Northrop F-5

Northrop F-5A/B Freedom Fighter
F-5E/F Tiger II
Moroccan F-5 jet.jpg
F-5E Tiger II de la Real Fuerza Aérea Marroquí.
Tipo Avión de caza y ataque a tierra
Fabricante Bandera de Estados Unidos Northrop
Primer vuelo F-5A: 30 de julio de 1959
F-5E: 11 de agosto de 1972
Introducido 1962
Estado En servicio
Usuario Bandera de Estados Unidos Armada de los Estados Unidos
Usuarios principales Bandera de Brasil Fuerza Aérea Brasileña
Bandera de Chile Fuerza Aérea de Chile
Bandera de Turquía Fuerza Aérea Turca
Bandera de Corea del Sur Fuerza Aérea de la República de Corea
Bandera de Suiza Fuerza Aérea Suiza
Bandera de Marruecos Real Fuerza Aérea Marroquí
Producción 1962-1982
N.º construidos A/B/C: 836
E/F: más de 1.400
Coste unitario 2,1 millones de US$ (F-5E)[1]
Desarrollo del T-38 Talon
Variantes Canadair CF-5
Desarrollado en Northrop F-20 Tigershark
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Los Northrop F-5A/B Freedom Fighter y F-5E/F Tiger II son parte de una familia de aviones de combate supersónicos ligeros diseñados y fabricados en Estados Unidos por Northrop desde principios de los años 1960. A principios del siglo XXI, cientos de ellos aún continúan en servicio en diferentes fuerzas aéreas alrededor del mundo. El diseño del F-5 también ha servido como base para el desarrollo de otros aviones de su mismo tipo o variantes avanzadas.

Desarrollo y diseño

Origen

A mediados de los años 1950, Northrop comenzó el desarrollo de un avión de caza de bajo coste y fácil mantenimiento, con la designación de la compañía N-156, en parte para cubrir la necesidad de la Armada de los Estados Unidos de un caza a reacción para operar desde sus portaaviones de escolta, que eran demasiado pequeños para que pudieran operar desde ellos los cazas de reacción existentes en la Armada. Esta necesidad desapareció cuando la Armada decidió retirar los portaaviones de escolta, pero Northrop continuó el desarrollo del N-156, con dos variantes planificadas: un avión biplaza de entrenamiento avanzado (el N-156T) y un caza monoplaza (el N-156F).

El N-156 fue diseñado para usar una pareja de una versión con postquemador del motor General Electric J85, originalmente diseñado para propulsar el pequeño señuelo McDonnell ADM-20 Quail, que entonces era portado por el bombardero estratégico B-52. Ese requerimiento había creado un motor muy pequeño con una relación empuje a peso muy alta.[4]

El primer prototipo del Northrop YF-5A.

El desarrollo del N-156F continuó con menor prioridad como una iniciativa privada de Northrop. Esto se recompensó con una petición del Gobierno de los Estados Unidos para la construcción de tres prototipos el 25 de febrero de 1958, con la intención de obtener un caza de bajo coste que podría ser suministrado con el Programa de Asistencia Militar a naciones menos desarrolladas. El primer N-156F realizó su primer vuelo en la Base de la Fuerza Aérea Edwards el 30 de julio de 1959, superando la velocidad del sonido ya en ese primer vuelo.[5]

Aunque las pruebas del N-156F resultaron exitosas, demostrando una fiabilidad sin precedentes y su superioridad en el papel de ataque a tierra con respecto a los North American F-100 Super Sabre que estaban en servicio con la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, el interés oficial en este modelo de Northrop decayó, y hacia 1960 parecía que programa había sido un fracaso. El interés revivió en 1961, cuando el Ejército de los Estados Unidos lo probó, junto con el Douglas A-4 Skyhawk y el Fiat G.91, para apoyo aéreo cercano y reconocimiento. Aunque los tres modelos demostraron su capacidad durante las pruebas del Ejército, el uso de aviones militares pasó a ser legalmente responsabilidad de la Fuerza Aérea y no se le permitió al Ejército operar con el N-156 ni con otro tipo de aeronave de ala fija; esta misma situación pasó con el avión de transporte de Havilland Canada C-7 Caribou.[6]

En 1962, sin embargo, la Administración Kennedy volvió a requerir un caza de exportación de bajo coste, y eligió el N-156F de Northrop como ganador de la competición F-X el 23 de abril de 1962. En ese momento, el avión recibió la designación F-5A y ya se ordenó que entrara en producción en octubre de ese mismo año.[7] Fue nombrado según el sistema de designación de aeronaves de Estados Unidos de 1962, que supuso el reinicio en la numeración de la serie de designación para aviones de caza.

Producción

Northrop fabricó 636 ejemplares del F-5A (incluyendo el prototipo YF-5A) hasta que finalizó la producción en 1972. Estos fueron acompañados de 200 aviones biplaza F-5B, que eran para entrenamiento de combate y carecían de los cañones montados en el morro, pero por lo demás tenían capacidad de combate; y 86 aviones de RF-5A, versión de reconocimiento del F-5A, equipada con cuatro cámaras en el morro. Adicionalmente, la compañía canadiense Canadair fabricó bajo licencia 240 ejemplares de la primera generación de aviones F-5, y la española CASA también fabricó bajo licencia 70 aviones F-5.[8]

F-5E y F-5F Tiger II

Presentación oficial (roll-out) del primer F-5E Tiger II de la USAF.

En 1970, Northrop ganó la licitación para la Aeronave Internacional de Combate (IFA) para reemplazar al F-5A. La nave resultante, inicialmente conocida como F-5A-21, se designó F-5E. El diseño básicamente fue alargado y agrandado, con una superficie alar incrementada y aviónica más sofisticada, inicialmente con un radar Emerson AN/APQ-159 (los F-5A y B no tenían radar). Varios arreglos específicos de aviónica podían ser manejados para satisfacer las necesidades de los clientes. Fue ofrecido un avión entrenador biplaza, el F-5F. A diferencia del F-5B, que carecía de los cañones del morro, éste mantuvo un cañón sencillo tipo M39 en el morro, aunque con capacidad de munición reducida. En versión de reconocimiento se ofreció el RF-5E Tigereye, que contaba con un paquete sensor en el morro, desplazando el radar y un cañón.

El F-5E finalmente recibió la denominación popular de Tiger II. Es incorrecto decir que éste fue el único avión diseñado para reemplazarse a sí mismo, de hecho esto había sucedido en la historia de la aviación estadounidense con el Grumman F-11 Tiger (F-11/F11F), y el AV-8A/C Harrier, que fue sucedido por el AV-8B Harrier II, que realmente fue el único modelo diseñado para ser su propio reemplazo.

Northrop construyó 792 F-5E, 140 F-5F y 12 RF-5E. En el extranjero, bajo licencia, se construyeron además: 56 F-5E y F, más 5 RF-5E en Malasia (se planea venderlos después de ser mejorados); 90 F-5E y F en Suiza (de los cuales algunos están actualmente alquilados a Austria para solventar la brecha dejada por el retiro de su flota de cazas de combate Saab Draken, mientras llegan las entregas del nuevo Eurofighter Typhoon; 68 en Corea del Sur y 380 en Taiwán.

Northrop intentó desarrollar una versión avanzada del F-5E, originalmente designada como F-5G, como un competidor del F-16 para el mercado de exportación. El 5G fue denominado posteriormente como F-20 Tigershark.

El F/A-18 Hornet fue derivado del YF-17 Cobra, el cual a su vez estaba basado en parte en el F-5 Tiger II.

Galería

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