Puente de las Américas

Puente de las Américas
Bridge of the Americas.jpg
Puente de las Américas.
País Flag of Panama.svg Panamá
Localidad Balboa, Panamá
Construcción 1958- 1962
Cruza El Canal de Panamá, Sector Pacífico
Inauguración 12 de octubre de 1962
Cierre 9 de enero de 1964 hasta 12 de enero de 1964 solo por manifestaciones del 9 de enero en la ciudad de Panamá
Coordenadas 8°56′35″N 79°33′54″O / 8.94306, 8°56′35″N 79°33′54″O / -79.56500
Longitud 1654 m (5425 pies)
Ancho 10,4 m (34 pies)
Gálibo de navegación 61,3 m (201 ft)
Tipo Puente en arco
Material Acero
Peaje Gratuito
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El puente de las Américas es un puente para vehículos rodadores localizado en Panamá que cruza el canal de Panamá, a la altura de su entrada del Pacífico, y que une la localidades de Balboa (en la ciudad de Panamá) al Noreste, y el distrito de Arraiján por el Suroeste. Fue inaugurado el 12 de octubre de 1962,[1]

Las autoridades de Estados Unidos intentaron llamarlo Thatcher Ferry Bridge, pero la Asamblea Legislativa de Panamá determinó el nombre de "puente de Las Américas", oficializado mediante resolución del 2 de octubre de 1962, porque, no solo era un puente que unía por vía terrestre la capital de Panamá con el interior del país, sino que es una vía que conecta las masas continentales de América del Norte y América Central con América del Sur, separadas por el Canal de Panamá.

El puente tiene un diseño de arco de modillón, con 1654 m de largo. El peso de la estructura de acero es de 16 975 toneladas. Con una altura en su punto más alto de 117 metros sobre el nivel del mar promedio. La altura libre máxima debajo del tramo principal es de 61,3 m en marea alta. Fue construido entre 1958 y 1962 por los Estados Unidos, con un coste estimado por los Estados Unidos de 20 millones de dólares.

Desde su inauguración en 1962 hasta la apertura del puente Centenario en 2004, el puente de las Américas era el único enlace permanente por carretera entre las porciones Norte y Sur del continente americano, las que fueron escindidas desde el año 1914 por la apertura del canal de Panamá.

Historia

Necesidad de un puente

Puente de las Américas, vista nocturna.

Desde el comienzo del proyecto francés de construcción de un canal, se pudo apreciar que las ciudades de Colón y Panamá quedarían separadas del resto de la república y del hemisferio norte del continente americano, a causa del nuevo canal. Esta cuestión era importante incluso ya durante la construcción del canal, ya que hubo que emplear transporte marítimo para llevar a los trabajadores de un lado a otro del canal.

Tras la apertura del canal, el incremento en el número de automóviles, junto con la construcción de una nueva carretera en dirección a Chiriquí, al Oeste de Panamá, aumentaron la necesidad de que hubiese una forma eficiente de cruzar el canal. La División Mecánica del canal de Panamá recondujo esta situación mediante la creación de dos nuevos transbordadores (o ferries): el Presidente Amador y el President Washington.[2] El servicio se expandió en agosto de 1940 con más barcazas, que darían servicio principalmente a militares. Aún se pueden ver vestigios del muelle en la orilla.

El 3 de junio de 1942 se inauguró un puente para ferrocarril, pero no permanente, ya que no podía utilizarse mientras que los barcos estuviesen atravesando el canal. También para suplir las necesidades de tráfico se añadió otro transbordador, el Presidente Porras en diciembre de 1942.[2]

Proyecto y ejecución

Vista Satelital de la ciudad de Panamá y el Canal atravesado por el puente de las Américas.

La idea de un puente permanente que cruzase el canal ya se había propuesto como una máxima prioridad en 1923. Varias administraciones de Panamá presionaron sobre este tema a los Estados Unidos, que controlaba la Zona del Canal. En 1955, el tratado Remón-Eisenhower comprometió a los Estados Unidos a construir el puente.

Tres años más tarde se firmó un contrato de 20 millones de dólares[1]

Nombre e inauguración

El puente fue originalmente conocido por los estadounidenses como Puente del Ferry Thatcher, ya que este transbordador cruzaba el canal casi en el mismo punto. Había sido llamado así en honor a Maurice H. Thatcher, exmiembro de la Comisión del Canal que había propuesto su creación. El nombre, sin embargo, fue rechazado por los panameños, que lo llamaron Puente de las Américas. Este nombre fue oficializado por una resolución de la Asamblea Nacional el 2 de octubre de 1962,[2] diez días antes de la inauguración. La resolución decía lo siguiente:

El puente sobre el Canal de Panamá llevará el nombre de Puente de las Américas. En todos los documentos públicos se usará exclusivamente ese nombre para identificar dicho puente. Los funcionarios al servicio del Estado panameño rechazarán cualquier documento en donde se mencione el puente con nombre distinto al de Puente de las Américas.
Se enviará copia de esta resolución, con nota de estilo a los cuerpos legislativos del mundo, de suerte que a todas las partes se le dé al puente el nombre escogido por esta augusta cámara, acatando la voluntad expresa del pueblo panameño. Dado en la ciudad de Panamá a los dos días del mes de octubre de mil novecientos sesenta y dos.
El Presidente, Jorge Rubén Rosas, el Secretario, Alberto Arango N."[2]

Previendo posibles manifestaciones de oposición, la fecha de inauguración del puente fue cambiada para el 12 de octubre de 1962 con una gran ceremonia. La celebración comenzó con un concierto de las bandas de las Fuerzas Armadas y la Fuerza Aérea norteamericanas y de la Guardia Nacional panameña. A esto le siguieron discursos, oraciones, música y los himnos nacionales de ambos países. La cinta fue cortada por Maurice H. Thatcher y tras ese momento los presentes pudieron cruzar el puente. La ceremonia tuvo cobertura nacional en radio y televisión, y se tomaron precauciones importantes ante la presencia de una gran multitud de espectadores.

Los enviados de países latinoamericanos que estaban presentes mediaron en la coyuntura y apoyaban la causa de bautizar la vía como puente de las Américas. Pese a ello, el gobierno panameño prosiguió la propuesta del Gobernador de la Zona del Canal y en la ceremonia se bautizó el puente como Thatcher Ferry Bridge. Esto no impidió que un grupo de estudiantes subiera las vigas del puente y sembrara la bandera panameña en lo alto de la estructura.

Sin embargo, la población zoneíta y muchos panameños aliados a los norteamericanos siguieron llamando Thatcher Ferry Bridge al puente, hasta 1981 cuando al fin aceptaron el nombre. Es interesante señalar que, durante la ceremonia de inauguración, el Subsecretario de Estado norteamericano, George W. Bell, dijo en su discurso: "Vemos hoy a este puente como un nuevo paso hacia la realización del sueño de una autopista panamericana, la cual es casi una realidad. El gran puente que inauguramos hoy -verdaderamente un puente de las Américas- completa la última etapa de esta autopista desde los Estados Unidos hasta Panamá".

Después de la construcción

Una vez fue inaugurado, el puente se convirtió en una parte importante de la carretera Panamericana, a través del cual circulaban 9500 vehículos al día. Sin embargo, esta cifra fue aumentando, y hacia el año 2004, ya circulaban unos 35 000 vehículos diarios. El puente, por tanto, se convirtió en un cuello de botella de la autopista y se procedió finalmente a la construcción del puente Centenario, que es ahora el que se conecta con la autopista Panamericana.

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