer fotografías en el instante posterior de haberla hecho impactar contra la superficie de la Luna. Entre 1966 y 1967 este mismo país lanzó la sonda « Lunar Orbiter», la cual envió de vuelta imágenes de la Luna mientras orbitaba la misma. Por otro lado, de 1966 a 1968, fueron enviadas las sondas «Surveyor» a investigar la superficie lunar después de aterrizajes suaves. La sondas espaciales « Lunojod 1» y « Lunojod 2», enviadas por la Unión Soviética, cruzaron casi 50 kilómetros de superficie lunar mandando imágenes detalladas de la misma. La sonda « Clementine» logró obtener el primer mapa casi global de la topografía lunar, así como imágenes multiespectrales. Todas estas misiones enviaron imágenes de resolución mejorada.

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