Paleontología lingüística

La paleontología lingüística es una disciplina que pretende clarificar la prehistoria y cultura material de los hablantes de una lengua muerta o protolengua antigua.

La paleontología lingüística se basa en el análisis del vocabulario, y en particular la existencia de ciertos nombres de plantas y animales e innovaciones tecnológicas, a partir de las cuales pueden hacerse conjeturas sobre la cultura material de los hablantes de las protolenguas que dieron lugar a las lenguas de la familia. Así, la paleontología lingüística trata de reconstruir la historia de épocas muy alejadas del presente donde carecemos de fuentes escritas a través de la evidencia lingüística es una fuente útil e igualitaria de conocer el desarrollo de las diferentes regiones, especialmente si se combina con la evidencia arqueológica.

Paleontología indoeuropea

Históricamente, la paleontología lingüística apareció en el contexto de la lingüística indoeuropea. El extraordinario interés suscitado entre lingüistas, historiadores y arqueólogos por la constatación de que casi todas las lenguas de Europa y un importante número en Oriente Medio y el subcontinente indio derivaban de una lengua madre común, llamada proto-indoeuropeo, llevó a buscar el origen del pueblo que habría hablado esa lengua y el tipo de cultura material que habría tenido.

Así, por ejemplo, la presencia del término común para 'bronce' reconstruible para metal sugiere que los indoeuropeos serían una cultura calcolítica. La abundancia de términos referidos a la tecnología de la rueda y de los carros tirados por caballos sugiere que pudo existir una casta guerrera que empleó el carro como arma ofensiva en la expansión indoeuropea. La presencia de ciertos nombres de animales y plantas, en comparación con la distribución del hábitat natural de esas especies, ha llevado a buscar el situar la región original de la expansión en algún lugar entre el Danubio y los Urales. Sin embargo, el uso poco riguroso de argumentos paleontológicos ha conducido a exageraciones y errores considerables, razón por la cual numerosos autores han criticado ciertos usos de la paleontología lingüística.

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