Powhatan

Jefe Powhatan en un recinto en Werowocomoco (detalle del mapa de John Smith, 1612)

Los powhatan (también deletreado powatan o powhaten) es el nombre de una tribu nativa americana, la principal de una poderosa confederación de tribus a las cuales dominaron, llamada Tsenacomoco. Hablaban la lengua algonquina, y vivieron en lo que hoy es el estado de Virginia en el momento de los primeros encuentros entre nativos e ingleses.

Powhatan es también el nombre original de la ciudad de la que Wahunsunacock, el rey o jefe Powhatan, vino (y sobre la que hoy se asienta la ciudad de Richmond (Virginia)), al igual que el nombre del río donde estaba situada (llamado hoy en día el río James). Según la enciclopedia Encyclopedia of Native American Tribes, Powhatan es una palabra Algonquina que significa "en las cascadas"; el asentamiento de Powhatan se encontraba en las cascadas del río James.

Cuando Wahunsunacock creó un poderoso imperio conquistando la mayor parte de Virginia, llamó a sus tierras Tenakomakah y a sí mismo el Powhatan. Al lado de la ciudad de Powhatan, otro asentamiento de esta confederación fue llamado Werowocomoco.

Historia

Las seis tribus originales que constituyeron la confederación Tsenacomoco, fueron los propios powhatan, los arrohatecks, los appamattucks, los pamunkeys, los mattaponis, y los chiskiacks. A este grupo se añadieron los kecoughtans en el 1598. Otra tribu estrechamente relacionada con todas estas, que hablaban el mismo lenguaje, fueron los chickahominy, que se las arreglaron para preservar su autonomía de esta confederación.

En 1607, cuando el soldado y pionero inglés John Smith llegó a las costas de Virginia, fue capturado por Opchanacanough, el hermano más joven del jefe Powhatan. Según la versión de Smith (que a finales del siglo diecinueve no se consideraba ceñida a la verdad, y que aún hoy se tiene en consideración, pese a que varias versiones populares románticas empañan la cuestión), Pocahontas, la hija de Powhatan, evitó que su padre ejecutara a Smith. Se cree que esto constituía un ritual pensado para admitir a Smith dentro de la tribu.

Después de que Smith dejara Virginia para marchar a Inglaterra en 1609 a causa de una lesión provocada por el manejo de pólvora, la tribu atacó y mató a varios residentes de Jamestown. A los pocos años tanto el jefe como Pocahontas murieron por enfermedad, pero mientras que el jefe murió en Virginia, Pocahontas lo hizo en Inglaterra, habiendo sido capturada y tras casarse voluntariamente con el plantador de tabaco John Rolfe.

Mientras tanto, los ingleses continuaron adueñándose del territorio de los powhatan. Tras la muerte de Wahunsunacock, su hermano menor Opitchapam se convirtió en jefe, seguido por su hermano menor Opchanacanough, el cual en 1622 y en 1644 intentó expulsar a los ingleses de sus territorios. Estas incursiones provocaron fuertes represalias por parte de los ingleses, llevando a la casi total destrucción de la tribu.

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