Microcomputadora

El Commodore 64 fue uno de los más famosos microordenadores de su época, y el modelo mejor vendido de las computadores caseras de todos los tiempos.

Una microcomputadora es una computadora pequeña, con un microprocesador como su Unidad Central de Procesamiento (CPU).Generalmente, el microprocesador incluye los circuitos de almacenamiento (o memoria caché) y entrada/salida en el mismo circuito integrado (o chip). Las microcomputadoras se hicieron populares desde 1970 y 1980 con el surgimiento de microprocesadores más potentes. Los predecesores de estas computadoras, las supercomputadoras y las minicomputadoras, eran mucho más grandes y costosas (aunque las supercomputadoras modernas, como IBM System z, utilizan uno o más microprocesadores como CPUs). Muchas microcomputadoras (cuando están equipadas con un teclado y una pantalla para entrada y salida) son también computadoras personales (en sentido general). La abreviatura micro fue comúnmente utilizada durante las décadas de 1970 y de 1980, aunque actualmente esté en desuso.

Orígenes

El término microcomputadora se hizo popular después de la introducción del término minicomputadoras, aunque Isaac Asimov ya lo había usado en su historia "The Dying Night" en 1956 (publicada en The Magazine of Fantasy and Science Fiction en julio de ese año). Notablemente, la microcomputadora reemplazó los diferentes componentes que conformaban el CPU de las minicomputadoras por un solo microprocesador integrado. Los desarrolladores franceses de Micral-N (1973) archivaron sus patentes con el término "Micro-ordinateur", equivalente literalmente a microcomputadora, para nombrar la primera máquina de estado sólido con un microprocesador.

En los Estados Unidos, los primeros modelos tales como Altair 8800, fueron a menudo vendidos como un conjunto que debía ser ensamblado por el usuario, y venían con una RAM de 256 bytes; y como únicos dispositivos de entrada y salida, los indicadores de luz y switches, demostrando a modo de prueba de concepto, cuan simple podía ser un dispositivo.

En la medida que los microprocesadores y las memorias semiconductores se hicieron menos costosas, las microcomputadoras se hicieron más baratas y fáciles de usar::

  • El aumento de chips lógicos menos costosos como las series 7400 permitieron utilizar circuitos dedicados más baratos para mejorar las interfaces de usuarios tales como el teclado, en lugar de switches para procesar un bit por cada vez.
  • El uso de casetes de audio para almacenar datos permitió el remplazo la reentrada manual de los programas cada vez que los dispositivos se encendían.
  • Los arrays de puertas lógicas de silicio en forma de memorias de solo lectura y EPROMs permitieron almacenar en las microcomputadoras programas útiles y núcleos de auto booteos. Estos programas de almacenado podían automáticamente cargar software más complejos desde dispositivos de almacenamiento externo, sin la intervención de usuarios para formar un sistema completamente listo que no requería de conocimiento experto en computación para utilizar el dispositivo.
  • Memorias de acceso aleatorio se convirtieron en lo suficientemente barato para ofrecer aproximadamente 1-2 kilobytes de memoria dedicados a los buffer del dispositivo de control de video, de 40x25 o 80x25 para mostrar textos o bloques de colores gráficos en una pantalla común de televisión. Esto remplazó el costoso, complejo y caro teleimpresor, que era comúnmente utilizado como interfaz de las minicomputadoras y supercomputadoras.

Todas estas mejoras en costo y usabilidad resultaron en una explosión de popularidad al final de los años 1970 y principios de los años 1980. Un largo número de fabricantes de computadoras empacaron microcomputadoras para ser usadas en aplicaciones de pequeños negocios. Para 1979, muchas compañías, tales como Cromemco, IMSAI, North Star Computers, Southwest Technical Products Corporation, Ohio Scientific, Altos Computer Systems, Morrow Designs y otras, produjeron sistemas como sistemas de bases de datos, contables y procesamiento de texto, diseñados tanto para usuarios con todos los recursos o firmas consultoras, como para sistemas de negocio específicos. Esto permitió a los negocios incapaces de proveer licencias de minicomputadoras o compartir tiempo de servicio, la oportunidad de automatizar sus funciones, sin contratar personal a tiempo completo para operar las computadoras. Un representante de estos sistemas utilizaba un bus S100, un procesador de 8 bit como Intel 8080 o Zilog Z80, y como sistema operativo CP/M o MP/M. El incremento de las capacidades y la fuerza de las computadoras de escritorio para uso personal atrajeron la atención de más desarrolladores de software. Con el paso del tiempo, y el desarrollo de la industria, el mercado de las computadoras personal adoptó estándares compatibles con las computadoras IBM para correr en DOS, y posteriormente en Windows. Las computadoras de escritorio modernas, las consolas de video juegos, las laptops, los table PCs, y muchos otros tipos de dispositivos táctiles, incluidos teléfonos móviles, y sistemas industriales embebidos, pueden ser considerados todos ejemplos de microcomputadoras de acuerdo a las definiciones dadas.

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