Los Tres Chiflados

Foto publicitaria del corto Disorder in the Court (1936). A la izq.: Larry Fine, Moe Howard y Curly Howard como The Three Stooges. En el extremo de la derecha, Bud Jamison.

Los Tres Chiflados (The Three Stooges en inglés) fue un grupo de actores cómicos estadounidenses activo entre 1922 y 1970.

El conjunto conoció varias formaciones, y sus integrantes principales son más conocidos por sus apodos que por sus nombres: Moe, Larry y Curly (escrito como Curley en algunas de las presentaciones de sus cortos); Shemp, Joe y Curly Joe. El grupo principal estaba formado por Moe, Larry y Curly (que a veces era reemplazado por Shemp). En total fueron seis actores los que llegaron a integrar circunstancialmente el grupo a lo largo de su historia.

Se hicieron famosos por sus cortometrajes en donde cultivaron una comicidad basada en la violencia física y en el juego de apuestas. Protagonizaron 190 cortos (de aproximadamente 16 minutos cada uno) para la Columbia Pictures entre 1934 y 1958, los cuales, luego del cine, pasaron a la televisión, medio que los hizo conocer a las nuevas generaciones. Los Tres Chiflados siguieron manteniendo en muchos países una inmensa popularidad.

De 1934 a 1946, Moe, Larry y Curly produjeron más de 90 cortometrajes para Columbia Pictures. Fue durante este período que los tres fueron en su máxima popularidad.

La larga permanencia del trío en actividad (cuarenta y ocho años) se debió no solamente a la popularidad fundamentada en su humor agresivo y verbal, sino en el lamentable hecho de que, por disposiciones contractuales, no habían sido propietarios de su obra sino empleados a sueldo por semana. Esta circunstancia les obligó a actuar incansablemente hasta que las enfermedades, la vejez o la muerte los fueron alejando del cine.

Curly Howard sufrió un accidente cerebrovascular debilitante en mayo de 1946, y Shemp Howard volvió, restableciendo la alineación original, hasta su muerte de un ataque al corazón el 22 de noviembre de 1955. El actor de cine Joe Palma fue utilizado como temporario para completar cuatro cortos de la era de Shemp Bajo contrato (la maniobra se conoció después como el término de arte "Falso Shemp"). El jugador Joe Besser del contrato de Columbia Pictures se unió como el tercer Stooge por dos años (1956-57), partiendo en 1958 para cuidar a su esposa enferma. Columbia terminó su división de cortos y lanzó sus derechos contractuales Stooges al estudio de producción Screen Gems. Screen Gems entonces sindicó los cortometrajes a la televisión, con lo que los Stooges se convirtió en uno de los actos de comedia más populares de los años 1960.

El actor cómico Joe DeRita se convirtió en "Curly Joe" en 1958, reemplazando a Besser por una nueva serie de largometrajes cinematográficos. Con una intensa exposición televisiva, el acto recobró ímpetu a lo largo de los años sesenta como una tarifa infantil popular hasta el paralizante accidente de Larry Fine en enero de 1970. Fine murió en 1975 después de otra serie de golpes. Se intentó revivir a los Stooges con el actor de larga trayectoria Emil Sitka en el papel de Larry en 1970, y de nuevo en 1975, pero este intento fue interrumpido por la muerte de Moe el 4 de mayo de 1975.

Historia

El primer Chiflado

Los Tres Chiflados comenzaron con las ambiciones artísticas de dos jóvenes hermanos judíos nacidos en Brooklyn (Nueva York). Se llamaban Samuel y Harry Moses Horwitz (Howard, de nombre artístico, al comienzo) y estudiaban plomería (Samuel) y electricidad (Harry) en la Escuela de Artes y Oficios Barón de Hirsch de Nueva York.

Pero el verdadero amor de los Horwitz era el teatro. En 1909 Harry consiguió ingresar en el mundo del cine, siendo contratado como recadero para los actores durante las filmaciones en los estudios de la empresa productora Vitagraph. Su insistencia para que lo dejasen actuar le permitió comenzar a aparecer como extra en películas comerciales, junto a grandes artistas del cine mudo de la época: John Bunny, Walter Johnson, Flora Finch, Herbert Rawlinson y Earle William.

En ese mismo año, Harry conoció a un joven llamado Ted Healy. Este estaba también interesado en ser comediante, y, luego de hacerse amigo de Horwitz, buscaron trabajo juntos. Tres años más tarde fueron contratados para participar en el acto de danza acuática de Annette Kellerman como «bailarinas». Trabajaron en ello todo el verano de 1912. Sin embargo, el acto terminó trágicamente cuando una de las bailarinas falleció a causa de un accidente.

El segundo Chiflado

El hermano de Harry, Samuel, decidió seguir sus pasos y, entre los dos, intentar ingresar al mundo del espectáculo al menos como aficionados. Los dos hermanos comenzaron a hacer actos de vodevil no profesionales, tomando los seudónimos que los harían célebres: Harry Moses pasó a llamarse Moe y Samuel se hizo llamar Shemp. El apodo de este último proviene de que su madre, con fuerte acento europeo, pronunciaba «Shemp» cuando intentaba llamarlo «Sam».

Se completa el trío: primeros pasos profesionales

En 1922 cuando Shemp tenía 27 años y su hermano 25, se reencontraron por casualidad con Ted Healy, a quien no habían visto durante años. Healy ya había logrado lo que los hermanos Horwitz deseaban: ser un cómico profesional. En aquellos tiempos trabajaba en un teatro de Brooklyn protagonizando un vodevil. Como Ted tenía papeles vacantes en su número, propuso a Shemp y Moe que se unieran a su compañía, sugerencia que aceptaron de inmediato. El éxito fue tal que Healy rebautizó a su número llamándolo Ted Healy y sus Caballeros Sureños (Ted Healy and his Southern Gentlemen). Poco tiempo después volvió a cambiar el nombre del grupo a Ted Healy y sus Chiflados (Ted Healy and his Stooges), cuando Shemp y Moe comenzaron a cobrar protagonismo. Otros nombres con los que se los conoció en esa época fueron Ted Healy and the Racketeers y Ted Healy and his Gang. A esta altura, los dos actores principiantes anglicanizaron sus apellidos de Horwitz a Howard, y a partir de entonces se los conoció como Shemp y Moe Howard. Como se ve, también había nacido el nombre del grupo, con el sustantivo Stooges (peleles), que en el mundo hispano se tradujo como «chiflados». Healy y sus Chiflados trabajaron juntos por más de diez años.

Tras un corto período fuera del negocio del espectáculo, Moe regresó con Healy y su hermano Shemp a tiempo para presenciar en 1925 la llegada de un nuevo integrante: otro joven judío llamado Louis Feinberg, que tomaría el nombre artístico de Larry Fine («Larry»).

Además de trabajar en el vodevil, Healy y sus Chiflados consiguieron ingresar al cine con la comedia de 1930 Sopa para los locos (Soup to Nuts), de la Fox (precursora de la 20th Century Fox). Poco después, Healy se retiró del vodevil llevándose consigo a Moe y Larry, pero Shemp decidió permanecer en el show. A partir de allí, Shemp protagonizó incontables comedias en teatro y cine, fue secundario en numerosas series y fue contratado por la RKO, la MGM, la Universal y Monogram Pictures, entre otras.

La llegada de Curly

Los Tres Chiflados en una escena de Hollywood Steps Out (1941).

Healy y sus Chiflados echaban en falta el talento de Shemp. En vista de ello, Moe propuso a Ted incorporar al acto al menor de los hermanos Howard, Jerome Lester Horwitz, a quien todos apodaban «Babe». Babe tenía 31 años y lucía un largo cabello castaño y rizado y un enorme bigote. Cuando Healy lo vio por primera vez, le sugirió que su futuro papel podía beneficiarse de un buen afeitado, a lo que Babe accedió, eliminando el bigote y rapándose la cabeza al cero. Así nació el personaje de Curly («Ricitos») conque la posteridad lo recordaría para siempre. Healy, Moe, Larry y Curly participaron en diez películas para la MGM (siete en 1933 y tres más en 1934) y en una para la Universal en 1933. Uno de los filmes más famosos en los que intervinieron fue Dancing Lady (La bailarina), que protagonizaron Clark Gable y Joan Crawford.

La primera integración del trío, con Moe, Larry y Curly fue vista por primera vez en el cortometraje musical Woman Haters, de 1934, conocida en Hispanoamérica como Los odiamujeres. Durante doce años fue esta formación del grupo, en opinión de la mayoría de los aficionados, la que produjo las mejores obras, con libretos más sólidos y situaciones más hilarantes. Sin embargo, a mediados de la década de 1940, cuando comenzaba a manifestarse como un obstáculo la vida rumbosa y el alcoholismo de Curly, los estudios Columbia empezaron a realizar remakes o segundas (y hasta terceras) versiones de cortos anteriores, tomando prestadas tomas o escenarios previamente usados, e incluso haciendo aparecer en pantalla a intérpretes secundarios ya fallecidos.

Entre 1941 y 1945, los Tres Chiflados, como otros tantos artistas de Hollywood, se sumaron al esfuerzo de guerra y a las películas de tono propagandístico durante la Segunda Guerra Mundial. Testimonio de ello son cortos como They Stooge to Conga (1943), e incluso, la curiosa You Nazty Spy! (1940, donde aparece la primera parodia hollywoodense de Adolf Hitler, interpretada por Moe, anterior en varios meses a El gran dictador de Charlie Chaplin, e incluso a la entrada de los Estados Unidos en el conflicto).

Vuelve Shemp

En 1946 durante la filmación del corto número 97, Curly sufrió un ataque de hemiplejía que forzó su reemplazo por su hermano Shemp, quien había actuado también tanto para Columbia, a veces en solitario, y otras acompañando a cómicos hoy casi olvidados como Andy Clyde, como para la Universal, donde fue actor secundario de Abbott y Costello. En este período, Curly haría una aparición especial (cameo, en inglés) en el corto Hold That Lion!: es la única vez que los tres hermanos Howard, más Larry Fine, estarían juntos en pantalla. También aparecería en Malice in the Palace (1949), pero su rol de cocinero sería eliminado en el montaje final, papel del que sólo queda una foto de testimonio. Curly fallecería en 1952.

Moe, Shemp y Larry en Malice in the Palace (1949).

Entre 1947 y 1955, e incluso más, como se verá, Shemp actuó junto a Moe y Larry en 77 cortos más, brillando con luz propia y aportando su experiencia actoral y sus amplias dotes de comediante. Durante 1951, el trío filmó Gold Raiders, un mediometraje situado en el Oeste y dirigido por Edward Bernds, el realizador de varios de sus cortos. En esta cinta para United Artists, fueron coprotagonistas junto a George O'Brien. En 1953 el grupo filmó algunos cortos en tres dimensiones, como Pardon My Backfire y Spooks, los cuales fueron presentados con una gran publicidad.

Sin embargo, los estudios Columbia llevaron casi hasta el hartazgo las remakes de versiones anteriores durante este período. La sorpresiva muerte de Shemp en 1955 no detuvo esta tendencia, sino que incluso provocó situaciones grotescas, ya que la muerte del actor, totalmente inesperada y que amenazaba poner punto final al trío, no fue aceptada fácilmente ni por los sobrevivientes de éste ni por la empresa, ya que por contrato quedaban pendientes cuatro cortos por filmarse. En estos cortos de los años 1955 y 1956, el actor secundario Joe Palma personificó a Shemp, escondiendo el rostro de la cámara o desapareciendo inexplicable o sorpresivamente de la acción, ya de por sí muy resentida a causa de la debilidad de los libretos y del montaje de las propias versiones.

El talento de los Tres Chiflados fue utilizado por aquella época de la Guerra Fría también en películas donde se caracterizaban en forma bastante basta a personajes de «potencias extranjeras», como el que encarnó Gene Roth en Dunked in the Deep (1949) y su remake Commotion on the Ocean (1956), donde sus rasgos representaban, con poco disimulo, a los del líder soviético Iósif Stalin.

Aparecen los Joes

En 1956 Joe Besser (ex actor secundario de Universal, 20th Century Fox, Warner Bros. y Columbia, entre otros), que también había aparecido, incluso junto a Shemp, en filmes de Abbott y Costello, fue el tercer integrante que mantuvo al trío en actividad hasta el cierre del departamento de cortos de Columbia, a fines de 1957. Los libretos fueron en el período aún más flojos, sin contar alguna ocasional remake, lo cual, unido al humor excesivamente blanco y amanerado de Besser, hizo que las 16 películas del trío fueran de una notoria medianía. Sin embargo, un punto a favor de Joe es que con su personaje nunca trató de imitar a Curly o Shemp, siempre desarrolló su propio estilo. Prueba de ello son sus célebres frases: «¡Eso duele!», «¡No tan rápido!» o «¡Eres un loco!». con las que invariablemente respondía a los abusos del irascible Moe. Fue uno de los pocos en tomar represalias contra el líder flequilludo. Por sugerencia del mismo Joe, en algunos cortos a Moe y Larry se los ve con el cabello peinado hacia atrás, haciéndolos tener una apariencia más «normal». Una enfermedad de su esposa Ernie le impidió a Joe ir de gira con los muchachos, por lo que se produce su salida del grupo. Este fue el único Chiflado que utilizó su nombre real para el nombre de su personaje.

A partir de 1958 y hasta 1970, Curly-Joe DeRita sustituyó a Joe Besser en varios largometrajes para Columbia donde los Tres Chiflados aparecieron en este período: Have Rocket, Will Travel (1959), The Three Stooges Meet Hercules (1962), The Three Stooges in Orbit (1962), The Three Stooges Go Around the World in a Daze (1963) y The Outlaws Is Coming! (1965), en este último compartiendo cartel con Adam West, el futuro Batman. Durante 1961, en medio de un litigio con su estudio, filman para la 20th Century Fox Snow White and the Three Stooges, la única película de los Tres Chiflados en colores y la más cara, ya que su presupuesto final rondó los tres millones y medio de dólares. También figuran en la gran superproducción de 1963 El mundo está loco, loco, loco, donde hacen un cameo como bomberos, y en 4 for Texas (1964), película con Frank Sinatra que los muestra en un sketch junto a Dean Martin. En 1965 se produjo una serie de dibujos animados con sus personajes, para la que los mismos Chiflados proporcionaron las voces e incluso filmaron separadores en vivo (en colores): la serie se llamó The New 3 Stooges. Finalmente, la salud de Larry le jugó una mala pasada en 1970, cuando tuvo una hemiplejia que lo dejó imposibilitado de trabajar nuevamente, en plena filmación del piloto en colores para televisión Kook's Tour. Ya para esta época aparecían ante las cámaras notoriamente envejecidos y poco graciosos para sus seguidores.

A pesar de no haber contado nunca con el respaldo de la crítica más académica, los Tres Chiflados fueron y siguieron siendo después inmensamente populares en muchos países del mundo, en donde su humor no había envejecido y aún se disfrutaba de la comicidad del trío.

Junto a los Tres Chiflados actuaron algunos cómicos de segunda fila que habían conocido grandes épocas, como Bud Jamison y Chester Conklin (que habían actuado junto a Charlie Chaplin años antes), Snub Pollard (que lo había hecho junto a Harold Lloyd), Walter Long (secundario en El nacimiento de una nación de David Wark Griffith; presente en varias de Laurel y Hardy), Vernon Dent (quien fuera del grupo de Mack Sennett y actuara con Harry Langdon) y otros que con ellos se iniciaron, como Lucille Ball, Christine McIntyre (la rubia casi omnipresente en la era de Curly y Shemp), Emil Sitka y Gene Roth, y otros que incluso habían representado papeles «de carácter» en el cine no cómico, como Symona Boniface y Gino Corrado (quien es claramente reconocible en Ciudadano Kane, de Orson Welles).

Últimos años(1970-1975)

Curly-Joe, junto a Garner y Frank Mitchell, participó en un espectáculo llamado Los Nuevos Tres Chiflados, pero sus apariciones fueron algo escasas y su éxito no se comparaba al obtenido por los primeros largometrajes del trío, por lo que tuvieron que suspender las actuaciones.

A finales de 1969, Howard, Fine y DeRita comenzaron la producción en otro piloto de media hora, esta vez para una serie televisiva sindicada de 39 episodios titulada Kook's Tour, una combinación de viaje-sitcom que tenía el "retirado" los chiflados viajando a varios partes del mundo con los episodios filmados en el lugar. El 9 de enero de 1970, durante la producción del piloto, Larry Fine sufrió una apoplejía, terminando su carrera como actor junto con los planes para la serie de televisión. El piloto estaba inacabado y faltaron varios disparos clave, pero el productor Norman Maurer editó el material disponible y convirtió al piloto en un especial de 52 minutos que fue lanzado al mercado de video casero de Videocassette de Cartrivision en 1973. Es la última película en la que aparecieron los chiflados y la última actuación conocida del equipo.

Siguiendo el trazo de Larry Fine, el nieto de Moe Howard Jeffrey [Maurer] Scott escribió un guión de película titulado Make Love, Not War. Moe Howard, Joe DeRita y Emil Sitka fueron echados como prisioneros de guerra en un campo de prisioneros japonés de la Segunda Guerra Mundial, planeando una fuga con sus compañeros prisioneros. La película habría sido una salida de la tarifa típica de Stooge, con humor oscuro y escenas de violencia de guerra, pero la financiación insuficiente impidió que la producción avanzara más allá de la etapa de la escritura.

En 1974, en un intento por revivir a los chiflados, DeRita invitó a Howard y Paul "Mousie" Garner (En el papel de medio-chiflado) a unirse a él en una serie de actos nocturnos. La esposa de Howard, sin embargo, se negó a permitir que su marido envejecido participar. DeRita en cambio reclutó al veterano Frank Mitchell del vodevil y viajó como los tres nuevos chiflados. Garner había trabajado con Ted Healy como uno de sus "marionetas de reemplazo" décadas antes y fue brevemente considerado como reemplazo de Joe Besser en 1958. Mitchell también había reemplazado a Shemp como "el tercer obrero" en una obra de Broadway de 1929 y apareció en dos de los temas cortos de los chiflados en 1953. DeRita dijo más tarde que el acto salió mal con reservas mínimas.

Larry sufrió otro derrame cerebral a mediados de diciembre de 1974, y cuatro semanas más tarde, un golpe aún más masivo. Después de entrar en coma, murió una semana después de una hemorragia cerebral el 24 de enero de 1975

Antes de la muerte de Larry, los chiflados estaban programados para co-protagonizar la película R-rated Blazing Stewardesses. Originalmente, Moe y Curly Joe debían aparecer con Larry, que participaría en una silla de ruedas. Después de que Larry muriera en enero de 1975, el papel de Stooge de largo tiempo Emil Sitka entró en el punto medio como Harry, hermano de Larry. El equipo fue firmado y se tomaron fotos publicitarias, pero una semana antes de la fecha de rodaje de marzo, Moe se enfermó de cáncer de pulmón y los Stooges tuvieron que retroceder; Él murió el 4 de mayo de 1975. El productor Sam Sherman consideró brevemente el tener anterior Stooge Joe Besser aparece en su lugar, pero decidido en última instancia en contra de él. Los supervivientes Ritz Brothers reemplazaron a los Stooges y realizaron gran parte de su schtick de actuación, incluyendo la rutina de baile de precisión vista por primera vez en Sing, Baby, Sing (1936), co-protagonizada por el líder original de Stooge, Ted Healy. Joe Besser murió de la insuficiencia cardíaca el 1 de marzo de 1988, seguido por Joe DeRita de la neumonía el 3 de julio de 1993. Emil Sitka fue anunciado como un Stooge pero nunca realizado como tal; Murió de un derrame cerebral el 16 de enero de 1998.

En 1975 fallecieron Larry y Moe, en los meses de enero y mayo respectivamente. Este último había participado de giras y hecho apariciones en universidades hasta poco antes de su deterioro físico y de su consiguiente fallecimiento. Larry, en cambio, ya había sufrido una hemiplejía y se encontraba recluido en un asilo desde hacía unos cuantos meses. Joe Besser moriría trece años más tarde, en 1988 y Joe DeRita en 1993.

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