Río Congo

Río Congo
Aerial view of the Congo River near Kisangani.jpg
Vista del río cerca de Kisangani
Ubicación geográfica y administrativa
Cuenca hidrográfica Río Congo
Nacimiento Kundelengu, sur de Shaba
Desembocadura Océano Atlántico

País(es) Bandera de República Democrática del Congo  República Democrática del Congo
Bandera de República del Congo  República del Congo
Bandera de Angola  Angola
Dimensiones
Longitud 4380 km
Superficie de la cuenca 3.700.000 km²
Caudal medio 41.800 / s
Altitud Nacimiento: 1590 m
Desembocadura: 0 m
Mapa(s) de localización
Curso y cuenca del río Congo
Curso y cuenca del río Congo
El Congo y sus afluentes
El Congo y sus afluentes
Coordenadas 6°04′45″S 12°27′00″E / -6.0791666666667, 6°04′45″S 12°27′00″E / 12.45
[ editar datos en Wikidata]
Atardecer en el Congo cerca de Mossaka
El río Congo cerca de Matadi

El río Congo (en una época conocido como Zaire) es uno de los grandes ríos del mundo, con una longitud de 4380 km el más largo de África central, el 2.º de África —después del río Nilo— y el 8.º del mundo. Su cuenca drena una extensión de 3 700 000 km², que supone más de la décima parte de la superficie africana y que incluye los territorios de la República Democrática del Congo y la República del Congo, así como una gran parte de la República Centroafricana y parte del territorio de Zambia, Angola, Tanzania, Camerún y Gabón. El río y sus afluentes recorren la selva del Congo, considerada la segunda selva más grande del mundo, tras la Amazonia.[2]

Tiene su nacimiento en el lago Bangweulu en Zambia. Discurre fundamentalmente por la República Democrática del Congo (Kinsasa) y por su frontera con la vecina República del Congo (Brazzaville), a las que da su nombre. En este curso alto, en el que recibe el nombre de río Lualaba, sigue una trayectoria constante hacia el norte, hasta llegar a las cataratas Boyoma, a la altura de la ciudad de Kisangani, momento en el que gira hacia el oeste, formando una amplia curva.

El Congo atraviesa en dos ocasiones la línea del ecuador y es fácilmente navegable en tramos de gran distancia, en particular entre Kisangani y el lago Malebo, en los que durante 1685 km el río es amplio y profundo.[3] En este lago, que supone un ensanchamiento del río, se encuentran las capitales Kinshasa y Brazzaville. Un poco más al oeste de Kinshasa la corriente se estrecha y cae por una cadena de cataratas creadas por una serie de cañones profundos, conocidas como las cataratas Livingstone, donde fluye de manera violenta; el Congo solamente se calma a la altura de la ciudad de Matadi (a 116 km del océano Atlántico) y Boma (a unos 70 km en línea recta). Finalmente desemboca en una angosta llanura de inundación a través de un estuario (un solo cauce) que tiene casi 5 km de anchura cerca de la pequeña ciudad de Muanda.

Aunque en el tramo final hay un grupo de rápidos que impiden el acceso a la zona navegable del Congo desde el mar —cataratas Yellala, Inga y Livingstone— , se ha construido una línea de ferrocarril que permite salvar ese tramo. Gran parte del comercio del África central pasa por esa vía férrea, llevando mercancías desde el puerto de Boma a la parte navegable del Congo.

Denominación

Antes de la colonización portuguesa de la zona, los nativos denominaban al río, Nzere o Nzadi, que en la lengua de la etnia bakongo, significaba «el río que traga los demás ríos». El explorador portugués Diogo Cão, que fue el primer europeo que recorrió su desembocadura, lo llamó río Zaire, por deformación del nombre dado por los indígenas. Esta denominación persistió hasta el siglo XVIII, en que comenzó a ser nombrado como río Congo, por la etnia Congo o bankongo, que dominaba casi toda la cuenca del río.[4]

Entre 1971 y 1997, el gobierno de Zaire, nombre que tenía la República Democrática del Congo durante la dictadura de Mobutu Sese Seko, quiso cambiar la denominación del río Congo a río Zaire, pero ese cambio fue ignorado por muchos países, entre los cuales cabe destacar la vecina República del Congo.

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