Mont Blanc

Mont Blanc
Monte Bianco
Mont Blanc depuis Valmorel.jpg
La cara sur del Mont Blanc.
Mont BlancMonte Bianco ubicada en Alpes
Mont BlancMonte Bianco
Mont Blanc
Monte Bianco
Traducción Monte Blanco
Ubicación Flag of France.svg  Francia
Flag of Italy.svg  Italia
 •  Coordenadas 45°50′01″N 6°51′54″E / 45.833611111111, 45°50′01″N 6°51′54″E / 6.865
Altitud 4810,06  msnm[1]
Prominencia 4695  msnm
Cordillera Alpes
Primera ascensión 8 de agosto de 1786 por Jacques Balmat y Michel Paccard[2]
Ruta Nieve / escalada sobre hielo
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Mont Blanc en recreación tridimensional.

El Mont Blanc o Monte Biancoorónimo en francés e italiano, respectivamente; traducido al español como ‘Monte Blanco’— es la montaña granítica culminante de los Alpes, con una altura oficial de 4810,06  msnm (según la última medición en septiembre de 2013).[3]

Rodeado de valles con numerosos glaciares, el Mont Blanc forma parte del macizo homónimo que se extiende entre las demarcaciones del Valle de Aosta, en Italia, y de Alta Saboya, en Francia. Las ciudades más pobladas cercanas al Mont Blanc son Chamonix-Mont-Blanc y Saint-Gervais-les-Bains, situadas en Francia, y Courmayeur en Italia.[5]

La situación de la cima es compartida entre Italia y Francia por un tratado internacional de 1860, aunque desde entonces se mantiene cierta controversia y diferentes fuentes cartográficas atribuyen enteramente la ubicación a uno de ambos países. Así, los mapas del Instituto Geográfico Nacional de Francia incluyen toda la cumbre dentro de las propias fronteras, lo que contrasta con el mapa geográfico del Archivo de Estado de Turín, según el cual la cima es íntegramente italiana.[6]

Numerosos glaciares se encuentran a su alrededor: al sur los glaciares de Freney, de La Brenva, de Miage, del Mont Blanc y de Brouillard, y al norte, los glaciares de Bossons y de Taconnaz. En 1957 se inició la construcción del túnel de Mont Blanc (se terminó en 1965), que tiene 11,6 km de largo y es una de las mayores rutas de transporte transalpina, ya que une a Italia y Francia.[7] El macizo del Mont Blanc es la cuna del alpinismo, cuyas expediciones empezaron hacia el siglo xviii, siendo un destino de referencia en Europa para la práctica del senderismo, el esquí y el snowboarding.

Historia

La montaña maldita

Le prieuré de Chamouni, le mont Blanc, l'aiguille du Goûter, le glacier des Bossons, pintado por Jean-Antoine Link.

Hasta el siglo XVIII era denominado habitualmente «Montaña maldita» por los habitantes de la región,[8] de hecho una montaña del macizo aún mantiene esta denominación, el monte Maldito. A principios de siglo se realizaron varias procesiones entre los habitantes de Chamonix, debido a que la mer de Glace (un glaciar del macizo) se acercaba peligrosamente al pueblo.

Un mito cuenta que existía un reino encantado en la cumbre, donde estaba la reina de las hadas, la «diosa blanca», que vivía en prados verdes e hilaba el destino de los habitantes del valle. Según las creencias de la época, estas entidades divinas debían ser respetadas y veneradas, ya que las cumbres emitían un tipo de influencia, una fuerza sobrenatural, que guiaba a los hombres sin que ellos lo supieran y cuya influencia podía ser buena o mala, según los casos. Con el cristianismo se consideró a estas divinidades como demonios invisibles y hostiles.

En el verano de 1741, el viajero inglés William Windham (1717-1761), que ya había realizado expediciones en Egipto y en Oriente, organizó junto con Richard Pococke una expedición de descubrimiento al valle de Chamonix, que tenía entonces la reputación de ser un lugar inhóspito y peligroso.[10] Con el racionalismo de finales del siglo XVIII, y al triunfar el materialismo del siglo XIX, se perfeccionaron los conocimientos científicos sobre la montaña y se intensificaron las exploraciones.

Expediciones y pioneros

En 1760 un científico de Ginebra, Horace-Bénédict de Saussure, ofreció 20 táleros a los primeros montañeros que consiguiesen encontrar una ruta hasta la cumbre del Mont Blanc,[12] La expedición fue considerada en su tiempo absolutamente extraordinaria, también debido al aura de supersticiones, leyendas y tabúes que rodeaban a la montaña. En la cima se quedaron durante media hora, el tiempo suficiente para que Paccard pudiera comprobar la acción de la presión atmosférica con el barómetro de Evangelista Torricelli, confirmando la teoría de Blaise Pascal (y repitiendo el experimento llevado a cabo a su instancia por Florin Périer, su cuñado) sobre la reducción de la presión al aumentar la altitud.

Un año después, el 3 de agosto de 1787, el promotor de esta aventura, Horace-Bénédict de Saussure, pisó también la cumbre, acompañado por su criado, Jacques Balmat y dieciocho personas entre guías de Chamouni y portadores para llevar diversos equipos científicos.[14]

La primera mujer en alcanzar la cima fue Marie Paradis, el 14 de julio de 1808, acompañando a Jacques Balmat.[18]

El 6 de agosto de 1864, el geólogo y alpinista Felice Giordano fue el primero en efectuar la ascensión por la parte más abrupta, en la vertiente italiana, mientras que la primera ascensión invernal por esta vertiente la realizó Quintino Sella, el 5 de enero de 1888. Achille Ratti, el futuro Pío XI, trazó en 1890 la vía normal de la vertiente italiana, contribuyendo así a dar a conocer la ciudad de Courmayeur, desde donde parte dicha ruta.[19]

El 11 de febrero de 1914, Agénor Parmelin fue el primer aviador en sobrevolar el macizo y Marguette Bouvier fue la primera mujer en descender con esquís, en 1929.[16]

El primer accidente mortal y la creación de las compañías de guías

El primer accidente mortal del que se tiene constancia se produjo en 1820, durante la décima ascensión.[24]

Creación del Pelotón de Gendarmería de Alta Montaña

Vista del Mont Blanc con el valle de Chamonix.

En diciembre de 1956, dos jóvenes alpinistas, Jean Vincendon, un francés de 24 años, y François Henry, un belga de 22 años, proyectaron la ascensión invernal del Mont Blanc por La Brenva. Salieron el 22 de diciembre de 1956,[25]

Aquí empezó un calvario de cinco días a través de la cumbre de La Brenva, mientras más de doscientos periodistas acudieron para mantener informada a toda Francia y Bélgica sobre la situación. Los guías declararon el 26 de diciembre: «¡No vamos a arriesgar nuestras vidas por estos imprudentes! Querer hacer La Brenva en invierno es una auténtica locura». Sin embargo, y aprovechando una calma momentánea del tiempo, un helicóptero Sikorsky 58 del ejército francés, con dos pilotos y dos socorristas, intentó salvarlos.[25] Durante el vuelo se estrellaron y los socorristas decidieron salvar primero al piloto y al copiloto, poco curtidos en alta montaña. Les llevaron al refugio Vallot pero antes de irse, proporcionaron a los alpinistas algunos alimentos y medicamentos para no dormirse.

La tempestad volvió, y se hizo imposible cualquier nueva expedición. El 3 de enero de 1957, las autoridades anunciaron el abandono de cualquier socorro y comunicaron a la familia la decisión. Esto provocó una conmoción en el montañismo, debido a la falta del deber del socorro en la comunidad de los guías. Finalmente, el 20 de marzo, la caravana de socorro descubrió los cuerpos de ambos alpinistas dentro del helicóptero.[26]

El polémico trazado de la frontera

Carta topográfica del Atlas Sardo de 1869.
El mapa francés de 1865 desvía la frontera hasta la arista del Mont Blanc de Courmayeur.

La cima del Mont Blanc es compartida entre Italia y Francia, aunque se aprecian pequeñas diferencias según las fuentes cartográficas, puesto que los mapas del Instituto Geográfico Nacional de Francia incluyen toda la cumbre dentro de las propias fronteras, lo que contrasta con un documento del Archivo de Estado de Turín, según el cual la cima pertenece íntegramente a Italia.[6] Tras un acuerdo bilateral firmado en 1860, el tratado de Turín, en el cual se cedía Saboya a Francia, la cima del Mont Blanc se dividió entre los dos estados, siguiendo la línea divisoria de las aguas. Junto al tratado se unió un mapa bastante impreciso, pero que mostraba claramente que la cima era compartida.

Sin embargo, en 1865 un cartógrafo del ejército francés, el capitán Jean-Joseph Mieulet, publicó en su país un mapa topográfico que atribuía la cima del Mont Blanc enteramente a Francia, originando de este modo las diferencias cartográficas.[27] A su vez existe una orden administrativa francesa del 21 de septiembre de 1946 en la que se divide el sector de Dôme du Goûter y del Mont Blanc entre las comunas de Saint-Gervais-les-Bains, Les Houches y Chamonix-Mont-Blanc. Esta orden reparte la cumbre entre los municipios de Chamonix y de Saint-Gervais-les-Bains.

A partir de 1988, una comisión mixta franco-italiana empezó a reunirse para intentar definir la frontera. En 1995, las autoridades italianas enviaron un informe a las francesas para mostrar su posición en el asunto y constatar que estas dificultades superaban el ámbito de competencia de la comisión, sugiriendo que la cuestión debía ser examinada por los ministerios de Asuntos Exteriores de ambos países.[30]

En 2000, el Instituto Geográfico Militar de Florencia, el Instituto Geográfico Nacional de Francia y los respectivos clubes alpinos de las regiones fronterizas publicaron un mapa como parte del proyecto "Alpes sin fronteras", en el que la cima aparece dividida entre los dos países, pero se siguen publicando otros mapas que presentan la cima como territorio francés.[27]

Investigación científica

Si desde el siglo XVIII el Mont Blanc había suscitado el interés y la fascinación de los científicos, con la revolución científica del XIX, la montaña iba a ser un campo de experimentación que abarcaría diversas disciplinas. Varios laboratorios de investigación siguen estando en activo en el siglo XXI.

Observatorio Vallot

Observatorio Vallot, en 1890.
Refugio Vallot, cerca del observatorio, en 2004.

A finales del siglo XIX, el botánico y meteorólogo Joseph Vallot se dio cuenta, después de varias expediciones científicas a la cima del Mont Blanc, de la necesidad de poder permanecer a esta altitud por periodos de tiempo prolongados. En 1890, sobre la vertiente francesa y aproximadamente 450 m debajo de la cima, construyó una cabaña que fue trasladada en 1898 a su emplazamiento actual, y ampliada. Sufragó él mismo los costes de la operación y participó personalmente en la construcción. El pequeño laboratorio fue conocido en seguida como el observatorio Vallot, y fue el primer laboratorio científico en alta montaña.[32] La primera preocupación de Vallot fue el estudio de la influencia de la altitud en el cuerpo humano, en particular el denominado mal de las alturas, pero durante casi 30 años invitó a científicos de las más variadas disciplinas a utilizar sus instalaciones: geología, glaciología, astronomía, cartografía, botánica, medicina y fisiología. Al mismo tiempo se había construido en las proximidades, a 4365 m de altitud, un pequeño refugio para alpinistas, conocido como la «Cabaña Vallot».

A partir de 1920 la actividad en el observatorio decayó, y no servirá más que para algunos pocos estudios muy puntuales hasta que en los años 1970 el Centro Nacional de Investigación Científica francés ( CNRS) lo confió al Laboratorio de Glaciología y Geofísica del Medioambiente ( LGGE) que realiza allí mediciones químicas del aire, para estudiar la contaminación atmosférica, y analiza muestras del hielo.[34] El laboratorio está alejado de toda infraestructura y se encuentra en un lugar absolutamente virgen, por lo que la energía eléctrica es suministrada por paneles solares. El lugar se conoce más por su función de refugio, que sigue existiendo a unos metros del laboratorio, por lo que actualmente se le suele llamar refugio Vallot o por su primer nombre, cabaña Vallot.

Observatorio Janssen

Un año después de que Joseph Vallot construyera su primer laboratorio, en 1891, el astrónomo francés Jules Janssen mandó construir un centro de observación con la esperanza de realizar unas mediciones óptimas sobre el espectro solar. El emplazamiento elegido era la cima misma del Mont Blanc. Gustavo Eiffel decidió proceder a la ejecución del proyecto, a condición de encontrar cimientos sólidos. Sin embargo, el ingeniero suizo Imfeld, taladró 15 m sin obtener un resultado satisfactorio, lo que provocó la renuncia de Eiffel.[36]

Observatorio subterráneo

Aprovechando la apertura del túnel bajo el Mont Blanc en 1965, el Centro Nacional de Investigación Científica italiano (CNR) de Turín, en colaboración con el Instituto Nacional de Física Nuclear de Italia (INFN) de Frascati ( Roma) y la Universidad de Turín, instaló un observatorio subterráneo a más de 1700 m de profundidad, en dos salas adyacentes a la vía de circulación del túnel.[39]

Funiculares, teleféricos y túnel del Mont Blanc

El tranvía del Mont Blanc a su llegada a la terminal de Nid D'aigle.

El siglo XX abrió nuevas vías de transportes en el macizo, para acercar a los turistas a la cumbre del Mont Blanc y para facilitar el paso fronterizo entre Francia e Italia. A principios de siglo se inauguraron dos líneas de ferrocarril: el tren de Montenvers en 1909, que permitía subir de Chamonix al glaciar Mer de Glace, y el tranvía del Mont Blanc en 1914. Este último sube de Saint-Gervais-les-Bains al glaciar de Bionnassay, a 2372 m de altitud, y era entonces el funicular más alto del mundo. Estaba previsto inicialmente que subiera hasta la cima del Mont Blanc, pero el proyecto fue interrumpido por la Primera Guerra Mundial y luego abandonado. Su terminal, la estación de Nid d'Aigle, es el punto de partida de la Vía Real, la más antigua ruta de acceso a la cima del Mont Blanc.[40]

A partir de los años 1940, en la ladera italiana, y 1950, en la ladera francesa, se construyó un teleférico compuesto de varios tramos, para enlazar el valle de Chamonix y el Valle de Aosta, pasando al noreste de la cima del Mont Blanc por la punta Helbronner y la Aiguille du Midi, y sobrevolando el glaciar de Vallée Blanche y el glaciar de Géant.

El 4 de agosto de 1962, los dos equipos de perforación del túnel de Mont Blanc, el italiano y el francés, juntaron sus galerías debajo de la montaña después de tres años de trabajos. El túnel pasa por debajo de la Aiguille du Midi, y fue abierto al tráfico en 1965. Permite franquear la frontera natural que representa el macizo en 15 minutos, evitando así las sinuosas carreteras que pasan por los puertos de Gran San Bernardo y Pequeño San Bernardo.

Desastres aéreos

El 3 de noviembre de 1950, sobre la vertiente italiana del Mont Blanc, se estrelló un avión de la compañía Air India, el Malabar Princess.[44]

El segundo caso fue el del , también de la compañía Air India, que se estrelló el 24 de enero de 1966, en vuelo hacia Bombay desde Nueva York, con escala intermedia en Londres y Ginebra.[43]

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