Lockheed Constellation

Constellation
C-69.jpg
Un C-69 de la USAAF en vuelo, prototipo de la versión militar del Constellation.
Tipo Avión de pasajeros
Fabricante Bandera de Estados Unidos Lockheed
Primer vuelo 9 de enero de 1943
Introducido 1943 con el USAAF
1945 con TWA
Retirado 1990 servicio de línea comercial
1978, militar
Estado Uso bastante limitado
Usuario Bandera de Estados Unidos Trans World Airlines
Usuarios principales Bandera de Estados Unidos Eastern Air Lines
Bandera de Estados Unidos Pan American World Airways
Bandera de Francia Air France
Producción 1943 - 1958
N.º construidos 856
Desarrollo del L-044 Excalibur
Variantes L-049/C-69 Constellation
L-649 Constellation
L-749 Constellation
L-1049 Super Constellation
C-121/R7V Constellation
R7V-2/YC-121F Constellation
EC-121 Warning Star
L-1649A Starliner
Desarrollado en Lockheed XB-30 (Prototipo)
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El Lockheed Constellation (apodado como "Connie") fue un avión comercial de cuatro hélices con motores a pistón, fabricado por Lockeed Corporation entre 1943 y 1958 en su planta de Burbank, California. Se produjeron un total de 856 aeronaves de diversos modelos, todos distinguidos por su empenaje de triple estabilizador vertical y fuselaje con forma de delfín, la mayor parte de ellos propulsados por cuatro motores radiales Wright R-3350 de 18 cilindros dispuestos en doble estrella. El Constellation fue usado como avión comercial de pasajeros, transporte militar, y de carga, incluyendo su participación en servicio durante el Puente Aéreo de Berlín y el de Biafra. Fue el avión presidencial del presidente estadounidense Dwight D. Eisenhower y el primero en ser designado como "Air Force One".

Diseño y desarrollo

Estudios iniciales

Lockheed estaba trabajando desde 1937 en el L-044 Excalibur, un avión comercial de cuatro motores con cabina presurizada derivado del bimotor Lockheed 14. En 1939 la aerolínea Trans World Airlines, bajo la influencia de Howard Hughes –su accionista mayoritario– solicitó a Lockheed un avión comercial transcontinental (que pudiera ir de costa a costa de los Estados Unidos) de 40 pasajeros con un alcance de 5630 km[3]

Un C-121C Constellation preservado, con matrícula N73544, en vuelo en 2004.

Desarrollo del Constellation

El diseño del ala del Constellation era sumamente similar a la del P-38 Lightning, diferenciándose principalmente en su mayor escala.[5]

De acuerdo a Anthony Sampson en la publicación Empires of the Sky, el intrincado diseño pudo haber sido llevado a cabo por Lockheed, pero la forma, capacidades, apariencia y esencia del Constellation fueron guiados por las exigencias de Hughes durante el proceso de diseño.[7]

TWA hizo un pedido inicial de 40 Constellation, de modo que tuviera exclusividad del desarrollo del avión frente a sus aerolíneas competidoras, otorgándole una ventaja de aproximadamente dos años; por lo mismo, el desarrollo del Constellation constituye uno de los secretos corporativos mejor guardados durante el siglo XX en Estados Unidos.[8]

Motor del Constellation

A mediados de 1939, Lockheed comenzó a trabajar en el Excalibur 39A que se convertiría formalmente en el L-049 Constellation. Se proyectó para llevar tentativamente cuatro motores recíprocos Wright R-3350 Duplex-Cyclone, motores radiales de 18 cilindros en doble estrella creados por Wright Aeronautical a partir de su exitoso modelo R-1820 Cyclone 9 y en respuesta competitiva a los motores Pratt & Whitney de doble estrella. Sin embargo y a pesar de llevar dos años en el mercado (fue encendido por primera vez en 1937), el R-3350 no era del todo fiable; su cilindrada (3350 pulgadas cúbicas o 54.900 cm3 de desplazamiento) lo ubicaba como una opción intermedia entre el R-2800 Double Wasp y el R-4360 Wasp Major de Pratt & Whitney, pero su baja fiabilidad en condiciones prolongadas de uso no logró ser lo suficientemente buena para competir con el P&W R-2800 o convencer a clientes potenciales iniciales como la Armada de los Estados Unidos, organismo militar que estableció los requerimientos y la orden de numerosas aeronaves equipadas con el R-2800 de Pratt & Whitney que se usarían en la Segunda Guerra Mundial en el Teatro del Pacífico. Sin embargo, y a pesar de que se consideró la propulsión con cuatro P&W R-2800 para el Constellation, Lockheed optó por mantener su propuesta inicial al usar Wright R-3350; este motor tuvo una lenta evolución tecnológica debido a su complejidad mecánica[9] y sólo vio uso operativo hasta su inclusión en el prototipo Douglas XB-19 en 1941; aunque el XB-19 fue cancelado debido a que en 1940 (un año antes de su vuelo de prueba) la USAAC presentó un contrato con mayores requisitos de radio de alcance para un bombardero pesado, el diseño resultante de esta solicitud fue el Boeing B-29 Superfortress que contemplaba el uso de cuatro motores R-3350 y aún en 1943 (cinco años después de su corrida inicial) era propenso a incendios en vuelo. Esta característica determinaría más tarde problemas para el Lockheed Constellation.

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