North American Rockwell OV-10 Bronco

OV-10 Bronco
Ov-10frontright.jpg
Un OV-10 conservado en el Hurlburt Field Air Park.
Tipo Avión de observación y contrainsurgencia
Fabricante Bandera de Estados Unidos North American Rockwell
Primer vuelo 16 de julio de 1965
Introducido Octubre de 1969
Usuario Bandera de Estados Unidos Cuerpo de Marines de los Estados Unidos
Usuarios principales Bandera de Estados Unidos Fuerza Aérea de los Estados Unidos
Bandera de Estados Unidos Armada de los Estados Unidos
Bandera de Filipinas Fuerza Aérea de Filipinas
Bandera de Colombia Fuerza Aérea Colombiana
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El North American Rockwell OV-10 Bronco es un avión de observación y ataque ligero propulsado por turbohélices. Aunque es un avión de ala fija sus capacidades se parecen más a las de un helicóptero rápido, de largo alcance, barato y ultra pesado. Es capaz de volar hasta 560 km/h, lleva hasta 3 t de munición externa y puede permanecer sobrevolando una zona más de tres horas. Está muy valorado por su versatilidad, redundancia, carga, visibilidad de la cabina, capacidades para operar desde pistas cortas o semipreparadas ( STOL) y bajos costes de operación y mantenimiento. En la mayoría de los casos puede volar con un solo motor.

Historia

El Bronco comenzó con una especificación aprobada por la Marina y las Fuerzas Armadas de los Estados Unidos, una especificación de servicio triple llamada "LARA" (Light Armed Reconnaissance Aircraft, Aeronave Ligeramente Armada de Reconocimiento), expedida a finales de 1963. LARA estaba basada en una necesidad para un nuevo tipo de un avión de ataque ligero y observación para la "lucha en la jungla". Los aviones existentes (el O-1 Bird Dog y el O-2 Skymaster) se percibían como obsoletos, con pocas prestaciones de carga para este papel tan flexible.

Un OV-10 estacionado para despegar.

Las especificaciones requerían un aparato bimotor, con una tripulación de dos hombres que pudiera llevar al menos 1.100 Kg (2.400 libras) de carga, seis paracaidistas o camillas y que pudiera soportar unas condiciones de +8 y -3 Gs (capacidades acrobáticas básicas). También debería ser operable desde un portaaviones, volar al menos a 560 km/h, depegar en unos 240 m (800 pies) y poder convertirse en anfibio.

Se debía cargar variado armamento, incluyendo las cuatro ametralladoras de 7.62 mm con 2.000 disparos y armamento externo como el pod para el cañón de 20 mm y misiles Sidewinder.

Se remitieron once propuestas, y siete pasaron el primer corte, el Beech PD 183, el Douglas D.855, el General Dynamics/ Convair Model 48 Charger, el Helio 1320, el Lockheed CL-760, un diseño de Martin y el North American/Rockwell NA300.

En agosto de 1964, el NA300 fue seleccionado. Se ordenó un contrato para siete prototipos en octubre de 1964.

El consorcio General Dynamics/Convair protestó la decisión y construyó un prototipo del Model 48 Charger que voló por primera vez el 29 de noviembre de 1964. También era un avión de doble cola y tenía un diseño parecido al del Bronco. El Charger, aunque era capaz de eclipsar al OV-10 en algunos aspectos, se estrelló el 19 de octubre de 1965, después de 196 vuelos. Convair fue expulsada del proyecto.

El Bronco empezó a volar a la mitad de camino del programa de pruebas del Charger, el 16 de julio de 1965 y se convirtió en el avión contraguerrilla (COIN) más importante en los siguientes treinta años.

Los Bronco realizaron operaciones de observación, control aéreo avanzado, escolta de helicópteros, reconocimiento armado, tiroteos ocasionales, servicios de transporte ligero y limitadas acciones de ataque al suelo. Los Bronco también realizaron reconocimiento radiológico aerotransportado, observación aérea táctica, artillería naval y control aéreo de operaciones de apoyo tácticas y, en el frente de batalla, fotografía aérea de baja altura.

Fue la Infantería de Marina quien primeramente adquirió el Bronco. Cada uno de los escuadrones de observación del cuerpo de Marines tuvo 18 aparatos, nueve OV-10A y 9 OV-10D para las operaciones nocturnas. También existió un escuadrón de reserva de los Marines. El OV-10 se dio de baja en el cuerpo de Infantería de Marina en 1995.

El programa OV-10 Night Observation Gunship (NOGS, avión cañonero de observación nocturna) del cuerpo de Infantería de Marina de los EE.UU. modificó cuatro OV-10A para añadir una torreta con sensores infrarrojos y FLIR (Forward Looking InfraRed, Visión Frontal Infrarroja) de visión frontal así como un cañón M197 de 20 mm en una torreta esclavizado a la dirección de visión del sensor FLIR. El grupo NOGS obtuvo éxito en Vietnam pero no se aprobaron más fondos para modificar más aviones. El programa NOGS evolucionó al NOS OV-10D, que incluía el designador láser pero no el cañón.

Las operaciones como controlador aéreo avanzado con la Infantería de Marina de los Estados Unidos continuaron hasta julio de 1994, cuando los Bronco fueron dados de baja. Las doctrinas cambiaron desde que las bombas inteligentes se integraron en las fuerzas armadas. El control aéreo avanzado se pasó a tropas terrestres de élite con designadores láser y radios digitales. El concepto de usar los Bronco para merodear sobre una zona y dejar caer munición no fue explorado. Las fuerzas armadas no se percataron de que los Bronco también podían llevar estas armas inteligentes y de una forma más barata y rápida que los reactores. La mayoría de los aparatos que seguían estando en condiciones operacionales fueron reasignados a tareas civiles dentro de los gobiernos federales de los EE.UU. Algunos otros se vendieron a otros países.

La Fuerza Aérea de los Estados Unidos primeramente adquirió los Bronco como controladores aéreos avanzados. Los primeros OV-10A para el combate llegaron a Vietnam el 31 de julio de 1968. Al menos 157 OV-10A se entregaron a la USAF antes de que la producción se cerrara en abril de 1969.

En 1971, el 23er Escuadrón de Apoyo Aéreo Táctico que operaba aparatos Bronco en la base aérea de la Fuerza Aérea Real Tailandesa de Nakhon Phanom, recibió los aparatos con las modificaciones PAVE NAIL. NAIL era el código de radio de éste escuadrón. PAVE era un pod de la compañía Loral Aerospace, montado bajo el fuselaje, que contenía un sistema óptico estabilizado por giróscopos y en la parte trasera del avión llevaba una radio de navegación y electrónica integrada Loran. El pod iluminaba objetivos para las bombas de precisión guiadas por láser y también servía para localizar tripulaciones derribadas. El programa fue muy satisfactorio, pero todo el equipamiento fue eliminado antes que los aparatos dejaran el sudeste asiático.

A las Fuerzas Aéreas generalmente no les gustaba el Bronco porque volaba bajo y lento en comparación con un avión de reacción, además, cuando actuaba como controlador aéreo avanzado, era muy vulnerable a la artillería antiaérea. De tal forma que no cumplió ninguna de las misiones que las Fuerzas Aéreas desarrollaron durante los años 1980 y fue retirado del servicio.

El escuadón VAL-4 de la marina, formado el 3 de enero de 1969, operó en Vietnam desde abril hasta octubre de 1970. La marina utilizó el OV-10A como avión ligero de ataque al suelo, para interdicción logística enemiga y para apoyo aéreo de los marines, SEAL y lanchas de río. El aparato tuvo éxito en estos papeles.

Historial operativo

Aunque el aparato ya no está en uso en el Ejército de los Estados Unidos, otros países sí continúan operándolo. Está en el inventario activo de Filipinas, Indonesia, Tailandia, Venezuela y Colombia, donde es el primer recurso para operaciones ligeras contraguerrilla (COIN, COunter INsurgency), así como control de fronteras, patrullas antipiratería, control aéreo avanzado, vigilancia y búsqueda y rescate (SAR, Search And Rescue).

Indonesia y Tailandia también operan los Bronco en operaciones COIN, similares a las que llevaban a cabo las tripulaciones de la Marina de los Estados Unidos durante la guerra de Vietnam, pero han cambiado las ametralladoras pesadas Browning del calibre .50 (12.7 mm) por unas más ligeras de 7.62 mm (calibre .30). Los Bronco ganaron la mayoría de las competiciones de bombardeo en Tailandia hasta que los F-5 altamente automatizados estuvieron disponibles. Tailandia también utilizó los Bronco como aviones de defensa aérea.

Estos aparatos fueron usados intensivamente durante la guerra de Vietnam, así mismo, fueron usados por Tailandia en patrullas fronterizas (Birmania y Camboya), Marruecos en su lucha contra el Frente Polisario en el Sáhara Occidental, Filipinas contra la milicias islámicas, en Indonesia en el conflicto de Timor Oriental y en Venezuela fueron protagonistas de primera línea, al ser usados por las fuerzas rebeldes al Gobierno en el intento de golpe de estado de noviembre de 1992 en donde varias aeronaves resultaron destruidas.

Todos los modelos adquiriddos en los setenta tenían una configuración básica similar a los modelos estadounidenses, con pequeños cambios de equipamiento de acuerdo a requerimientos locales, siendo en su totalidad adquiridos de nueva fabricación.

A pesar de programas de actualización como el SLEP de Venezuela y el ejecutado por Marsh Aviation para Colombia y Filipinas, estos aparatos en la actualidad presentan problemas de disponibilidad dada la edad de la flota y lo complicado de conseguir algunos repuestos.

Alemania

A principios de los setenta fueron adquiridos seis OV-10B y doce OV-10B(Z) por Alemania Occidental, estos últimos con una turbina General Electric J85-GE-4 de 1.338 kilogramos de empuje montada sobre el ala.

En los noventa fue retirado del servicio alemán donde eran usados como remolcadores de blancos.

Colombia

A principios de los noventa son entregados a Colombia doce ex- USAF y tres ex- USMC. Dada la diferente configuración del lote ex- USMC, se tuvo problemas con el mantenimiento de estas naves, lo que llevó que al poco tiempo los tres aparatos fueron retirados del servicio y dejados como fuentes de repuestos. Colombia da de baja su flotilla en octubre de 2015

Filipinas

A principios de los noventa son entregados a Filipinas 28 OV-10 (reforzados por ocho aparatos tailandeses en el 2005).

La Fuerza Aérea Filipina opera los Bronco en misiones SAR y COIN en Mindanao. Estas operaciones se llevan a cabo por la 15ª Ala de ataque basada en Sangley Point, Cavite. Recientes modificaciones realizadas por la Fuerza Aérea Filipina incluyeron mejoras en motores y hélices (que ahora admiten hasta cuatro palas) así como los controles de vuelo y sensores.

Indonesia

A finales de los setenta fueron suministrados 12 aparatos a Indonesia (OV-10F).

Marruecos

En 1981 fueron suministrados seis exUSMC a Marruecos para labores COIN, pero no estuvieron en servicio durante mucho tiempo.

Tailandia

A mediados de los setenta 32 aeronaves OV-10C fueron adquiridos por Tailandia. En 2004 son retirados del servicio en Tailandia.

Venezuela

Vista de un modelo 0V-10E en el Museo Aeronáutico de Maracay.

En 1973 arriban a Venezuela 16 OV-10E Bronco y en 1991 fueron adquiridos un lote de 18 OV-10A de segunda mano procedente de la USAF. En 1992 en el intento de golpe de estado fueron derribados cuatro ejemplares. El Servicio de Mantenimiento de la Fuerza Aérea Venezolana realizó trabajos de modernización y revisión mayor a los OV-10A/E sobrevivientes, instalándoles nuevo cableado, nueva aviónica, previsión de equipos de visión nocturna, una completa revisión estructural del fuselaje y la instalación de un FLIR Safire. Venezuela adquirió a mediados de los noventa 18 maquinas adicionales dada la dificultad de mantener mínimos de operatividad de su flota para esa época.

"After the Venezuelan arms embargo went into effect in June of 2006, Stilwell changed the contract to indicate -- falsely -- that the engines were a civilian variety of the T-76, the plea agreement states. Stilwell With the help of two liaisons he hired to help him deal with the Venezuelans, four of the upgraded engines were disassembled and shipped in boxes mislabeled as non-military gear to Florida, and then on to Stilwell's military contacts in Valencia, Venezuela". (Phoenix New Times)

Posteriomente, en el año 2009, a los últimos OV-10A/E operativos les fueron instaladas nuevas hélices de cuatro palas de Marsh Aviation aumentando el rendimiento y reduciendo el sonido asociado, dándoles propiedades de sigilo muy apropiadas para misiones de vigilancia y apoyo, así como pintura táctica nocturna (proyecto Lechuza). Los OV-10 venezolanos pueden llevar como armamento combinaciones de cuatro ametralladoras M-60C de 7,62mm, con 500 proyectiles por arma; bombas Mk.81 de 113 kg, bombas Mk.82 de 227 kg; bombas bengalas Natak; bombas de práctica BDU-33, misiles de la familia Sidewinder y lanzacohetes de 70mm.

De los últimos OV-10 Venezolanos, 2 sufrieron un accidente aéreo el 22 de noviembre de 2012 durante maniobras de práctica sobre la Base Aérea Libertador en la ciudad de Maracay falleciendo uno de los pilotos.

Estados Unidos

Desde agosto de 1967 fueron entregados 114 aparatos al USMC para misiones de Control Aéreo Avanzado (FAC), escolta de helicópteros y reconocimiento armado. En febrero de 1968 comenzaron a ser entregados 157 aparatos para el USAF (United States Air Force), los cuales serían usados en cometidos de ataque ligero y control aéreo avanzado.

Fueron retirados del servicio con el USMC y la USAF a mediados de los noventa, no sin antes ser enviados a misiones de combate en la operación “Tormenta del Desierto” (II guerra del golfo) en la que dos OV-10D fueron derribados por armas portátiles.

Así mismo, algunos aparatos han sido adquiridos por agencias gubernamentales en USA, como la NASA, el Departamento Forestal de California (CDF), la Oficina de Administración de Tierras (BLM) y el Departamento de Estado (DoS); estos últimos usados como aviones de fumigación de cultivos ilícitos, especialmente en Colombia. Hay un cierto número de aviones Bronco desempeñando tareas civiles.

  • Su alta capacidad de carga los hace una plataforma aérea excelente para verter líquidos. Se usa como avión antidroga (22 aparatos en diferentes ministerios de los Estados Unidos) y como aviones ligeros apagafuegos (9 activos, 7 de reserva, en California).
  • La NASA tiene unos cuantos aparatos operando como plataformas de investigación de ruidos y estabilidad. Por pura casualidad, los motores del Bronco se quedan en un régimen estacionario de 2.000 rpm, simplificando la investigación de ruidos. También es usado para estudios de estabilidad y vértices ya que cada propulsor puede ser fácilmente configurado para girar en la otra dirección.

De acuerdo a The Daily Beast, dos OV-10 Bronco realizaron 134 salidas, entre ellas 120 misiones de ataque, durante 2015 en contra de objetivos del Estado Islámico en Medio Oriente, en vuelos realizados por pilotos de la Marina. Esos aviones habrían sido adquiridos de la NASA y reequipados para misiones de combate. Al parecer los OV-10 Bronco ofrecieron apoyo aéreo en misiones de combate de fuerzas especiales estadounidenses, atacando posiciones de milicianos enemigos y permaneciendo listos para actuar cerca de la línea del frente de ser requeridos.

No se fabrican nuevas unidades y los aviones en reserva son difíciles de localizar. Muchos de los operadores mantienen varias unidades para la obtención de repuestos desde estas.

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