Plástico

Figura 1. Objetos de plástico de uso cotidiano.

Se denomina plástico a materiales constituidos por una variedad de compuestos orgánicos, sintéticos o semisintéticos, que tienen la propiedad de ser maleables y por tanto pueden ser moldeados en objetos sólidos de diversas formas. Esta propiedad confiere a los plásticos una gran variedad de aplicaciones.[1]​ Su nombre deriva de plasticidad, una propiedad de los materiales, que se refiere a la capacidad de deformarse sin llegar a romperse.

Los plásticos son típicamente polímeros de alto peso molecular de moléculas orgánicas.[5]

Los plásticos derivados de petroquímicos son de fácil fabricación y sus costos son muy bajos. Por ello, sus aplicaciones son múltiples y en diversas escalas (Figura 1). Más de un tercio de los plásticos tanto en Estados Unidos de Norte América como en Europa se utilizan en productos desechables, tales como envases, utensilios para alimentación y bolsas de basura[7]

Plásticos de uso común. Polietielno (PE), polipropileno (PP), policloruro de vinilo (PVC), poliestireno (PS), poliuretano (PU) y tereftalato de polietileno (PET).
Figura 2. Plásticos de uso común. Polietileno (PE), polipropileno (PP), policloruro de vinilo (PVC), poliestireno (PS), poliuretano (PU) y tereftalato de polietileno (PET).

Historia

El uso de los polímeros se remonta al año 1600 antes de nuestra era, cuando culturas antiguas mesoamericanas procesaron por primera vez el caucho natural en objetos sólidos como bolas, figurillas humanas, bandas para atar cabezas de hacha a los agarradores de madera y otros objetos.[8]

En 1839, Goodyear (y Hancock en Inglaterra) desarrollo la vulcanización del caucho, es decir el endurecimiento del caucho y su mayor resistencia al frio. Así se inicio el éxito comercial de los polímeros termoestables.[9]

El inicio de la industria del plástico se inicia con el desarrollo de los primeros plásticos termoestables por Baekeland en 1909. Baekeland produce el primer polímero sintético y además desarrolla el proceso de moldeado del plástico que le permitió producir diversos artículos de comercio. Estos primeros plásticos se denominaron baquelita en honor a su descubridor. La baequelita se forma por una reacción de condensación de fenol con formaldehido.[10]

Entre los años 1926 y 1928 surgieron los termoplásticos alquídicos y resinas aminas, respectivamente. Los alquídicos son poliésteres modificados por la adición de ácidos grasos y otros componentes, son derivados de polioles y ácidos dicarboxílicos o ácidos carboxílicos anhidros. Entre las resinas aminas está la urea-formaldehido, también conocida como urea-metanal, es una resina termoplástica sintética no transparente y con aplicaciones en adhesivos.[10]​ La tabla 1 resume otros acontecimientos importantes en el desarrollo histórico de los termoplásticos.

Figura 3. Primeros plásticos. Nota: el cis-poliisopreno es el principal componente del látex.
Tabla 1. Hitos históricos en el desarrollo de termoestables (Basado en Goodman et al. 2014, [8]​)
1600 (Antes de nuestra Era) Culturas mesoamericanas procesan el caucho natural en diversos objetos sólidos por primera vez

1839 Goodyear desarrolla la vulcanización del caucho.

1909 Baekeland obtiene la primera resinas fenólica sintética, baquelita.

1926 Se introducen los alquídicos y resinas aminas. La anilina-formaldehído es introducida en EE. UU.

1928 Se introduce la urea-formaldehído comercialmente.

1931 Hyde comenza a investigar sobre polímeros de organosilicio.

1933 Ellis patenta resinas de poliéster insaturado.

1935 Henkel fabrica resinas de melamina-formaldehído.

1937 Se introduce por primera vez un sistema de moldeo de plásticos por compresión. Se producen los poliuretanos por primera vez.

1938 Se introduce la melamina comercialmente.

1939 Primera patente (en Alemania) de resina epoxi.

1941 Se introduce un poliéster tipo uretano en Alemania.

1942 Dow Corning fabrica silicona industrialmente.

1943 Castan patenta una resina epoxi.

1946 Se introducen elastómeros de poliuretano.

1947 Se introduce comercialmente resina epoxi.

1954 Se introduce el poliuretano en EE. UU.

1957 Se introduce poliéter tipo uretano es en EE. UU.

1964 Se introducen poliimidas como un producto fabricado.

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