Río Zambeze

Río Zambeze
Zambezi River near Zambezi Town.jpg
El río Zambeze en el norte de Zambia
Ubicación geográfica y administrativa
Cuenca hidrográfica n/d
Nacimiento Noroeste de Zambia
Desembocadura Océano Índico

País(es) Flag of Zambia.svg  Zambia
Bandera de República Democrática del Congo  República Democrática del Congo
Bandera de Angola  Angola
Flag of Namibia.svg  Namibia
Bandera de Botsuana  Botsuana
Bandera de Zimbabue  Zimbabue
Bandera de Mozambique  Mozambique
Dimensiones
Longitud 2.574 km
Superficie de la cuenca 1.390.000 km²
Caudal medio 7.070 / s
Altitud Nacimiento: 1.500 m
Desembocadura: 0 m
Mapa(s) de localización
Cuenca del río Zambeze
Cuenca del río Zambeze
Coordenadas 18°34′14″S 36°28′13″E / -18.570555555556, 18°34′14″S 36°28′13″E / 36.470277777778
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El río Zambeze es un largo río del África austral, el cuarto por su longitud de todo el continente africano (tras el Nilo, el Congo y el Níger) y el más largo de los que desembocan en el océano Índico.

Tiene una longitud total de 2.574 km. Nace en Zambia, en la frontera con la República Democrática del Congo y Angola, y tras cruzar Angola, Zambia, Namibia, Zimbabue y Mozambique, desemboca en el Índico formando un enorme delta.

Su cuenca hidrográfica tiene una superficie de 1.390.000 km²[1] la 16ª cuenca primaria mayor del mundo, comprendiendo gran parte de los territorios de Malaui, Zambia, Zimbabue, Angola y Mozambique.

El curso del río Zambeze se ve interrumpido por numerosos rápidos y cascadas, por lo que solamente es navegable con normalidad desde la ciudad de Tete, en Mozambique, hasta su desembocadura. Las mayores interrupciones en su curso son las cataratas Chavuma, en la frontera entre Zambia y Angola, las cataratas Ngonye, cerca de Sioma, en el oeste de Zambia, y las cataratas Victoria, las mayores del mundo, con 1.708 metros de extensión y que fueron declaradas Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en 1989. A pesar de su gran longitud, solo es atravesado por seis puentes: en Chinyingi, Katima Mulilo, las cataratas Victoria, Chirundu, Tete y Caia

Hay dos grandes presas en el río, dedicadas principalmente a la producción de energía hidroeléctrica: la presa de Kariba, construida en la garganta de Kariba, donde confluyen los ríos Sanyati y Kafue, afluentes del Zambeze, que provee de electricidad a Zambia y a Zimbabue; y la presa de Cahora Bassa, que proporciona energía a la República Sudafricana. Hay también una pequeña estación hidroeléctrica en las cataratas Victoria.

Curso

Curso del río Zambeze.

Nacimiento

El río Zambeze nace en una ciénaga en el noroeste de Zambia, en un paisaje de colinas onduladas y boscosas a unos 1500 metros sobre el nivel del mar. Al este de su nacimiento, la línea divisoria entre las cuencas del Congo y del Zambeze es una zona bien definida de tierras altas que cae abruptamente de norte a sur, y corre de este a oeste. Esta zona separa claramente la cuenca del río Lualaba, rama principal del Congo Superior, de la del Zambeze. En las cercanías de la fuente la línea divisoria no está claramente definida, pero los dos sistemas fluviales no están conectados entre sí.

Curso superior

Tras fluir en dirección sudoeste durante unos 240 km, el río gira hacia el sur, donde se le añaden muchos afluentes. Algunos kilómetros antes de Kakengi, el río se ensancha de 100 a 350 m, y después de Kakengi se inicia una serie de rápidos que terminan en las cataratas Chavuma, donde el río fluye a través de una hendidura rocosa. El primero de sus grandes afluentes es el río Kabompo, en la provincia noroccidental de Zambia. Un poco más adelante, en dirección sur, tiene lugar la confluencia con el río Lungwebungu. La sabana por la que el río ha transcurrido hasta ese momento da paso a un valle de arbustos, más abierto, tachonado de palmeras Borassus. La vegetación densa se limita únicamente a la estrecha franja (de unos 500 m) de frondosa selva que bordea el tramo inicial del Zambeze y de sus afluentes durante sus primeros 160 km, aproximadamente.

El río pierde unos 400 m. de elevación desde su fuente, situada a 1.500 m sobre el nivel del mar, hasta Kakengi, 350 km corriente abajo y a una altitud de 1.100 m. Desde este punto hasta las cataratas Victoria, el nivel de la cuenca es muy uniforme, bajando solo otros 180 m. Treinta kilómetros más abajo de la confluencia con el Lungwebungu el paisaje se hace más llano, y se inunda durante la estación lluviosa. Ochenta kilómetros río abajo, el Luanginga, que con sus afluentes drena una extensa área al oeste, se reúne con el Zambeze. Ochenta kilómetros más arriba, hacia el este, se une a la corriente principal durante la estación lluviosa por el desbordamiento del sistema Luampa/ Luana.

Aguas abajo, a corta distancia de la confluencia con el Luanginga se encuentra Lealui, una de las capitales del pueblo lozi, que habita la región semiautónoma de Barotseland, en Zambia. Los lozi tienen dos capitales: la otra es Limulunga, que está sobre tierras más elevadas y es la capital durante la estación lluviosa. El traslado anual de Lealui a Limulunga es un acontecimiento de gran importancia, celebrado como uno de los más conocidos festivales de Zambia, el Kuomboka.

Pasado Lealui, el río gira hacia el sudeste. Por el este continúa recibiendo numerosos afluentes menores, pero por el oeste no tiene ninguno durante 240 km, hasta su confluencia con el río Cuando. Después, las cataratas Ngonye y los rápidos siguientes interrumpen la navegación. Al sur de las Cataratas Ngonye, el río bordea brevemente la Franja de Caprivi, que forma un estrecho saliente en la parte más oriental de Namibia que se proyecta entre Angola, al norte, y Bostwana, al sur: su existencia se debe a la época colonial, ya que fue añadida al África del Sudoeste Alemana para permitir el acceso de Alemania al Zambeze.

Tras la confluencia entre el Cuando y el Zambeze, el río tuerce casi directamente hacia el este. Aquí, el río es muy ancho y poco profundo, y fluye muy lentamente, pero según se dirige hacia el este, hacia el límite de la gran llanura central de África, alcanza un tajo en el que se precipitan las cataratas Victoria.

Curso medio

Las Cataratas Victoria, final del curso superior del Zambeze y comienzo de su curso medio.

Las cataratas Victoria son consideradas el punto divisorio entre el Zambeze superior y el medio. Tras ellas, el río continúa fluyendo directamente hacia el este durante unos 200 km, separando muros perpendiculares de basalto de entre 20 y 60 m, de colinas de una altura de entre 200 y 250 m. El río fluye rápidamente por el desfiladero, y su corriente es interrumpida continuamente por los arrecifes. Pasada la garganta hay una sucesión de rápidos que terminan 240 km más abajo de las cataratas Victoria. En este tramo, el río desciende 250 m.

En este lugar el río entra en el lago Kariba, un embalse articial creado en 1959 tras la construcción de la presa Kariba. Este lago es uno de los mayores lagos artificiales creados por el hombre en todo el mundo, y las instalaciones hidroeléctricas de la presa proveen de electricidad a la mayor parte de Zambia y Zimbabue.

El Luangwa y el Kafue son los dos principales afluentes del Zambeze por la derecha. Cuando desemboca en el río principal, el Kafue es una corriente lenta y profunda, de unos 180 m de ancho. Desde este punto, el giro del Zambeze hacia el norte queda frenado, y el río continúa su marcha hacia el este. En la confluencia con el Luangwa (15°37), el Zambeze se adentra en Mozambique.

El curso medio del Zambeze finaliza cuando entra en el lago Cahora Bassa o Cabora Bassa, donde antiguamente existían peligrosos rápidos conocidos como Kebrabassa. El lago se creó en 1974, cuando se llevó a cabo la construcción de la presa Cahora Bassa

Curso inferior

El curso inferior del río Zambeze (650 km desde Cahora Bassa hasta el Índico) es navegable, aunque es poco profundo en algunas zonas durante la estación seca. La falta de profundidad se debe a que el río entra en un ancho valle, y extiende su cauce por un área muy extensa. Solo en un punto, el Desfiladero de Lupata, a 320 km de su desembocadura, queda confinado entre altas colinas. Aquí tiene escasamente 200 m de ancho. En otros lugares alcanza una anchura de 8 km, fluyendo lentamente en varias corrientes. El lecho es arenoso, y sus riberas son bajas y bordeadas de juncos. En algunos lugares, sin embargo, y especialmente durante la estación lluviosa, las corrientes se unen en un único ancho río que fluye con rapidez.

Delta del Zambeze.

A unos 160 km del mar el Zambeze recibe las aguas del lago Malaui, a través del río Shire. Al aproximarse al Océano Índico, se divide en varias ramas y forma un amplio delta. Cada una de sus bocas principales, Milambe, Kongone, Luabo y Timbwe, es interrumpida por una barrera arenosa. Una rama más al norte, llamada la boca Chinde, tiene una profundidad mínima durante la marea baja de 2 m en la entrada y 4 m un poco más hacia el interior, y es la utilizada para la navegación. 100 km más al norte hay un río, el Quelimane, que toma el nombre de la ciudad en su desembocadura. Esta corriente cenagosa es desbordada por el Zambeze durante la estación lluviosa. El delta del Zambeze solo tiene actualmente la mitad de la anchura que tenía antes de que se construyeran las presas de Kariba y de Cahora Bassa para controlar las variaciones estacionales del caudal del río.

La región drenada por el Zambeze es una vasta llanura de entre 900 y 1.200 m de altitud, compuesta en su interior de lechos de roca metamórfica y bordeada por las rocas ígneas de las cataratas Victoria. En Shupanga, en el bajo Zambeze, finos estratos de arenisca gris y amarilla, con vetas ocasionales de caliza, surgen en el lecho del río en la estación seca, y persisten hasta más allá de Tete, donde se encuentran junto a extensos filones de carbón. El carbón se encuentra también en la zona del curso inmediatamente después de las cataratas Victoria. En algunos lugares hay también rocas auríferas.

La red fluvial del Zambeze

Imagen a color falso de la NASA mostrando el alto Zambeze y el río Balosi, plano hídrico (2003), con el agua en tonos oscuros. Los números azules son ríos: 1 Fuemte del Zambeze, 2 El Zambeze n las cataratas Chavuma, 3 en el inicio de la llanura inundable del Balosi, 4 al final de la llanura Kalongola, 5 Cataratas Ngonye. Afluentes:: 6 Chifumage, 7 Luena, 8 Lungwebungu, 9 Kabompo, 10 Luampa, 11 Luanguinga, 12 Lui, 13 Cuando. Ciudades (números blancos): 14 Mwinilunga, 15 Cazombo, 16 Zambeze, 17 Lukulu, 18 Limulunga, 19 Lealui, 20 Mongu, 21 Senanga, 22 Sioma.[2] Crédito: Jacques Descloitres, MODIS Rapid Response Team, NASA/GSFC.

En el norte de la cuenca del Zambeze las precipitaciones anuales medias son de 1.100-1.400 mm (la cifra desciende según se avanza hacia el sur, y es solo de la mitad en la región sudoeste). La lluvia cae durante la estación lluviosa, que dura de 4 a 6 meses, cuando la zona de convergencia intertropical se desplaza desde el norte sobre la cuenca del Zambeze. Los índices de evaporación son bastante elevados (1.600 mm−2.300 mm) y la mayor parte del agua se pierde en ciénagas y llanuras aluviales, sobre todo en el sudoeste de la cuenca.[1]

Afluentes, cuenca y caudal

El río puede considerarse dividido en tres tramos:

  • Zambeze Superior (507.200 km², caudal de 1.044 m³/s en las cataratas Victoria), que comprende:
Cuenca hidrográfica de las montañas del norte (222.570 km², 850 m³/s en Lukulu):
  • río Chifumage: meseta central de Angola;
  • río Luena: meseta central de Angola;
  • río Kabompo: 72.200 km², montañas del noroeste de Zambia;
  • río Lungwebungu: 47.400 km², meseta central de Angola;
Cuenca hidrográfica de las Llanuras Centrales (284.630 km², 196 m³/s) (cataratas Victoria – Lukulu):
  • río Luanguingu: 34.600 km², meseta central de Angola;
  • río Luampa: 20.500 km², ribera oriental del Zambeze;
  • río Cuando /Linyanti/Chobe: 133.200 km², meseta del sur de Angola y Caprivi;
  • Zambeze Medio (en conjunto 1.050.000 km², 2.442 m³/s, medidos en la garganta de Cahora Bassa; curso medio en sí mismo: 542.800 km², caudal de 1.398 m³/s) (C. Bassa – cataratas Victoria)
Cuenca hidrográfica de Gwembe (156.600 km², 232 m³/s) (garganta de Kariba – cataratas Victoria):
  • río Gwayi: 54.610 km², noroeste de Zimbabue;
  • río Sengwa: 25.000 km², Zimbabue norte y central;
  • río Sanyati: 43.500 km², Zimbabue norte y central;
Cuenca hidrográfica de la garganta Kariba a C. Bassa (386.200 km², 1.166 m³/s) (C. Bassa – garganta de Kariba):
  • río Kafue: 154.200 km², 285 m³/s, Zambia oeste y central y Copperbelt;
  • río Luangwa: 151.400 km², 547 m³/s, Luangwa Rift Valley y meseta al noroeste del mismo;
  • río Panhane: 23.897 km², meseta norcentral de Zimbabue;
  • Zambeze inferior (en conjunto, 1.378.000 km², 3.424 m³/s, medidos en Marromeu; curso inferior en sí mismo: 328.000 km², 982 m³/s) (Marromeu – C. Bassa))
  • río Luia: 28.000 km², meseta Moravia-Angonia, norte del Zambeze;
  • río Luenha/ río Mazoe: 54.144 km², 152 m³/s, meseta de Manica, NE de Zimbabue;
  • río Shire , 154.000 km², 539 m³/s, cuenca del lago Malaui;
  • Delta del Zambeze (12.000 km²)

La extensión total de la cuenca es de 1.390.000 km², con 3.424 m³/s descargados en el delta.[1] La cuenca del Okavango no se incluye en estas cifras porque solo ocasionalmente sus desbordamientos hacen aportaciones al caudal del Zambeze.

A causa de la distribución de las precipitaciones, los afluentes del norte contribuyen con mucha más agua que los del sur. Por ejemplo, la cuenca hidrográfica de las montañas del norte en el Zambeze Superior aporta un 25% del caudal total, Kafue un 8%, y los ríos Luangwa y Shire el 16% cada uno, en total el 65% del caudal total del Zambeze. Por el contrario, la extensa cuenca del Cuando, en el sudoeste, contribuye solo con unos 2 m³/s ya que la mayor parte se pierde por evaporación en sus sistemas pantanosos.

Las décadas de 1940 y 1950 fueron particularmente húmedas en la cuenca. Desde 1975, el caudal total ha decrecido, y es solo el 70% del de los años comprendidos entre 1930 y 1958.[1]

Inundaciones

Antes de que se construyeran las presas, en el Zambeze inferior tenían lugar pequeñas inundaciones a comienzos de la estación seca, cuando arreciaban las lluvias en la cuenca de Gwembe y en el noroeste de Zimbabue, y las precipitaciones en el Zambeze Superior, Kafue y lago Malawi, y en menor medida el Luangwa, eran retenidas por los pantanos y llanuras aluviales. El caudal de estos sistemas hidrográficos contribuía a una inundación mucho mayor en marzo o abril, con un máximo medio mensual para abril de 6700 m³/s en el delta. En 1958 se alcanzó la cifra récord, tres veces superior, de 22,500 m³/s. Por el contrario, el caudal al final de la estación seca era solo de 500 m³/s.[1]

Las presas de Kariba y Cahora Bassa y de Itezhi-Tezhi en el Kafue han cambiado por completo esta pauta. Aguas abajo de las presas, el mínimo y máximo medios anuales de caudal, que antes era de 500 m³/s y 6000 m³/s, respectivamente, es ahora de 1000 m³/s y 3900 m³/s. Especialmente las inundaciones de nivel medio, a las que estaba adaptada la ecología del bajo Zambeze, ocurren con una frecuencia mucho menor y son de más breve duración. Esto tiene los siguientes efectos:

  • interfiere con los patrones de alimentación de peces, aves y otros animales;
  • las inundaciones dejan una menor extensión de praderas para alimentar al ganado y a la fauna salvaje;
  • interfiere también con las pautas tradicionales de cultivo y pesca.

Las presas no han acabado por completo con las inundaciones en el curso inferior del Zambeze. No pueden controlar las inundaciones extremas: únicamente reducen la frecuencia de las inundaciones de nivel medio. Cuando las lluvias abundantes en el Zambeze inferior se combinan con un mayor caudal río arriba, siguen ocurriendo inundaciones masivas, y son aún más destructivas ya que la ausencia de inundaciones de nivel medio ha empujado a los habitantes a asentarse y cultivar antiguas llanuras aluviales, por lo que cuando las inundaciones tienen lugar, causan un daño mayor.[1]

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