Penetrancia genética

La penetrancia genética es la proporción de individuos de una población que expresan el fenotipo patológico, entre todos los que presentan un genotipo portador de un alelo mutado. En la práctica, es el número de individuos homocigotos enfermos dividido por el número total de heterocigotos. Cuando esta proporción es inferior al 100%, se considera que el genotipo patológico tiene una penetrancia reducida o incompleta. La enfermedad de Huntington, por ejemplo, presenta una penetrancia del 95%, lo cual implica que solamente un 5% de las personas portadoras del genotipo asociado a la patología no desarrollan síntomas de la enfermedad. En ningún caso el término penetrancia hace referencia al grado de expresión del fenotipo, en cuyo caso se hablaría de expresividad, sino tan solo a la presencia o ausencia de un fenotipo determinado.

Penetrancia en genes dominantes

La mayor parte de los genes que producen una predisposición heredada al cáncer son genes supresores de tumores. La transmisión de estos genes es autosómica dominante: basta con recibir un alelo mutado para heredar la predisposición a desarrollar el cáncer correspondiente. Como en el caso del retinoblastoma, en los individuos heterocigotos (con un gen mutado), una segunda mutación en un tejido somático es el factor desencadenante del desarrollo tumoral. Debido a que la mutación somática del segundo alelo que produce la pérdida de función ocurre con alta frecuencia, las familias que segregan un alelo mutado de un gen supresor de tumores presentan una herencia autosómica dominante de la predisposición al cáncer.[2]

La penetrancia se define para cada alelo de un gen. Por tanto, se corresponde con el porcentaje de veces que un alelo determinado de un gen produce el fenotipo con el que se le ha asociado. Se refiere a los alelos con transmisión dominante, en la que los heterocigotos (Dd) tienen un alelo normal (d) y uno mutado (D): en función de la penetrancia, expresarán la enfermedad o no. Por ejemplo, para los genes BRCA1 y BRCA2:

  • en el caso de BRCA1, la penetrancia global de cáncer de mama, cáncer de ovario o ambos, es entre 50% y 80%; esto quiere decir que, de todos los individuos (en este caso, generalmente de sexo femenino) que han heredado un alelo de BRCA1 mutado (y por tanto son heterocigotos), entre el 50 y el 80% presentarán la enfermedad;
  • en el caso de BRCA2, la penetrancia es menor: 40% para cáncer de mama y 10% para cáncer de ovario.[1]

Los individuos homocigotos para un alelo mutado de transmisión dominante (DD) no se ven casi nunca, porque las parejas que podrían producir homocigotos son raras: Dd x Dd, DD x Dd o bien DD x DD. Es decir, son parejas entre individuos afectados (normalmente enfermos) de la misma patología, lo que es infrecuente. Por ello los homocigotos DD no tienen en cuenta en la práctica clínica.

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