Protoavis

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Protoavis
Rango temporal: Triásico superior
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Taxonomía
Dominio: Eukaryota
Reino: Animalia
Subreino: Eumetazoa
(sin rango) Bilateria
Superfilo: Deuterostomia
Filo: Chordata
Subfilo: Vertebrata
Clase: Sauropsida
Superorden: ¿ Dinosauria?
Orden: ¿ Saurischia?
Género: Protoavis
Talbot, 1911
Especie tipo
Protoavis holyokensis
Chatterjee, 1984
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Protoavis ("primer ave") es un supuesto género de dinosaurios similares a aves que vivieron en el Triásico Superior. Se ha afirmado que Protoavis constituye el primer fósil conocido de un ave, pues su origen se remonta a unos 225 a 210 millones de años atrás, mucho antes que Archaeopteryx, a pesar de lo cual presenta características morfológicas mucho más avanzadas que las de su pariente más reciente. La única especie conocida es P. texensis ("primera ave de Texas").

Protoavis fue descrito como una proave de unos 30 cm de largo, que vivió en lo que hoy es Texas, Estados Unidos. Habría sido carnívoro, armado con dientes en el extremo distal de las mandíbulas, con ojos situados hacia el frente del cráneo, lo que hace suponer que probablemente cazaba de noche. Su habilidad para volar pudo haber sido mínima, lo suficiente como para alcanzar las ramas bajas de los árboles.

Historia

Controversia

Muchos dudan de la exactitud de la reconstrucción de Protoavis. Las circunstancias de su descubrimiento, en 1984, en el que los restos desordenados se hallaban caóticamente desparramados en un estrato sedimentario, hacen suponer que se trataría de una quimera, es decir, de un ejemplar construido por huesos de distintos individuos. Por el contrario su descubridor, Sankar Chatterjee de la Universidad Tecnológica de Texas, se convenció de que toda la pila de fragmentos óseos —probablemente el resultado de una catástrofe natural, como una inundación o una trampa de lodo— pertenece a la misma especie.

“La cuestión más destacada de Protoavis es que aunque anterior a Archaeopteryx por 75 millones de años, es considerablemente más avanzado... Protoavis está más estrechamente relacionado con las aves que Archaeopteryx.”

Sankar Chatterjee. The Rise of Birds, 1997

Si su existencia fuera real, Protoavis plantearía interesantes preguntas sobre el momento en el que las aves comenzaron a divergir evolutivamente de los dinosaurios; sin embargo, hasta que no se encuentre evidencia sólida, la clasificación y filogenia del animal permanecerán en la incertidumbre.

“Excepto por unos pocos elementos, el material disponible de Protoavis es extremadamente fragmentario. Las interpretaciones de Chatterjee sobre ciertos huesos son cuestionables, e incluso la asociación de elementos en especímenes y luego en un único taxón parecen difíciles de sostener.”

Luis Chiappe. Nature, 1995
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