Programa Lunojod

Diagrama de las misiones Lunojod.

Los Lunojod (en ruso Луноход) 1 y 2 fueron dos astromóviles soviéticos no tripulados que alunizaron en 1970 y 1973, respectivamente. Estuvieron en funcionamiento junto con la serie de misiones de sobrevuelo Zond. El objetivo principal de las misiones era explorar la superficie y enviar imágenes. Esto complementó la serie de misiones Luna que eran misiones de orbitadores y retorno de muestras. Las misiones fueron diseñadas por Alexander Kemurdjian[2]

Lunojod 1

El Lunojod 1 fue transportado a la Luna por la sonda Luna 17, el 17 de noviembre de 1970. El vehículo poseía ocho ruedas, tenía una longitud de 2,22 m y 1,60 m de ancho y un peso de 756 kg. Teledirigido desde la Tierra, exploró ampliamente el Mare Imbrium (Mar de las Lluvias), realizando en casi un año de actividad más de 10 km de recorrido y transmitiendo a la Tierra más de 20 000 imágenes televisivas y 200 vistas panorámicas de una zona de más de 80 000 metros cuadrados. Logró realizar cerca de 500 pruebas experimentales sobre el suelo lunar, en las cuales analizó las propiedades físicas del suelo en 500 puntos y las químicas en 25 (ver RIFMA).

Importante en esta primera misión fue la utilización del reflector-láser diseñado y construido por especialistas franceses, que permitieron obtener excelentes medidas de la distancia Tierra-Luna con una exactitud 100 veces superior a la de los métodos tradicionales de radio localización.

Durante 10 meses lunares, el Lunojod I obedeció las órdenes dadas por el equipo de Tierra, superando con creces los 90 días terrestres que se estimaron de vida útil, dejando de obedecer a los técnicos en octubre de 1971, al finalizar su undécima noche lunar. La causa del cese de actividad de esta sonda, fue debido al agotamiento de la pila isotópica de la calefacción del equipo de instrumentos, con el consiguiente congelamiento del mismo.

En previsión de que no pudiese superar la undécima noche lunar, se planeó estacionar el Lunojod en una zona plana, para que una vez agotada su vida útil, aún pudiese servir como plataforma del reflector láser que se dejó apuntando a nuestro planeta.

A pesar de permanecer en la Luna, en 1993 el vehículo robótico fue vendido en subasta por 68 500 dólares.[3]

En 2010 el Lunokhod 1 fue localizado gracias a la sonda Lunar Reconnaissance Orbiter,[4] y el 22 de abril de ese año el equipo del científico Tom Murphy de la Universidad de California en San Diego para probar si aún estaba en funcionamiento, lanzó pulsos de láser desde el Observatorio Apache Point en Nuevo México. Sorprendentemente, el Lunokhod 1 respondió con fuerza. "La mejor señal que hemos recibido del Lunokhod 2 en muchos años de esfuerzo son 750 fotones de regreso, pero tuvimos 2000 fotones desde el Lunokhod 1 en nuestro primer intento", apuntó Murphy.

Con Lunokhod 1 de vuelta en el redil, el estudio de telemetría por láser puede llegar a nuevos niveles. Los científicos están utilizando el láser para probar los límites de la teoría de la gravedad de Einstein dice Murphy. Hasta el momento, los resultados lunares apoyan a Einstein.[5]

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