Refinería (destilería)

Industria que destila una materia prima para obtener productos de mayor valor agregado que se comercializan en el mercado. Las refinerías (destilerías) de petróleo obtienen naftas, gasoil, etc, las de aceite vegetal obtienen aceites comestibles y las de alcohol destilan licores y bebidas alcohólicas.

Refinación de aceites vegetales - Pretratamiento para biodiésel

Esquema de una refinería para el pretratamiento de aceite vegetal para biodiesel
Planta de pretratamiento del aceite para planta de biodiesel.

El pretratamiento consiste en someter al aceite crudo a las operaciones necesarias para obtener un producto final apto para ser utilizado como materia prima en una planta productora de biodiésel.

El objetivo de este pretratamiento es remover los constituyentes no deseados del aceite crudo; impurezas tales como ácidos grasos, fosfátidos, pigmentos, metales, etc., con el mínimo daño posible a los glicéridos y la mínima pérdida de constituyentes deseables.

El aceite crudo obtenido de la etapa de extracción contiene cantidades variables de co-constituyentes como ácidos grasos, mono- y di-glicéridos, fosfátidos, esteroles, tocoferoles, pigmentos, vitaminas, trazas de pesticidas, metales pesados, etc. Algunos de ellos tienen un impacto positivo en la calidad del aceite (los tocoferoles son antioxidantes) pero otros, como por ejemplo los fosfolípidos, los ácidos grasos libres y los metales, deben ser removidos para obtener un producto de características deseadas.

Las etapas del proceso de pretratamiento son las siguientes:

  • Acondicionamiento ácido
  • Neutralización
  • Separación
  • Secado

Acondicionamiento ácido

Ciertos fosfátidos son no hidratables y forman sales con metales como Calcio y Magnesio. Dichas sales no son solubles en agua, por lo que deben ser transformados para hacerlos hidratables. Esta transformación se hace poniendo en contacto el aceite con un agente de desgomado (por ejemplo caso ácido fosfórico) bajo agitación. El ácido rompe los complejos, resultando la formación de fosfátidos solubles en agua. El proceso se lleva a cabo a una temperatura de entre 85 °C y 95 °C.

Neutralización

El aceite acondicionado con ácido es impulsado a un reactor con soda cáustica donde la mezcla es retenida un tiempo hasta completar las reacciones de saponificación de los ácidos grasos y neutralización del exceso de ácido fosfórico. El mezclado se efectúa a baja velocidad para evitar la formación de una emulsión que no permita la separación de fase en la próxima etapa.

Separación

La separación se realiza con una centrífuga auto-limpiante lo que permite largos períodos de operación antes de tener que desarmar el bowl para limpiar los platos. Este separador centrífugo remueve la borra presente en el aceite. La frecuencia de limpieza depende de diversos factores, como ser calidad del agua de maniobra, calidad/origen del aceite, etc.

Secado

Un intercambiador de calor eleva la temperatura del aceite a 105 °C aproximadamente con el objetivo de remover la humedad remanente. El aceite ingresa al secador a través de una serie de sprayers y al ser dispersado y tomar contacto con una atmósfera que se encuentra bajo vacío, el agua se evapora.

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