Nahual

Los naguales descritos en el Códice Borgia, criaturas metamórficas capaces de cambiar su forma física a cualquier otra forma animal o incluso en formas humanas a voluntad.

Nahual o nagual, incluso nawal,[2]

El concepto se expresa en diferentes lenguas nativas, con diferentes significados y contextos. Más comúnmente, entre los grupos indígenas se denomina nahualismo a la práctica o capacidad de algunas personas para transformarse en animales, elementos de la naturaleza o realizar actos de brujería.[3]

En maya, el concepto se expresa bajo la palabra chulel, que se entiende precisamente como "espíritu";[5]

De acuerdo con algunas tradiciones, se dice que cada persona, al momento de nacer, tiene ya el espíritu de un animal, que se encarga de protegerlo y guiarlo. Estos espíritus usualmente se manifiestan sólo como una imagen que aconseja en sueños o con cierta afinidad al animal que tomó a la persona como su protegida. Una mujer cuyo nahual fuese un cenzontle tendrá una voz privilegiada para el canto, pero no todos tienen un contacto tan leve: se cree que los brujos y chamanes del centro de Mesoamérica pueden crear un vínculo muy cercano con sus nahuales, lo que les da una serie de ventajas que ellos saben aprovechar, la visión del gavilán, el olfato del lobo o el oído del ocelote pasan a ser herramientas de estos videntes e incluso se afirma que algunos, más preparados, pueden adquirir incluso la forma de sus nahuales (véase teriantropía) y utilizar esta habilidad de diversas formas, no todas ellas bienintencionadas, según la tradición popular.

Etimología

La palabra «nahual» proviene del término «nahualli», cuyo origen es discutido y su significación polisémica,[7] Entre las diversas teorías que se han propuesto sobre su origen en encuentran:

  • Como proveniente del verbo «nahualtía», que significa «esconderse, ocultarse», al que Ruiz de Alarcón traduce también como «disfrazarse» o «rebozarse», esto es, cubrirse con un rebozo. Sin embargo, Alfredo López Austin se opone esta interpretación.[9]
  • Con origen en el verbo «nahuali / nahuala», que evoca la idea de «engañar, disimular».[11]
  • Con origen en alguno de los verbos con la raíz «nāhua-», relacionados con la acción del habla: «nahuati», hablar fuerte; «nahuatia», hablar con imperio, mandar; «nahualtia», dirigirse a alguien.[12]
  • Ángel María Garibay propuso un posible origen en la palabra «nahui», que designa al número cuatro, relacionándola con la palabra castellana «cuatrero» o con la idea de que el nahual tendría una "cuádruple personalidad".[13]
  • Daniel Brinton propuso en 1894 que la palabra nahual era un préstamo lingüístico del idioma zapoteco, teniendo su origen en la raíz «na-», que en el zapoteco significa «saber, conocer», relacionándolo así con la idea de un saber místico o mágico.[14]
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