Parque nacional del Valle de la Muerte

Parque nacional Valle de la Muerte
Categoría UICN II ( Parque nacional)
Registro Nacional de Lugares Históricos
( Estados Unidos)
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Vista de playa Racetrack, en el valle de la Muerte
Situación
Nombre original Death Valley National Park
País Flag of the United States.svg  Estados Unidos
División Flag of California.svg  California
Flag of Nevada.svg  Nevada
Subdivisión Condado de Inyo y condado de San Bernardino (California) y Condado de Esmeralda (Nevada)
Localidad más cercana Pahrump ( Nevada)
Coordenadas 36°14′31″N 116°49′34″O / 36.241888888889, 36°14′31″N 116°49′34″O / -116.82605555556
Datos generales
Administración Servicio de Parques Nacionales
Grado de protección Parque nacional
Fecha de creación 01994-10-31 31 de octubre de 1994 (parque)
01933-02-11 11 de febrero de 1933 (monumento)
Visitantes ( 2004) 764.820
Superficie 13.628 km²
Localización del monumento nacional
Localización del monumento nacional
[http://NPS: Death Valley NP Sitio web]
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El parque nacional del Valle de la Muerte (en inglés Death Valley National Park) es un parque nacional de los Estados Unidos localizado al este de Sierra Nevada, en el estado de California, aunque también se extiende en una pequeña parte en el estado de Nevada. Ocupa una superficie de 13 518  km² que incluyen el Valle Salino, casi la totalidad del valle de la Muerte, una parte importante del valle Panamint así como diversas cordilleras.

Se trata de un parque situado en zona árida y contiene uno de los mayores relieves desérticos de la zona continental de los Estados Unidos. El punto más bajo del Valle de la Muerte, conocido como Badwater, está situado a 85,5 m por debajo del nivel del mar, mientras que el Monte Whitney, situado a unos 210 km por carretera y algo más de la mitad en línea recta, tiene una altura de más de 4 400 msnm.[1] El corazón del parque, llamado Death Valley National Monument, fue creado en 1933. Fue promovido a la categoría de Parque nacional en 1994, fecha en la que se amplió de forma considerable. Además de la parte central del parque, una pequeña zona, conocida como el " Agujero del diablo" (Devil’s Hole), está situada en el este del estado de Nevada, cerca de la reserva natural de Ash Meadows.

El parque está formado por dos valles principales: el Valle de la Muerte y el Panamint, ambos formados en el transcurso de los últimos millones de años. Está separado del océano Pacífico por cinco cadenas de montañas que secan por completo las entradas de aire oceánico portadoras de humedad. El valle de la Muerte es uno de los lugares más calurosos de la Tierra. El 10 de julio de 1913 se alcanzó el récord de 56,7 °C en la zona de Badwater. Un supuesto récord de 58 grados datado en 2006 no está reconocido por la World Meteorological Organization (OMM en castellano).

El suelo del valle de la Muerte es rico en minerales diversos, como el bórax, que fue explotado durante mucho tiempo por una sociedad minera que lo utilizaba en la fabricación de jabones. El producto final refinado, se transportaba a través del valle mediante grandes carros tirados por grupos de 18 mulas y dos caballos que dieron nombre a la marca de jabón Twenty mule team, de gran fama en los Estados Unidos.

En el parque y sus alrededores viven las ovejas Bighorn. Se trata de una especie rara que se encuentra en pequeñas manadas aisladas en la Sierra y en el valle de la muerte. Estos animales son muy adaptables y pueden comer casi cualquier planta; no tienen depredadores conocidos y su mayor peligro es el hombre que modifica su hábitat natural.

Historia

Mapa del parque.

Primeros habitantes

Cuatro culturas amerindias distintas han vivido en la zona durante los últimos 10.000 años. El primer grupo, los Nevares Spring, fueron cazadores y recolectores que llegaron a la zona hace unos 9.000 años aproximadamente cuando aún existían lagos en el valle de la Muerte y en el vecino Valle de Panamint. En esa época, el clima era mucho más húmedo y una gran variedad de animales comestibles residían en la zona. En el año 3000 a. C., la tribu de los Mesquite Flat desplazó a los Nevares. Hace unos 2000 años, los Saratoga Spring se desplazaron hasta esta área, que ya era probablemente un desierto cálido y seco. Esta cultura era mucho más adelantada en la caza y la recolección y era hábil en las artes manuales. Dejaron una serie de misteriosas marcas en las rocas del valle.

Unos miles de años después, los nómadas timbisha, conocidos antiguamente como los shoshone, se mudaron a la zona; se alimentaban gracias a la caza y a la recolección de frutas del bosque y piñones. Debido a la diferencia de altitud entre el valle y las cimas de las montañas, los timbisha siguieron un patrón migratorio vertical. Sus campos de invierno se encontraban cerca de las fuentes de agua en el valle. Cuando la primavera y el verano avanzaban, las plantas comestibles brotaban en zonas más elevadas al calentarse el ambiente. En noviembre se trasladaban a las cimas de las montañas donde recolectaban piñones antes de desplazarse de nuevo hacia el valle para pasar el invierno. Algunas familias de timbishas viven aún en el parque, en Furnace Creek.

Petrogrifos en Mesquite Springs.

La fiebre del oro californiana trajo a los primeros caucásicos hasta las zonas cercanas. En diciembre de 1849, dos grupos procedentes del condado de Gold con unos 100 carros en total se encontraron en el Valle de la Muerte tras perderse al tratar de encontrar un atajo en el antiguo camino español. El grupo de pioneros fue incapaz de encontrar una salida del valle durante varias semanas y se vieron obligados a comer algunas de sus reses para sobrevivir. Encontraron agua fresca en algunas fuentes de la zona y utilizaron la madera de sus carros para cocinar. El lugar en el que acamparon es conocido hoy en día como "Burned Wagons Camp" y se encuentra localizado cerca de las dunas de arena.

Tras abandonar sus carros, el grupo fue capaz de encontrar una salida del valle a través del Paso Wingate. Justo en el momento de abandonarlo, una de las mujeres del grupo se giró y dijo: “Adiós, valle de la muerte”, dando al valle el nombre que aún conserva. Curiosamente, sólo uno de los miembros de la expedición falleció en el Valle de la Muerte; se trataba de un anciano de nombre Culverwell que ya estaba moribundo cuando la caravana se perdió.

Auge y declive

Un "equipo de veinte mulas" en el valle de la Muerte.
Locomotora histórica para el transporte de Borax en el valle de la Muerte (Furnace-Creek-Museum).
Entrada al rancho de Furnace Creek.

Los minerales de la zona eran fáciles de extraer: depósitos de evaporación como sales, borato y talco. En 1881, Rosie y Aaron Winter encontraron bórax cerca del Rancho de Furnace Creek. Ese mismo año, la compañía Eagle Borax Winters realizó su primera operación comercial. William Tell Coleman construyó la fábrica de Harmony Borax Works y empezó a procesar el mineral desde finales de 1883, principios de 1884 hasta 1888. Esta compañía producía bórax para fabricar jabón así como para su utilización industrial. El producto final se transportaba 265  km hasta llegar a la línea férrea del Mojave mediante unos carros, con capacidad de 10 toneladas, tirados por los llamados "equipos de veinte mulas", compuestos en realidad por 18 mulas y dos caballos. La velocidad media de desplazamiento era de 3  km/ h y se necesitaban 30 días para completar un viaje.

Más adelante, se empezaron a realizar prospecciones para minas de cobre, oro, plomo y plata. Estas aventuras mineras esporádicas se vieron condicionadas por su recóndita localización así como por el ambiente desértico. En diciembre de 1903, dos hombres procedentes de Ballarat estuvieron buscando plata. Uno de ellos era un minero irlandés, Jack Keane; el otro, un carnicero vasco llamado Domingo Etxarren. Keane descubrió una veta inmensa de oro en el sitio en el que estaban trabajando. Así se inició una breve fiebre del oro en la zona. Únicamente tres minas de las que se abrieron consiguieron extraer suficiente metal precioso como para ser rentables. Fueron muchos los intentos de explotación que fracasaron, dejando la zona llena de minas abandonadas que en la actualidad representan un peligro para los que entran en ellas. Las ciudades que aparecieron alrededor de estas minas florecieron durante la primera década del siglo XX pero empezaron a decaer con el pánico financiero de 1907.

Inicios del turismo

Las primeras instalaciones turísticas documentadas en el valle de la Muerte fueron un grupo de tiendas construidas en los años 1920. La gente empezó a acudir a las instalaciones construidas cerca de fuentes naturales ya que consideraban que poseían propiedades curativas. En 1927, una de las compañías de explotación de bórax convirtió el rancho de Furnace Creek, que hasta entonces servía de cuartel general del equipo, en una estación turística. La fuente que se encontraba en Furnace Creek fue canalizada para permitir el desarrollo del centro vacacional lo que provocó que las tierras y pantanos de alrededor empezaran a secarse. Muy pronto el valle se convirtió en un destino invernal muy popular y se empezaron a construir más instalaciones.

Historia reciente

El presidente Herbert Hoover, haciendo uso de la facultad que le otorga la ley de Antigüedades de 1906, proclamó la zona monumento nacional el 11 de febrero de 1933; incluía cerca de 8 000 km² del sudeste de California así como pequeñas partes del extremo oeste de Nevada. Durante la Gran depresión y hasta los años 1940, doce compañías trabajaron en el valle de la Muerte. Construyeron barracones, más de 800 km de carreteras, instalaron conducciones de agua y de teléfono y levantaron 76 edificios. Se construyeron senderos en la cordillera de Panamint para acceder a puntos de interés escénico, mientras que los indios shoshones construyeron un pueblo de adobe, lavanderías y puestos de correo. También se edificaron cinco campamentos, servicios y una pista de aterrizaje, así como facilidades para el picnic. El luchador Mark Calaway más conocido como The Undertaker tiene ahí su residencia artística.

La declaración de la zona como monumento nacional trajo consigo el cierre temporal de las minas y de las prospecciones. Sin embargo, en junio de ese mismo año, el Valle de la Muerte se reabrió a la minería, gracias a una decisión del Congreso. Los avances en la tecnología significaron un cambio en la minería del valle. Desaparecieron los días del buscador solitario, propios del romántico Oeste. Las minas al aire libre empezaron a marcar el paisaje al tiempo que varias compañías internacionales compraban terrenos en zonas muy visibles del monumento nacional. Se produjo una protesta pública que reclamaba una mayor protección, tanto de los parques nacionales como de los monumentos nacionales en los Estados Unidos. También por proclamación presidencial, el monumento fue ampliado dos veces ( Franklin Roosevelt, el 26 de marzo de 1937, con 1 238 km² y Harry Truman, el 17 de enero de 1952, ajustó los límites añadiendo 0,16 km²).

En 1976, el Congreso dictó la ley de Minería en los Parques («Mining in the Parks Act») que cerraba la posibilidad de nuevas explotaciones mineras en el valle, prohibía las explotaciones a cielo abierto y requería de una revisión por parte del servicio de parques nacionales para las minas existentes. En 2003 sólo quedaba una explotación minera en el parque, una mina subterránea de extracción de bórax.

El Valle de la Muerte fue considerado reserva de la biosfera en 1984. El 31 de octubre de 1994 se le dio la categoría de Parque Nacional y se amplió la zona de protección en 5 300 km² lo que le convierte en el mayor parque nacional en la zona continental de los Estados Unidos. En el 2015, el explorador Louis-Philippe Loncke se convirtió en la primera persona en cruzar a pie sin apoyo la totalidad del parque, de norte a sur.[3]

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