Mars Pathfinder

Mars Pathfinder
Lander and rover drawing.gif
Representación artística de la Mars Pathfinder sobre Marte
Características de la misión:
NombreMars Pathfinder
NaciónEstados Unidos
Objetivo(s)Aterrizaje sobre Marte
y operaciones vehiculares (rover).
NaveMars Pathfinder
Nave – masa870 kg
Administración y diseño
de misión
JPL - NASA
Vehículo de lanzamientoDelta 7925 (#D240)
Fecha de
lanzamiento
4 de diciembre de 1996
06:58:07 UTC
Sitio de lanzamientoESMC / complejo de lanzamiento 17B
Instrumentos científicosLander Mars Pathfinder:
  1. Sistema de imágenes IMP (incluye magnetos y medidores de viento),
  2. Espectrómetro de rayos X
    Alfa Protón APXS,
  3. Componentes de la estructura
    atmosférica y meteorológica ASI / MET.

Róver Sojourner:

  1. Sistema de imágenes
    (tres cámaras),
  2. Rastreadores láser,
  3. Acelerómetros,
  4. Potenciómetros.

La Mars Pathfinder fue una nave espacial estadounidense con la misión estudiar Marte desde la superficie, lanzada por la NASA en 1996, fue la primera misión en aterrizar en el planeta con éxito desde el programa Viking en 1976.[1]

Estaba compuesta por el lander o módulo de aterrizaje, formalmente llamado Carl Sagan Memorial Station, y en su interior el róver o vehículo de exploración, llamado Sojourner en honor de la activista por los derechos civiles Sojourner Truth, con un peso de tan solo 10,6 kg, se convirtió en el primer róver en operar fuera del sistema Tierra-Luna.[2]

Fue lanzada el 4 de diciembre de 1996 por la NASA a bordo del del cohete Delta II desde Cabo Cañaveral, un mes después de lanzarse la Mars Global Surveyor. Aterrizó el 4 de julio de 1997 en el Ares Vallis —un valle de Marte—, en una región llamada Chryse Planitia en el cuadrángulo de Oxia Palus. El módulo de aterrizaje se abrió, liberando al róver, que realizó múltiples experimentos en la superficie marciana. La misión portaba una serie de instrumentos científicos para analizar la atmósfera marciana, la climatología, la geología y la composición de sus rocas y suelo.[3]

Esta misión fue la primera de una serie de misiones a Marte que incluyó un róver, y fue el primer lander en aterrizar con éxito desde que las dos Viking aterrizaron en el planeta rojo en 1976. Aunque la Unión Soviética los envió con éxito a la Luna como parte del programa Lunokhod en la década de 1970, los intentos de utilizarlos en los programas de Marte fallaron.[2]

Además de los objetivos científicos, la misión Mars Pathfinder fue una «prueba de concepto» para diversas tecnologías, como la toma de contacto con el suelo marciano mediada por un sistema gigante de bolsas de aire para amortiguar el impacto o la prevención automática de obstáculos, ambas explotadas posteriormente por la misión Mars Exploration Rover. La Mars Pathfinder también fue notable por su costo extremadamente bajo en relación con otras misiones espaciales robóticas a Marte. Originalmente, la misión se concibió como la primera del programa de la Mars Environmental Survey.

Fue el segundo proyecto del programa Discovery de la NASA, que promueve el uso de naves espaciales de bajo costo y lanzamientos frecuentes bajo el lema «más barato, más rápido y mejor» sostenida por el entonces administrador, Daniel Goldin. La misión fue dirigida por el Jet Propulsion Laboratory (JPL), una división del Instituto de Tecnología de California (Caltech), responsable del programa de exploración a Marte de la NASA. El gerente del proyecto fue Tony Spear del JPL.

Objetivos de la misión

Los principales objetivos eran probar nuevas tecnologías y métodos para futuras misiones de los programas de exploración espacial.

Por una parte, el rover Sojourner realizó una serie de experimentos tecnológicos específicos para evaluar su propio rendimiento como guía para el diseño de hardware y software en futuros rovers, así como para ayudar a verificar las capacidades de ingeniería para los rovers de Marte.

Por otra parte, la Mars Pathfinder utilizó un método innovador para entrar directamente en la atmósfera marciana, ayudado por un paracaídas para frenar su descenso a través de la delgada atmósfera marciana y un sistema gigante de bolsas de aire para amortiguar el impacto.[4]

Se resume en cinco puntos[5]​:

  • La Mars Pathfinder era una misión de descubrimiento de la NASA.
  • Bajo el lema «Faster, better, and cheaper», «Más rápido, mejor y más barato» con solo tres años de desarrollo y un costo menor a 150 millones de dólares.
  • Probar un sistema simple y de bajo costo a un precio fijo de colocar una carga científica en la superficie de Marte a 1/15 de la tarifa de precio de las Viking.
  • Demostrar el compromiso de la NASA con la exploración planetaria de bajo costo completando la misión por un costo total de 280 millones de dólares, incluido el vehículo de lanzamiento y las operaciones de la misión.
  • Probar la movilidad y la utilidad de un microróver en la superficie de Marte.
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